Da die Gaspreise sinken, gibt es endlich einige ermutigende Nachrichten zur Inflation

Während des letzten Jahres oder so hat sich die Vorstellung, dass die Inflation außer Kontrolle gerät, unter den Amerikanern fest verwurzelt, und es ist nicht schwer zu verstehen, warum. In den zwölf Monaten bis Juli stiegen die Benzinpreise um 44 Prozent, die Kosten für Heizöl um 75,6 Prozent und die Lebensmittelpreise um 13,1 Prozent. Endlich aber bekommen die angeschlagenen Haushalte etwas Erleichterung.

Nachdem der Durchschnittspreis für eine Gallone Normalbenzin vor ein paar Monaten 5,10 $ erreicht hatte, ist er laut AAA landesweit auf 3,99 $ gefallen im Rohölpreis auf den Weltmärkten. Die Kosten für Heizöl sind im vergangenen Monat ebenfalls stark gesunken, ebenso wie der Preis einiger anderer Artikel, die zuvor große Preiserhöhungen erfahren hatten – wie Flugpreise und Hotelaufenthalte. Folglich fiel die Gesamtinflationsrate, gemessen am Verbraucherpreisindex, von 9,1 Prozent im Juni auf 8,5 Prozent im Juli, so das Arbeitsministerium, das am Mittwoch seinen neuesten Bericht veröffentlichte.

Diese Zahlen beziehen sich auf die Preissteigerungen der letzten zwölf Monate, und natürlich ist eine Rate von 8,5 Prozent immer noch unannehmbar hoch. Aber diese Zahlen vermitteln nicht angemessen die unerwartete Natur dessen, was in jüngerer Zeit passiert ist. Im Juli sind die Gesamtpreise überhaupt nicht gestiegen. Unabhängig davon, ob Sie die Preise auf unbereinigter oder saisonbereinigter Basis betrachten, blieb der CPI unverändert, da der Rückgang der Energiepreise weitere Anstiege der Mieten und der Lebensmittelkosten kompensierte. Mit anderen Worten, die Inflation nahm einen Monat Pause. Dies war das erste Mal seit Mai 2020 – während der Pandemie-Lockdowns – dass der VPI nicht stieg, und es war ein Ergebnis, das nur wenige Ökonomen vorhergesagt hatten.

Wieder einmal hat unsere verrückte Post-Lockdown-Wirtschaft die Experten überrascht, und am Donnerstag gab es weitere ermutigende Nachrichten, als das Arbeitsministerium berichtete, dass der Erzeugerpreisindex, der die Preise abdeckt, die Unternehmen für ihre Lieferungen zahlen, um 0,5 Prozent gefallen ist im Juli der größte Rückgang seit mehr als zwei Jahren. Wie die flache CPI-Zahl war der Rückgang des PPI größtenteils auf sinkende Energiepreise zurückzuführen, aber was im Energiesektor passiert, ist nicht das einzige Signal dafür, dass der Inflationsdruck endlich etwas nachlässt.

Im vergangenen Monat stieg der sogenannte Kern-VPI, der Energie- und Lebensmittelpreise ausschließt, um 0,3 Prozent, verglichen mit einem Sprung von 0,7 Prozent im Vormonat. Diese Verlangsamung spiegelte Preisrückgänge in einigen Bereichen wider, die zuvor stark gestiegen waren, wie z. B. im Reisesektor. Die Flugpreise fielen um 7,8 Prozent, die Mietpreise für Autos und Lastwagen fielen um 9,5 Prozent und die Kosten für Hotelzimmer sanken um 3,2 Prozent. Auch die Preise vieler Gebrauchsgüter wie Computer und Sportgeräte gingen leicht zurück, was darauf hindeutet, dass zumindest einige der globalen Lieferkettenprobleme, die die Preise in den letzten Jahren in die Höhe getrieben haben, endlich behoben sind.

Auf der anderen Seite stiegen die Mieten um weitere 0,7 Prozent; der Preis für Neufahrzeuge, die immer noch knapp sind, stieg um 0,6 Prozent; und die Kosten für Lebensmittel stiegen um weitere 1,3 Prozent, wobei die Brotpreise um 2,8 Prozent stiegen. Die Tatsache, dass die Lebensmittelpreise weiter gestiegen sind, ist besonders auffällig, da sich in den letzten Monaten viele der Faktoren, die für dieses Phänomen verantwortlich gemacht wurden, ins Gegenteil verkehrt haben. Energiepreise und Transportkosten sind gesunken. Ebenso die Preise vieler landwirtschaftlicher Rohstoffe, darunter Weizen, Sojabohnen und Zucker. Dennoch erhöhen Lebensmittelhersteller wie Kraft Heinz und Mondelez immer noch ihre Preise.

Eine Interpretation dieser Trennung ist, dass es immer eine Weile dauert, bis sich Preisänderungen von Rohstoffen in den Preis von Fertigwaren niederschlagen. Eine weniger freundliche Interpretation ist, dass die großen Lebensmittelkonzerne ihre Gewinne aufstocken. In jedem Fall sollte ein anhaltender Rückgang der Rohstoffpreise jedoch letztendlich zu niedrigeren Lebensmittelpreisen führen, eine Entwicklung, die von den Verbrauchern sehr begrüßt würde. Wenn dieser Rückgang von einem weiteren Rückgang der Energiepreise begleitet wird, wird die Gesamtinflationsrate mit ziemlicher Sicherheit noch ein gutes Stück weiter sinken. Laut der Investmentbank Jefferies könnte allein der Rückgang der Gaspreise seit Ende Juli den August-VPI um 0,6 Prozent senken. Bis Ende des Jahres könnte die Gesamtinflationsrate bei den „niedrigen Siebenern oder hohen Sechsen“ liegen, sagte mir Gregory Daco, der Chefökonom bei EY-Parthenon, während die Kernrate, die von der Federal Reserve überwacht wird genau, könnte in den „Low Fives“ oder „High Fours“ sein.

Mit anderen Worten, es besteht kaum Aussicht, dass die Inflation in absehbarer Zeit zum Ziel der US-Notenbank von zwei Prozent zurückkehrt. Und wenn der Krieg in der Ukraine eskaliert und einen weiteren Anstieg der Ölpreise auslöst oder eine tödlichere neue Variante des Coronavirus auftaucht und weitere globale Lockdowns verursacht, könnte sich der jüngste Rückgang möglicherweise umkehren. Aber abgesehen von einer Katastrophe dieses Ausmaßes scheint die US-Inflation ihren Höhepunkt erreicht zu haben. „Der Druck durch Rohstoffpreise, Lieferkettenprobleme und die Wiedereröffnung (Reisen) lässt nach“, schrieben Aneta Markowska und Thomas Simons von Jefferies in einem Kundenrundschreiben. „Die Arbeitskosten sind weiterhin ein Problem, und wir glauben immer noch, dass sie die Inflation um 4 % unterschreiten werden, aber das wird sich erst im nächsten Jahr zeigen.“

Eine Inflationsrate von vier oder fünf Prozent hätte ganz andere Folgen als eine Rate von neun oder zehn Prozent. Die Geschichte zeigt, dass die Menschen ihr Verhalten – einschließlich ihrer Lohnforderungen – entsprechend anpassen, wenn sehr große Preissteigerungen über einen längeren Zeitraum anhalten. Das kann zu einer Lohn-Preis-Spirale im Stil der siebziger Jahre führen. Aber wenn die Inflation weiter sinkt, werden auch die Erwartungen der Menschen an künftige Preissteigerungen sinken. Tatsächlich geschieht dies bereits. „Die mittleren Inflationserwartungen für ein und drei Jahre gingen im Juli stark zurück, von 6,8 Prozent bzw. 3,6 Prozent im Juni auf 6,2 Prozent bzw. 3,2 Prozent“, berichtete die New York Fed diese Woche.

„Wir befinden uns sicherlich nicht in einer Lohn-Preis-Spirale“, sagte Daco. „Das sehe ich weder in den Zahlen noch in meinen Gesprächen mit Wirtschaftsführern.“ Das ist ein weiteres beruhigendes Element der aktuellen Situation. Obwohl der große Inflationsschub des vergangenen Jahres noch nicht vorbei ist, verbessern sich die Aussichten allmählich. ♦

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