Betelgeuse: Ein Stern wird dunkel

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WWie geht es Orions Schulter? Starfans stellen sich diese Frage immer, sobald sie in den Winternachthimmel schauen. Weil der Stern Betelgeuse, der zweithellste Stern im Sternbild des Himmelsjägers, seine rechte Schulter markiert, hat er seit Ende letzten Jahres immer mehr an Leuchtkraft verloren. Die Veränderung seitdem war drastisch: Der Red Supergiant, der mehr als 700 Lichtjahre entfernt ist, hat nur noch 36 Prozent seiner ursprünglichen Helligkeit.

Sibylle Anderl

Die Abnahme der Helligkeit erhält auch so viel Aufmerksamkeit, weil ein möglicher Grund sein könnte, dass der Stern als Supernova explodieren wird – ein Ereignis, das wir am Nachthimmel so hell sehen würden, dass er Schatten wie der Mond werfen würde. Zwei weitere Erklärungen erscheinen jedoch wahrscheinlicher als diese spektakuläre Interpretation, die jetzt durch neue Beobachtungen mit dem Very Large Telescope des European Southern Observatory Eso gestützt werden.

Wissenschaftler des Astronomen Miguel Montargès von der belgischen KU Leuven beobachteten Betelgeuse im Januar letzten Jahres in seiner ursprünglichen Leuchtkraft und konnten dieses Bild nun mit anderen Beobachtungen vergleichen, die sie seit Dezember 2019 gemacht haben. Es wird deutlich, dass nicht nur die Helligkeit, sondern auch die Die scheinbare Form des Sterns hat sich geändert. Dies könnte entweder daran liegen, dass sich seine Oberfläche im Zuge einer ungewöhnlichen Aktivität abgekühlt hat.

Staubwolken um Betelgeuse im Dezember 2019, aufgenommen mit Infrarotwellenlängen vom VISIR-Instrument auf dem Very Large Telescope von Eso. Der Stern selbst ist maskiert.


Alternativ hätte der Stern größere Staubmengen abgeben können, die sich jetzt in der Sichtlinie zwischen Betelgeuse und uns befinden. Das Evolutionsstadium von Betelgeuse ist zumindest dafür bekannt, dass in der Nähe des Sterns eine starke Staubemission auftritt. Wenn Astronomen Staub direkt beobachten wollen, verwenden sie häufig Infrarotstrahlung, die der Staub als Wärmestrahlung abgibt. Eine Beobachtung bei diesen Wellenlängen, die von einer französischen Gruppe unter der Leitung von Pierre Kervella vom Pariser Observatorium durchgeführt wurde, zeigt die Staubwolken, die Betelgeuse umgeben. Was auch immer die Erklärung für den Helligkeitsverlust sein mag, der regelmäßige Blick auf die ungewöhnliche Entwicklung von Betelgeuse bleibt nicht nur für Amateurastronomen spannend. “Natürlich ist unser Wissen über die roten Überriesen noch unvollständig, und dies ist immer noch Gegenstand intensiver Forschung, so dass es immer noch Überraschungen geben kann”, sagte Miguel Montargès.

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