Das PitchCom-System von MLB zieht gemischte Reaktionen nach sich

Baseball und Technologie haben schon immer für misstrauische Partner gesorgt.

In den 1930er Jahren, als das Radio immer beliebter wurde, verboten alle drei New Yorker Teams – die Yankees, Giants und Dodgers – für einen Zeitraum von fünf Jahren Live-Play-by-Play ihrer Spiele, weil sie befürchteten, das neue Medium würde die Besucherzahlen verringern. Als die Chicago Cubs 1988 Wrigley Field mit Lichtern ausstatteten, die es ihnen ermöglichten, sich von Generationen von Spielen zu entfernen, die ausschließlich tagsüber gespielt wurden, waren die Fans in Aufruhr. Wenn elektronische Bälle und Streiks vorgeschlagen wurden, waren die Schiedsrichter an der Reihe, sich zu beschweren.

Andere Sportarten mögen sich ändern, aber Baseball hat es sich im Großen und Ganzen zur Aufgabe gemacht, gleich zu bleiben.

Mit der Installation von Limited Instant Replay im Jahr 2008 und der Erweiterung von Replay im Jahr 2014 trat das Spiel zaghaft in das digitale Zeitalter ein. Aber das Hinzufügen von Kameras in jedem Stadion und Videomonitoren in jedem Clubhaus öffnete die Tür zu einer unbeabsichtigten Folge: elektronischem Betrug.

Die Houston Astros von 2017 traten dreist durch diese Tür und entwickelten ein ausgeklügeltes Zeichendiebstahlsystem, das ihnen half, eine World Series zu gewinnen. Als dieses System zwei Jahre später der Öffentlichkeit vorgestellt wurde, führte dies zu Entlassungen, Suspendierungen und letztendlich zur dauerhaften Beschädigung einer Meisterschaft.

Nichts spornt das Handeln im Baseball schneller an als ein Skandal – schließlich wurde das Büro des Kommissars geschaffen, als Baseball sich mit dem Black-Sox-Skandal von 1919 befasste. In dieser Saison hat die Major League Baseball einen großen Sprung nach vorne gemacht, um sich vom Fleck des Zeichendiebstahls zu distanzieren, mit der Einführung von PitchCom, einem von einem Catcher gesteuerten Gerät, mit dem er wortlos mit dem Pitcher darüber kommunizieren kann, welcher Pitch kommt – Informationen also gleichzeitig mit bis zu drei anderen Spielern auf dem Feld über Ohrhörer in den Bändern ihrer Mützen geteilt werden.

Die Idee ist einfach genug: Wenn Baseball das altmodische Pitch-Calling beseitigen kann, bei dem der Fänger dem Pitcher mit seinen Fingern Zeichen zeigt, wird es für andere Teams schwieriger, diese Zeichen zu stehlen. Es gab ein paar Schluckaufe, bei denen Geräte nicht funktionierten oder Pitcher nicht hören konnten, aber bisher in dieser Saison scheint sich jeder im Baseball darin einig zu sein, dass PitchCom, ob es ihm gefällt oder nicht, funktioniert.

Carlos Correa, ein Shortstop für die Minnesota Twins, der lange Zeit als inoffizieller und unmissverständlicher Sprecher dieser Astros von 2017 fungierte, ging so weit zu sagen, dass das Tool den systematischen Betrug seines alten Teams vereitelt hätte.

„Ich denke schon“, sagte Correa. “Weil es jetzt keine Anzeichen gibt.”

Doch nicht alle Krüge sind an Bord.

Max Scherzer, das Ass der New York Mets und bestbezahlter Baseballspieler dieser Saison, probierte PitchCom Ende letzten Monats zum ersten Mal in einem Spiel gegen die Yankees und kam mit widersprüchlichen Gedanken heraus.

„Es funktioniert“, sagte er. “Hilft es? Ja. Aber ich denke auch, dass es illegal sein sollte.“

Scherzer ging so weit zu behaupten, dass das Spiel etwas verlieren würde, wenn es Zeichendiebstahl eliminieren würde.

„Es gehört zum Baseball dazu, die Zeichen von jemandem zu knacken“, sagte Scherzer. „Hat es die gewünschte Absicht, dass es das Spiel ein wenig aufräumt?“ sagte er über PitchCom. “Ja. Aber ich habe auch das Gefühl, dass es einen Teil des Spiels wegnimmt.“

Scherzers Kommentare lösten bei seinen Kollegen gemischte Reaktionen aus. Paul Sewald, Helfer aus Seattle, nannte sie „ein bisschen naiv“ und „ein bisschen heuchlerisch“. Der Minnesota-Starter Sonny Gray sagte, er stimme Scherzer theoretisch zu, „aber meine Widerlegung wäre, wenn Sie Zeichensequenzen machen, wenn ein Läufer auf der zweiten Basis ist, haben Sie Teams, die es auf Video haben und es als das Spiel aufschlüsseln geht weiter.”

Sewald blieb skeptisch und sagte über Scherzer: „Ich habe ein sehr gutes Gefühl, dass er in ein oder zwei Teams war, die Schilder stehlen.“

Ob wahr oder nicht, Sewalds Vorschlag war repräsentativ für das, was viele Spieler im Allgemeinen glauben: Mehrere Manager sagen, dass es Vereine gibt, die ein Dutzend oder mehr Mitarbeiter einsetzen, um Videos zu studieren und Schilder zu wischen. Da dies im Geheimen geschieht, hat sich auch eine ligaweite Paranoia entwickelt, bei der sogar Unschuldige jetzt für schuldig befunden werden.

„Ich denke, das ist uns allen bewusst“, sagte Colorado-Manager Bud Black. „Uns ist bewusst, dass es Front Offices gibt, die mehr Personal haben als andere.“

Der Glaube, dass der Diebstahl von Schildern weit verbreitet ist, hat zu einer weit verbreiteten Nutzung von PitchCom geführt, vielleicht schneller als viele gedacht haben. Und das sind willkommene Neuigkeiten für die Top-Führungskräfte der Major League Baseball.

„Es ist optional, und wahrscheinlich ist der beste Beweis, dass alle 30 Clubs es jetzt verwenden“, sagte Morgan Sword, MLBs Executive Vice President für Baseballoperationen. „Es eliminiert ein bedeutendes Problem für das Spiel beim Zeichendiebstahl. Aber zweitens hat es das Spiel tatsächlich ein wenig beschleunigt. Ohne die Notwendigkeit, mit Läufern auf der Basis mehrere Zeichensätze zu durchlaufen, hat sich das Tempo verbessert.“

Es stellt sich also die Frage, was verloren geht, um diese Gewinne zu erzielen?

Während das Knacken von Codes so alt ist wie der Sport selbst, hat das Eindringen von Technologie in das, was mehr als ein Jahrhundert lang ein träges, pastorales Spiel war, einen intensiven Kulturkampf ausgelöst. Das Stehlen von Schildern wurde von den Spielern immer akzeptiert, solange es von jemandem auf dem Spielfeld begangen wurde. Aber sofort werden die Nackenhaare aufgerichtet – und die ungeschriebenen (und jetzt geschriebenen) Spielregeln gebrochen – wenn Technologie als Hilfsmittel in Echtzeit eingesetzt wird.

Das Zeichnen klarer Linien ist wichtig in einer Zeit, in der Computerprogramme so ausgeklügelt sind, dass Algorithmen anhand der Art und Weise, wie er seinen Handschuh hält, erkennen können, ob ein Pitcher im Begriff ist, einen Fastball oder einen Slider zu werfen.

„Wenn man Leute ausnutzt, die das Spiel nicht spielen, um sich einen Vorteil zu verschaffen, habe ich zumindest persönlich damit ein Problem“, sagte Bob Melvin, Manager von San Diego.

Die meisten sind sich einig, dass es einen schmalen Grat zwischen der Verbesserung des aktuellen Produkts durch Technologie und der letztendlichen Änderung seiner Integrität gibt. Sie dazu zu bringen, sich darauf zu einigen, wo genau diese Grenze gezogen wird, ist eine andere Sache.

„Ich wünschte, es gäbe keine Videotechnik oder so etwas“, sagte DJ LeMahieu, Second Baseman der Yankees.

Sword sagt, dass PitchCom ein Beispiel für die Fähigkeit der Technologie war, „eine Version von Baseball zu produzieren, die eher so aussieht wie vor ein paar Jahrzehnten“, weil es „eine aktuelle Bedrohung neutralisiert“.

„Ich denke, so läuft die Welt“, sagte Black. „Und wir sind Teil der Welt.“

Und es kommt noch mehr Technik. An Deck befindet sich eine Pitch-Clock, die in den Minor Leagues getestet wird und laut Sword „äußerst vielversprechend“ war, um ihr beabsichtigtes Ziel zu erreichen: Spiele zu verkürzen. Es wird erwartet, dass es bald in den Majors eingeführt wird, und Pitcher müssen einen Pitch innerhalb einer festgelegten Zeit liefern – bei Klasse AAA muss ein Pitch innerhalb von 14 Sekunden geworfen werden, wenn sich niemand auf der Basis befindet, und innerhalb von 19 Sekunden, wenn ein Runner ist ist an Bord.

Im Allgemeinen sind Pitcher weniger begeistert von Pitch Clocks als von PitchCom.

„Neunzig Prozent von Baseball ist die Erwartung, dass etwas wirklich Cooles passieren wird, und Sie haben Blitze von wirklich coolen Dingen, die passieren“, sagte Daniel Bard, der Closer der Colorado Rockies. „Aber du weißt nicht, wann sie kommen, du weißt nicht, auf welchem ​​Platz es passiert. Gerade im neunten Inning eines engen Spiels, wo alle am Rand ihres Sitzes sind, wollen Sie das durcheilen? Es gibt viele gute Dinge im Leben, die man nicht überstürzen möchte. Sie genießen. Sie genießen. Für mich ist eins das Ende eines Ballspiels.“

Die radikalste Änderung könnte jedoch die Automated Strike Zone sein – Roboter-Schiedsrichter, umgangssprachlich. Kommissar Rob Manfred sagte Anfang des Sommers, er hoffe, bis 2024 ein solches System eingeführt zu haben. Automatisierte Anrufe sind ein Gräuel für Schiedsrichter, die das Gefühl haben, dass dies ihr Urteilsvermögen verletzt, und für Catcher, die sich auf Pitch Framing spezialisiert haben – die Kunst, einen Pitch zu erhalten und es so anzuzeigen, als ob es sich in der Streikzone befände, selbst wenn dies nicht der Fall wäre.

“Ich denke nicht, dass das passieren sollte”, sagte Yankees-Catcher Jose Trevino, vielleicht der beste Pitch-Framer des Spiels. „Es gibt viele Jungs, die dieses Spiel durchgemacht haben, und viele Jungs aus der Vergangenheit, die ihren Lebensunterhalt damit verdient haben, ein guter Game-Caller zu sein, ein guter defensiver Catcher zu sein.“

Mit den sogenannten Roboter-Schiedsrichtern, sagte Trevino, wird eine Fähigkeit, an deren Beherrschung so viele Fänger so hart gearbeitet haben, nutzlos werden.

„Du wirst nur dort hinten sein und das Spiel blocken und werfen und ansagen“, sagte er und fügte hinzu, dass dies die finanzielle Ertragskraft einiger Fänger beeinträchtigen könnte.

Aber dieses Argument ist für einen anderen Tag. PitchCom ist das diesjährige neue Spielzeug und glättet über das Offensichtliche hinaus die Dinge in unerwarteten Bereichen. Es kann für jede Sprache programmiert werden und überbrückt so Barrieren zwischen Pitchern und Catchern. Und wie Bard sagte: „Meine Augen sind nicht großartig. Ich kann auf die Schilder starren, aber es macht es einfach einfacher, das Schild direkt in mein Ohr zu stecken.“

Die Meinungen werden immer unterschiedlich sein, aber alle sind sich einig, dass die Tech-Invasion weitergehen wird.

„Es wird weitergehen“, sagte Correa. „Ziemlich bald werden wir Roboter haben, die Shortstop spielen.“

Jakob Wagner und Gary Phillips beigetragene Berichterstattung.

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