Die DART-Raumsonde der NASA soll in einen Asteroiden einschlagen

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Ein NASA-Raumschiff näherte sich in einer beispiellosen Generalprobe für den Tag, an dem ein Killergestein die Erde bedroht, mit rasender Geschwindigkeit einem Asteroiden.

Der galaktische Grand Slam sollte auf einem harmlosen Asteroiden in 9,6 Millionen Kilometern Entfernung stattfinden, wobei das Raumschiff namens Dart mit 22.500 km/h in den Felsen pflügt.

Die Wissenschaftler erwarteten, dass der Aufprall einen Krater aushöhlen, Ströme von Steinen und Erde in den Weltraum schleudern und vor allem die Umlaufbahn des Asteroiden verändern würde.

Teleskope auf der ganzen Welt und im Weltraum waren bereit, das Spektakel festzuhalten. Obwohl der Aufprall sofort offensichtlich sein sollte – da Darts Funksignal abrupt aufhört – wird es Tage oder sogar Wochen dauern, um festzustellen, wie stark sich die Bahn des Asteroiden verändert hat.

Die 325-Millionen-Dollar-Mission ist der erste Versuch, die Position eines Asteroiden oder eines anderen natürlichen Objekts im Weltraum zu verschieben.

„Nein, das ist keine Filmhandlung“, twitterte NASA-Administrator Bill Nelson früher am Tag. “Wir haben es alle in Filmen wie ‘Armageddon’ gesehen, aber im wirklichen Leben steht viel auf dem Spiel”, sagte er in einem vorab aufgezeichneten Video.

Das Ziel am Dienstag: ein 160 Meter hoher Asteroid namens Dimorphos. Es ist eigentlich ein kleiner Mond von Didymos, griechisch für Zwilling, ein sich schnell drehender Asteroid, der fünfmal größer ist und das Material abgeschleudert hat, das den Juniorpartner gebildet hat.

Das Paar umkreist seit Äonen die Sonne, ohne die Erde zu bedrohen, was sie zu idealen Testkandidaten für die Rettung der Welt macht.

Der im vergangenen November gestartete Automatengroße Dart – kurz für Double Asteroid Redirection Test – navigierte zu seinem Ziel mithilfe einer neuen Technologie, die vom Applied Physics Laboratory der Johns Hopkins University, dem Raumfahrzeugbauer und Missionsmanager, entwickelt wurde.

Ein Minisatellit folgte einige Minuten später, um Fotos vom Einschlag zu machen. Der italienische Cubesat wurde vor zwei Wochen von Dart veröffentlicht.

Wissenschaftler bestanden darauf, dass Dart Dimorphos nicht zerbrechen würde. Das Raumschiff wog nur knapp 570 Kilogramm, verglichen mit den 5 Milliarden Kilogramm des Asteroiden. Aber das sollte ausreichen, um seine 11 Stunden und 55 Minuten lange Umlaufbahn um Didymos zu verkürzen.

Der Aufprall sollte 10 Minuten kürzer sein, aber Teleskope werden einige Tage bis fast einen Monat benötigen, um die neue Umlaufbahn zu überprüfen. Die erwartete Orbitalverschiebung von 1% mag nicht nach viel klingen, stellten die Wissenschaftler fest. Sie betonten jedoch, dass dies im Laufe der Jahre zu einer erheblichen Veränderung führen würde.

Planetenverteidigungsexperten ziehen es vor, einen bedrohlichen Asteroiden oder Kometen mit genügend Vorlaufzeit aus dem Weg zu schubsen, anstatt ihn in die Luft zu jagen und mehrere Teile zu erschaffen, die auf die Erde regnen könnten. Für große Weltraumfelsen könnten mehrere Impaktoren oder eine Kombination aus Impaktoren und sogenannten Gravitationstraktoren erforderlich sein, noch nicht erfundene Geräte, die ihre eigene Schwerkraft nutzen würden, um einen Asteroiden in eine sicherere Umlaufbahn zu ziehen.

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