‘Dancing Dragon’ zeigt, wie Federn bei Dinosauriern und Vögeln unterschiedlich gewachsen sind

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WASHINGTON (Reuters) – Ein exquisites Fossil eines wilden kleinen chinesischen Dinosauriers, der als „tanzender Drache“ bezeichnet wurde und vor 120 Millionen Jahren lebte – ein älterer Cousin des Velociraptor – zeigt Wissenschaftlern, dass Federn auf Dinosauriern anders wuchsen als auf Vögeln.

Die Wiedergabe des neu entdeckten chinesischen Dinosauriers Wulong bohaiensis durch einen Künstler ist in diesem Bild zu sehen, das am 17. Januar 2020 in San Diego, Kalifornien, USA, veröffentlicht wurde. Erick Toussaint / Handout via REUTERS

Der zweibeinige Dinosaurier aus der Kreidezeit, genannt Wulong bohaiensis, war ein bantamgewichtiger Fleischfresser – ein bisschen größer als eine Krähe – und lebte in einer Umgebung am See, sagten Forscher. Es besaß ein schuppiges Gesicht, einen Mund voller spitzer Zähne und eine besonders gefährliche Zehenklaue und jagte wahrscheinlich kleine Säugetiere, Eidechsen, Vögel und Fische.

Das Fossil von Wulong, das in der Provinz Liaoning im Nordosten Chinas gefunden wurde, enthält ein vollständiges Skelett sowie Weichteile wie Federn, die selten so detailliert erhalten sind. Die langen Arme und Beine hatten jeweils Federsätze, die denen der Vogelflügel ähnelten, während der größte Teil seines Körpers mit flauschigen Filamenten bedeckt war.

Am Ende seines langen, knochigen Schwanzes, der zu einer steifen Stange verschmolzen war, befanden sich zwei sehr lange Federn.

„Das Exemplar von Wulong ist ein wunderschönes Fossil. Ich denke, mit den Federn und Krallen wäre es schön und nur ein bisschen beängstigend gewesen. Ich würde gerne einen lebend sehen “, sagte die Paläontologin Ashley Poust vom Naturkundemuseum in San Diego, die die in dieser Woche im Anatomical Record Journal veröffentlichte Studie leitete.

“Ich glaube, wir wissen noch nicht, wie es mit seinen Federn umgegangen ist”, sagte Poust. “Es ist wahrscheinlich, dass sie bei der Temperaturregulierung und Signalisierung für andere Tiere geholfen haben, aber wie dies ausgesehen haben würde und wie wichtig diese Funktionen sind, bleibt unklar.”

Vögel haben sich vor ungefähr 150 Millionen Jahren aus kleinen gefiederten Dinosauriern entwickelt. Aber es gab viele gefiederte Dinosaurier, die nicht flogen, wie Wulong. Wissenschaftler sind bestrebt, die Gefiederunterschiede zwischen Vögeln und diesen gefiederten Dinosauriern zu verstehen.

Eine genaue Untersuchung der Knochen ergab, dass dieses Wulong-Individuum etwa ein Jahr alt war und noch ein Jugendlicher war.

„Lebende Vögel werden sehr schnell erwachsen, hauptsächlich, um stark genug zu werden, um so schnell wie möglich fliegen zu können. Aber sie können es für eine lange Zeit verzögern, ihre erwachsenen Federn zu bekommen. Möwen sehen zum Beispiel drei oder vier Jahre lang nicht wie Erwachsene aus, obwohl sie in nur drei Monaten fliegen lernen “, sagte Poust.

Der junge Wulong schien ein erwachsenes Gefieder zu haben.

“Hier ist ein Tier, das alle möglichen Signale hat, ein Jugendlicher zu sein, außerhalb seiner Knochen, innerhalb seiner Knochen, in seinen Gelenken”, sagte Poust. „Und es hat lange, isolierte Federn, die von seinem schon sehr langen Schwanz ausgehen. Dies unterscheidet sich stark von lebenden Vögeln und zeigt, dass diese Zierfedern bei Dinosauriern dem Erwachsenenalter vorausgingen. Vielleicht verwenden sie diese Federn auch ganz anders als lebende Vögel. ”

Wulong bedeutet “tanzender Drache”, so genannt wegen der aktiv wirkenden Haltung des versteinerten Skeletts. Es gehört zu einer Gruppe von Fleischessern namens Dromaeosaurier, zu denen auch Velociraptor gehört. Dieser Dinosaurier lebte vor 75 Millionen Jahren in der Mongolei und taucht in den „Jurassic Park“ -Filmen auf.

Berichterstattung von Will Dunham; Bearbeitung von Sandra Maler

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