Bobby Kennedy schlägt Schneesturm zurück | Titelseite

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An einem verschneiten Nachmittag im Winter 1960 hielt ein Zug auf dem Weg von Milwaukee nach Eau Claire fünf Meilen östlich unserer Stadt kreischend an. In den letzten Stunden hatte Bobby Kennedy – der 34-jährige Kampagnenmanager für die Präsidentschaftswahl seines Bruders John – mit wachsender Angst aus dem Zugfenster beobachtet, wie sich die winterlichen Bedingungen verschlechterten. Endlich ließen die eisverglasten Schienen dem Schaffner keine andere Wahl: Er hielt den Zug auf seinen Gleisen an.

Soviel zu meinem Treffen um 20 Uhr im Hotel Eau Claire, dachte Bobby.

Es war in der Tat die Art von Begrüßung, die er vom Staat erwartet hatte – weniger ein roter als ein weißer Teppich. Wenn irgendein Weg zur Präsidentschaft das Wetter in Wisconsin (und die von Hubert Humphrey gelehnten Wähler) hätte vermeiden können, hätte Bobby ihn eingeschlagen. Aber es gab keinen solchen Weg. Stattdessen wusste Bobby, dass John die Vorwahlen durchstehen musste – um alle Delegierten zu gewinnen, die er konnte -, um die Chance zu haben, bei den allgemeinen Wahlen gegen Richard Nixon anzutreten. Die Vorwahlen würden für eine riskante und katastrophale Reise sorgen. Und eine, die genau hier in Wisconsin begann.

Von Februar bis April 1960 wurde unser Staat zum Epizentrum der politischen Welt. Wie das LIFE-Magazin es ausdrückte, würde jeder, der die Wisconsin-Vorwahl gewann, „eine Kiste voller Delegierter aus anderen Staaten freischalten“ und auch hinzufügen, dass „(a) eine Niederlage sich als katastrophal erweisen könnte …“. Nach John F. Kennedys eigenen Angaben würde ein zweiter Platz nach Hubert Humphrey in Wisconsin seine Kampagne effektiv beenden. Wenn Bobby seine Karten nicht richtig spielte, könnte Wisconsin das Waterloo seines Bruders sein.

Nicht, dass Bobby das zulassen würde. Anstatt dem Wetter nachzugeben, zog er seine Jacke fester an, stieg aus dem Zug und drückte sich vorwärts in den wirbelnden Schnee. Der langjährige Kennedy-Freund Chuck Spalding, der Bobby an diesem Tag begleitet hatte und für den Rest der Grundschule ein Geschäft in Eau Claire eröffnen würde, konnte kaum glauben, was er sah.

Nein, dachte Chuck. Ist er ernst? Als Antwort stapfte Bobby durch den Schnee.

Es ist ein Bild, das ich mir kaum vorstellen kann: Chucks schlaksiger 6-Fuß-4-Zoll-Rahmen huscht hinter dem Mann her, der innerhalb eines Jahres nicht nur der jüngste Generalstaatsanwalt in der Geschichte sein würde, sondern laut der Presse auch „der zweite mächtigster Mann in der Nation. “ Doch hier ruinierte er seine Slipper, um sich um 20 Uhr in Eau Claire zu treffen.

Über sechs Jahrzehnte später frage ich mich: War Eau Claire das alles wirklich wert? Waren die 37.987 Bürger der Stadt – von denen viele sowieso für Humphrey stimmen würden – wirklich so entscheidend für die politische Zukunft von John F. Kennedy?

Während Eau Claire und der Rest des 9. Bezirks die Grundschule möglicherweise nicht alleine beeinflusst haben, war es tatsächlich ein weiteres Puzzleteil. Eine weitere Chance für Kennedy, ein paar weitere Delegierte zu gewinnen, aber auch der Welt zu beweisen, dass er auf protestantischem Humphrey-Territorium wettbewerbsfähig sein könnte. Für demokratische Chefs musste der Kandidat ihrer Partei seine Wahlbarkeit auf nationaler Ebene demonstrieren. Was gibt es Schöneres, als an den Stellen zu gewinnen, an denen der Kandidat am schwächsten zu sein schien?

Welche Worte auf ihrem langen Weg in Richtung Eau Claire geteilt wurden, ist der Geschichte verloren gegangen. Aber man kann sich vorstellen, dass Bobby jeden Schritt des Weges strategisch plant und Chuck – einen relativen Neuling in der politischen Szene – darüber informiert, was John braucht, um den Sieg zu holen. Nicht dass irgendjemand genau gewusst hätte, was es brauchen würde. Besonders entlang der westlichen Bezirke von Wisconsin, wo Humphrey für seine Unterstützung von Landwirtschaft und Arbeit außerordentlich beliebt blieb. Wie um alles in der Welt konnte John damit konkurrieren?, Fragte sich Chuck. Wie sollten sie Bauern und Fabrikarbeiter davon überzeugen, dass der Kennedy mit dem Silberlöffel einer von ihnen war?

In den nächsten zwei Monaten würden sich Eau Clariains für John Kennedy erwärmen, aber nie genug. Obwohl Kennedy den 9. Bezirk an Humphrey verlieren würde, würde er den Staat gewinnen, indem er sechs der 10 Bezirke einnimmt. Es war kaum der Knockout-Schlag, auf den Bobby gehofft hatte, aber zumindest war es kein Waterloo. Kennedy und Humphrey würden leben, um einen weiteren Tag in der Grundschule in West Virginia zu kämpfen, wo alles von vorne beginnen würde.

Wir alle wissen, wie diese Geschichte endet – sowohl die Triumphe als auch die Tragödien. Was wir aber selten in Betracht ziehen, ist unser eigener Platz darin. Wie Wisconsin in vielerlei Hinsicht die Hauptperson war, die einen Präsidenten machte.

1962 sagte Präsident Kennedy dies mehr oder weniger selbst.

„Ich nehme an, dass es keinen Übungsplatz für die Präsidentschaft gibt, aber ich denke nicht, dass es eine schlechte Idee für einen Präsidenten ist, mit der Temperatur um halb sechs vor Maiers Fleischfabrik in Madison, Wisconsin, zu stehen zehn oben … „

In seiner Rolle als Kampagnenmanager hat Bobby die gleiche Lektion gelernt. Die Herausforderungen, denen er in Wisconsin gegenüberstand – einschließlich Schnee und Schneeregen und Hagel sowie Wind und Regen – würden sich letztendlich als entscheidend für die bevorstehende Arbeit erweisen und Bobbys Entschlossenheit schmieden.

Nichts davon war einfach, aber nichts sollte es sein. Der Weg zur Geschichte ist immer voller Rückschläge, von denen einige in unserem eigenen Hinterhof auftreten.

Chuck und Bobby gingen durch den Raureif, ihr Atem stockte in der Luft und drängten weiter, bis endlich die Lichter von Eau Claire in ihr Sichtfeld traten. Es gab den Schornstein der Reifenfabrik, den Fluss und das Hotel Eau Claire.

Bobby drehte sich mit einem gefrorenen Grinsen zu Chuck um und sagte: „Bist du nicht wirklich froh, dass du gekommen bist?“

Sie gingen weiter, einen Fuß vor dem anderen, auf der Suche nach einer Zukunft direkt hinter der Kurve.

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