Ben Roethlisberger Pittsburgh Steelers Ruhestand

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KANSAS CITY, Mo. (AP) – Steelers-Quarterback Ben Roethlisberger zog vor seinem Wild-Card-Spiel gegen die verteidigenden AFC-Champions Chiefs am Sonntagabend einige Augenbrauen hoch, als er zugab, dass „wir wahrscheinlich nicht hier sein sollten“.

Nun, er lag nicht falsch.

Nachdem die Steelers eine frühe Führung bei TJ Watts Fumble Return für einen Touchdown übernommen hatten, beobachteten sie, wie Patrick Mahomes die Chiefs zu sechs aufeinanderfolgenden Touchdown-Drives führte. Als Roethlisberger Mitte des dritten Viertels schließlich Pittsburgh zum ersten Mal am Mittelfeld vorbeiführte, war das Ergebnis seines wahrscheinlich letzten Spiels entschieden.

Die Chiefs traten nächsten Sonntagabend in der Divisional Round mit einem 42-21 Blowout gegen die Steelers gegen Buffalo an.

“Ich meine, schießen, wir dachten, letzte Woche würde das Ende sein”, sagte Roethlisberger. „Wir waren gesegnet, ein weiteres Fußballspiel zu spielen. Es endete nicht so, wie wir es wollten, aber es ist ein Segen, dieses Fußballspiel zu spielen. Wie glücklich sind wir, dass wir Fußball spielen können, um unseren Lebensunterhalt zu verdienen? Wir müssen unsere Segnungen zählen.“

Trotzdem war es die vierte Playoff-Niederlage der Steelers in Folge – ihr letzter Sieg kam vor fast genau fünf Jahren in der Divisional Round in Kansas City – und in jedem Fall lagen sie mit mindestens 21 Punkten zurück. Zwei dieser Niederlagen gab es zu Hause, als Pittsburgh ein starker Favorit war, einschließlich einer Wildcard-Niederlage gegen die Browns in der vergangenen Saison.

Der Unterschied diesmal? Für Röthlisberger scheint es kein nächstes Mal zu geben.

Der sechsmalige Pro-Bowl-Quarterback, der die Steelers mit zwei Super-Bowl-Siegen wieder in den Vordergrund rückte, machte deutlich, dass er davon ausgeht, dass diese Saison seine letzte sein wird. Und wenn das der Fall ist, wird die Leistung des 39-jährigen Roethlisberger in seinem 23. Karriere-Playoff-Start – mit Joe Montana auf dem vierten Platz unter allen NFL-Quarterbacks – unvergesslich sein.

Seine Pässe flatterten. Sie schwebten. Ihnen fehlte sicherlich die Schlagkraft, die sie zu Beginn seiner Karriere hatten.

Sie produzierten auch nicht genug Offensive.

Die Steelers gingen in ihren ersten drei Serien drei-und-aus. Sie stocherten auf ihren ersten Sieben, eine Serie, die nur dadurch unterbrochen wurde, dass Najee Harris seinen ersten Karrierefumble verlor. Tatsächlich gelang es Roethlisberger erst, als im dritten Viertel noch 6 1/2 Minuten übrig waren und die Chiefs bereits mit 35-7 führten, Pittsburgh über die 50-Yard-Linie zu bringen.

Er war bei diesem Drive tatsächlich ziemlich scharf und traf alle acht seiner Würfe mit einem TD-Pass zu Diontae Johnson. Aber den Rest des Spiels war Roethlisberger so langweilig wie nur möglich. Er war 29 von 44 für 215 Yards vorbei.

„Er ist ein besonderer, einzigartiger Typ“, sagte Steelers Wide Receiver JuJu Smith-Schuster. „Als ich zum ersten Mal hereinkam, erzähle ich allen, habe ich Big Ben geschaut und mich immer gefragt, wie es ist, in diesem Gedränge zu sein, auf das Feld zu gehen und den gewinnenden Touchdown zu erzielen. Spulen wir 10 Jahre vor und ich bin in diesem Durcheinander. Ich kann diesem Mann meine Karriere geben, alles, was er bisher getan hat. Ich schätze ihn sehr.“

Roethlisberger kam in der Nachsaison mit 5.757 Yards ins Spiel und brauchte nur noch 99, um Montana und Brett Favre auf der Karriereliste zu überholen. Aber zur Halbzeit sah es so aus, als würde dies eine Strecke werden, als die Chiefs die Offensivlinie von Pittsburgh dominierten und Roethlisberger 24 Yards lang 5 von 14 war.

Er bekam endlich die Distanz, die er brauchte, um Chase Claypool mit 12 1/2 Minuten im Spiel zu werfen. Es war gut für eine weitere Zeile in seinem bereits vollen Karriereportfolio und könnte ihn eines Tages in die Hall of Fame bringen.

„Ich habe ihm gerade gesagt, dass ich so viel Respekt vor ihm habe“, sagte Mahomes, der nach dem Spiel Roethlisberger aufsuchte. „Ich habe ihn aufwachsen sehen und wie er das Spiel spielt, er spielt bis zum Ende. Und das hat er die ganze Saison über getan und wer weiß, wie die Zukunft aussieht, aber es war großartig, hier zu sein und ihn zu erleben.“

Roethlisberger gewann 165 Spiele, warf mehr als 64.000 Yards und hielt den Erfolg durch Hunderte von Teamkollegen und viele Kontroversen und Dramen aufrecht. Seine Karriere begann mit dem Gewinn des AFC Offensive Rookie of the Year Award und endete damit, dass Roethlisberger ein Team anführte, das nur wenige für Playoff-würdig hielten, in die Nachsaison.

„Ich muss sagen, dass ich wirklich stolz darauf bin, wie die Jungs gekämpft haben“, sagte er. „Wir hatten Jungs, ob es Linienrichter oder Verteidiger oder Empfänger oder enge Enden waren, die aufgestanden sind und buchstäblich bis zum Ende gekämpft haben. Jungs geben nie auf, nicht einmal bis zur letzten Sekunde, selbst wenn es außerhalb unserer Reichweite lag. Ich bin einfach so stolz darauf, diese Jungs Brüder zu nennen und für sie zu spielen.“

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