Der Rover Curiosity sucht seit 10 Jahren nach Leben auf dem Mars

Die Errungenschaften der Curiosity-Mission der US-amerikanischen National Aeronautics and Space Administration (NASA) sind unbestreitbar. Basierend auf Analysen der erhaltenen Daten kamen die Wissenschaftler beispielsweise zu dem Schluss, dass es direkte Beweise für die uralte Existenz von Seen gibt, die mikrobielles Leben beherbergen könnten.

Und das ist nicht alles…

„Vor 10 Jahren (vor 3555 Sols), am 6. August 2012 um 07:17 Uhr MESZ, landete der MSL Curiosity Rover im Gale Crater auf dem Mars. Bis zum 4. August 2022 hat der Rover Curiosity 28,44 km zurückgelegt“, berichtete Kosmonautik-Spezialist Michal Václavík von der Tschechischen Weltraumagentur und der Fakultät für Maschinenbau der Tschechischen Technischen Universität in Prag auf seinem Twitter.

„Während dieser 10 Jahre hat Curiosity auch 612 Höhenmeter erklommen. Unterwegs machte es fast eine halbe Million Fotos, bohrte 35 Löcher in die umliegenden Felsen, grub sechs Mal mit einem Roboterarm eine flache Furche und führte eine Reihe wissenschaftlicher Messungen durch, die auch die chemische Zusammensetzung der umliegenden Felsen enthüllten wie die Messung der atmosphärischen Bedingungen im Krater Gale. Eine enorme Menge an wissenschaftlichen Erkenntnissen führte zum Schreiben von fast 900 wissenschaftlichen Artikeln”, fasste der Geologe Petr Brož vom Institut für Geophysik der Akademie der Wissenschaften der Tschechischen Republik für Novinky zusammen.

Er kann seinen eigenen Weg wählen

Mit einer Länge von 2,7 Metern und einem Gewicht von 900 Kilogramm hat Curiosity die Größe eines kleinen Pkw. Es wird von einem thermoelektrischen Radioisotopengenerator angetrieben, der den natürlichen Zerfall von Plutonium 238 nutzt. Die Sonde mit sechs Kernen im Wert von 2,5 Milliarden US-Dollar (etwa 60 Milliarden CZK) ist mit zwei Windsensoren ausgestattet.

Obwohl Curiosity von der Erde aus gesteuert wird, hat es immer noch eine gewisse Freiheit bei der Navigation. „Der Rover ist in der Lage, seinen eigenen Weg zu wählen“, bemerkte Jeff Biesiadecki vom Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA in Pasadena, Kalifornien, der einer der „Fahrer“ der Sonde ist.

Zehn wissenschaftliche Instrumente sind in die Sonde eingebaut, darunter zwei, die Schotter chemisch analysieren können.

Insbesondere nach sieben Wochen fand der Rover Kieselsteine ​​auf der Marsoberfläche. Wissenschaftler halten sie für einen Beweis dafür, dass dieser Planet einst fließendes Wasser und damit geeignete Bedingungen für die Entstehung von Leben gehabt haben könnte. Sie bewegte sich damals im Gebiet von Glenelg nur wenige hundert Meter von der Anlegestelle entfernt, da sie sich zunächst sehr vorsichtig und langsam über das Gelände bewegt hatte.

Aber sein Hauptziel ist es, den Gale Crater zu erkunden. In diesem Bereich wurde eine erhöhte Methanmenge festgestellt. Experten begannen sofort zu spekulieren, ob Methan ein Beweis für die Existenz lebender Organismen sein könnte, da sie es sind, die Methan produzieren.

Im Juni 2018 fand der Rover uralte Spuren organischer Materie und entdeckte saisonale Schwankungen des Methangehalts in der Atmosphäre des Roten Planeten. Wissenschaftler schließen nicht aus, dass die Werteänderungen eine biologische Quelle hatten, aber sie können es nicht bestätigen.

Im Jahr 2019 wurden Forscher erneut von einem „ungeklärten Anstieg des Sauerstoffgehalts“ auf unserem Nachbarplaneten überrascht. Sie haben es gerade in Daten von Curiosity entdeckt.

Eines der neuesten Bilder der Marsoberfläche, das in diesem Frühjahr vom Rover aufgenommen wurde, enthüllte eine seltsame Formation in den Felsen des Planeten. Das Loch im Stein gleicht einem perfekt gemeißelten Eingang inmitten der Marslandschaft. Ein von der NASA veröffentlichtes Foto zeigt einen Teil der geologischen Formation, die als Greenheugh Pediment bekannt ist und Anfang Mai von der Mast-Kamera von Curiosity aufgenommen wurde.

Gleichzeitig entdeckte dieser Roboterforscher dieses Jahr auf dem Mars ein kaum Zentimeter großes Felsartefakt, das einem Stück Koralle oder noch besser einer Blume ähnelt.

Neugier bringt viele Antworten, aber noch mehr Fragen

Zu den bedeutendsten Erkenntnissen dieses Rovers gehören auf jeden Fall die Entdeckung komplexer organischer Moleküle, der Nachweis von Methan in der Marsatmosphäre und die Bestätigung des Vorhandenseins einer Reihe chemischer Elemente, die die Grundbausteine ​​des Lebens sind.

„Diese Entdeckungen haben eine klare Verbindung zum Hauptziel der Mission – herauszufinden, ob die Bedingungen jemals für die mögliche Entstehung von außerirdischem Leben auf dem Mars geeignet waren“, erinnerte Brož, der ein einheimischer Experte für den Mars ist und sich im Allgemeinen sonst auf Manifestationen spezialisiert hat der vulkanischen Aktivität im gesamten Sonnensystem.

Sowohl organische Moleküle als auch Methan sind wichtige Voraussetzungen für die mögliche Bewohnbarkeit des Roten Planeten in der Vergangenheit. Wir wissen noch nicht, ob Leben wirklich vor langer Zeit auf dem Mars entstanden ist, aber die Curiosity-Sonde hat tatsächlich gezeigt, dass es vor langer Zeit geeignete Bedingungen für die Entstehung gegeben haben muss.

„Doch wie so oft in der Wissenschaft werfen die Antworten, die wir vom Rover erhalten haben, brennendere Fragen auf. Und das ist auch der Grund, warum ein weiterer amerikanischer Rover, Perseverance, zum Mars geschickt wurde“, betonte er.

Blick von der Mast-Kamera auf eine Marsregion namens Edinburgh

Foto: NASA/JPL-Caltech/MSSS

„Es gab viele Hindernisse, die diese sehr ehrgeizige Mission überwinden musste. Von einem kurzzeitigen Orientierungsverlust über Kommunikationsprobleme mit der Erde bis hin zur zunehmenden Zerstörung der Räder durch scharfkantige Gesteinsbrocken, die auf der Marsoberfläche verstreut sind. Glücklicherweise war keines dieser Probleme tödlich, und die Sonde arbeitet ständig und liefert uns wertvolle wissenschaftliche Daten und unglaubliche Aufnahmen der rotstichigen Landschaft“, so Brož weiter.

Die Rover-Rakete hob am 26. November 2011 von Cape Canaveral in Florida ab. Experten erwarteten, dass sie mindestens ein Marsjahr lang betrieben werden würde, was 687 Erdentagen oder weniger als zwei Erdenjahren entspricht. Im Dezember 2012 wurde die Curiosity-Mission zum Mars auf unbestimmte Zeit verlängert.

Darüber hinaus erkunden derzeit zwei weitere Robotergeräte der NASA den Mars – die stationäre InSight-Sonde (ab 2018) und das bereits erwähnte Roboterfahrzeug Perseverance mit einem kleinen Ingenuity-Hubschrauber (ab 2020).

“Geologe auf Rädern”

Es gibt Unterschiede zwischen einzelnen Rovern. „Neugier ist einfach ein Geologe auf Rädern, der versucht, die umliegenden Felsen im Detail zu untersuchen und herauszufinden, unter welchen Bedingungen sie entstanden sind und was ihre Lebensgeschichte ist. „Beharrlichkeit ist auch ein Geologe, aber mit etwas schlechterer Ausrüstung“, erklärte Brož.

„Beharrlichkeit hat eine andere Aufgabe: fast 40 Proben von Marsgestein zu entnehmen und sie in speziellen Kisten für ihre spätere Rückkehr zur Erde für detaillierte Untersuchungen in unseren Labors aufzubewahren. Aber es ist noch ein weiter Weg. Es wird notwendig sein, eine Sonde an die Oberfläche zu transportieren, die in der Lage ist, Proben von Perseverance zu sammeln, sie dann in die Umlaufbahn des Mars zu transportieren, sie dort mit einer anderen Sonde einzufangen und sie zur Erde zu übertragen”, sagte er.

Neugier soll noch ein paar Jahre wirken

Und wie lange soll Curiosity wirken? „Sofern nicht etwas Unerwartetes passiert, hat der Brennstoff im thermoelektrischen Plutonium-Fission-Radioisotop-Generator noch mindestens vier weitere Betriebsjahre, bevor die Leistung der Quelle deutlich abzunehmen beginnt. Wenn die Leistung der Quelle abnimmt, wäre es dann notwendig, die Operationen zu begrenzen, die der Rover an der Oberfläche durchführt. Bis eines Tages die Energie zu niedrig ist und der Rover im Marswinter einfrieren könnte“, so Brož weiter.

Ihm zufolge ist es ein ähnliches Schicksal wie die InSight-Sonde, die misst, wie stark der Planet auf der Marsoberfläche zittert.

„Wenn man jedoch den Verschleiß an den Rädern von Curiosity oder die gelegentlichen Probleme mit der Elektronik oder Software betrachtet, ist es möglich, dass der Rover sein Lebensende erreicht, bevor ihm die Energie ausgeht“, betonte Brož.

Sonda Curiosity auf Marsu

Foto: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Bestimmte andere Komplikationen sind schwer vorherzusagen, aber JPL-Ingenieure sind in der Regel äußerst einfallsreich und können Sonden normalerweise so lange wie möglich am Laufen halten.

„Es lässt sich gut mit dem Problem des Radverschleißes veranschaulichen. Leiden die Vorderräder extrem? Also ließen wir den Wagen rückwärts fahren und verteilten so den Schaden an den Rädern auf mehrere Teile“, gab Brož ein Beispiel.

Fast überall Wasserspuren

Wenn wir es am Ende zusammenfassen, wie sieht es eigentlich aktuell mit Wasser aus, bzw mit “Leben” auf dem Mars?

Laut Geologe Brož wäre es etwas übertrieben zu sagen, dass auf dem Mars fast überall historische Wasserspuren zu finden sind.

„Wir finden dort oft Wasser selbst, aber in Form von Eis, nicht in flüssiger Form. Wir haben immer noch keine eindeutige Bestätigung für die Existenz von flüssigem Wasser auf der Marsoberfläche oder unter seiner Oberfläche“, betonte er.

Und seiner Meinung nach ist es dasselbe mit dem Leben. „Es gibt immer mehr Beweise dafür, dass der Mars einst geeignete Bedingungen gehabt haben könnte, aber unbestrittene Beweise dafür, dass dort Leben war, fehlen immer noch. Wir müssen weitersuchen“, schloss er.

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