Die Rückkehr von Alexis Lafrenière nach Montreal ist ein Lichtschimmer inmitten einer schwierigen Saison

GREENBURGH, NY – „Ich kann besser sein.“

Das ist keine tiefe Offenbarung von Alexis Lafrenière. Wir sind kaum mehr als eine Woche nach seinem Ein-Spiel-Kratzen in Tampa durch Trainer Gerard Gallant und in den beiden Spielen seit 2020 hat die Nr. 1-Auswahl ein Saisontief von 11:48 gegen die Panthers und 13:05 gegen die Panthers gespielt Hurrikane. Die Rangers behandeln Lafrenière sehr wie ein work in progress.

Daher freut sich der 21-jährige Stürmer verständlicherweise darauf, am Donnerstag in seiner Heimatstadt Montreal zu spielen, gerade sein zweites NHL-Spiel im Bell Centre. „Ich bin mit Spielen dort aufgewachsen und hätte nie gedacht, dass ich dort als Profi spielen würde“, sagte er, „also ist es cool, dort zu sein, ich kann dieses Jahr zwei Mal dorthin gehen und ich kann es einfach versuchen Genieß es.”

Für Lafrenière gibt es derzeit vielleicht nicht viel Freude. Sein Bankdrücken letzte Woche machte viele Schlagzeilen, ebenso wie einige der kritischen Bewertungen seines Spiels in mehr als zwei Spielzeiten durch einige Bewerter in der Liga. Fangemeinden anderer Teams haben die sozialen Medien mit ihrem Wunsch gespickt, dass ihre eigenen Teams für Lafrenière tauschen. Nach 171 NHL-Spielen schien das Bankdrücken anzuzeigen, dass für ihn in New York alles vorbei war.

Lafrenière kann sich auf viele Veteranen stützen, deren Weg zu NHL-Stammgästen auch nicht so linear war. Chris Kreider spielte die Hälfte der Saison 2013/14 in der AHL, nachdem er in den beiden vorangegangenen Frühjahren 26 NHL-Playoff-Spiele absolviert hatte. Mika Zibanejad wurde vor sechs Jahren von den Senators zu den Rangers versetzt und entwickelte sich zu einem Center Nr. 1. Artemi Panarin war während seines langsamen, stetigen Aufstiegs durch das KHL-Hinterland nicht auf dem Radar vieler NHL-Teams und kam hier als voll ausgebildeter Star an. Es braucht alle möglichen.

Und dann ist da noch Lafrenières befreundete Jugendbrigade bei den Rangers. Nichts verlief für diese Gruppe von unter 25-jährigen Spielern linear in den Achterbahnerlebnissen von Lafrenière, Vitali Kravtsov, Kaapo Kakko und Filip Chytil mit dem chaotischen Abgang des ehemaligen Nr. 7-Pick Lias Andersson und der Erzählung darüber, wie die Rangers können. Die Entwicklung nach vorne hat sich in einigen Kurven festgesetzt.

(Es gibt die lästige Angelegenheit, dass nicht weniger als acht Stürmer aus den Teams von 2012-17 entweder Ranger-Draft-Picks waren oder als junge Spieler erworben wurden, aber das ist eine Erzählung für eine andere Geschichte.)

Lafrenière muss nur sehen, was Kakko in der vergangenen Woche getan hat, um zu wissen, dass sich die Dinge schnell ändern können. „Ich denke, es ist gut für uns alle, hier zusammen zu sein, wir können jeden Tag darüber reden, wie die Dinge laufen“, sagte Kakko. „Wir können manchmal reden, wenn wir nicht so viel spielen, wie wir damit umgehen. Wir reden viel, Laf und Fil und ich, natürlich wenn wir zusammen spielen. Aber selbst wenn wir es nicht sind, können wir immer noch verstehen, wie die Dinge füreinander laufen.“

Kakkos Selbstvertrauen ist heutzutage himmelhoch. Er hat die Rangers fast die ganze Saison über zu gefährlichen Torchancen geführt, erlebte jedoch eine schwierige Phase, als er Probleme hatte, Tore zu erzielen, wie es das gesamte Team in den ersten sechs Wochen tat. Jetzt liegt Kakko mit Panarin bei neun gleich starken Toren auf dem zweiten Platz und fügte seinem Repertoire ein Setup-Spiel hinzu, bei dem es schwierig war, ihn vom Puck und aus gefährlichen Stellen unterhalb der Hash-Marken zu bewegen. Er hatte zwei solche Assists in Florida, dann einen starken Curl und einen Pass zurück zum Punkt für Zibanejad auf K’Andre Millers Ablenkungstreffer im dritten Drittel des großen Sieges am Dienstag gegen die Hurricanes.

Es ist eine bemerkenswerte Wende von Kakko, der vor sechs Monaten auf der Pressetribüne für Spiel 6 des Finales der Eastern Conference saß, als die gleichen Dinge, die jetzt über Lafrenière gesagt wurden, über Kakko gesagt wurden.

„Ich glaube, du machst dir einfach keine Gedanken darüber, was andere sagen“, sagte Kakko. „Du konzentrierst dich nur darauf, das Spiel zu spielen, der Rest wird dich nicht stören.“

Es wird immer eine riesige Medienhorde in Montreal auf Lafrenière warten, in guten wie in schlechten Zeiten. Die Chancen, dass er am Donnerstagmorgen Medien macht, sind wahrscheinlich gering und keine, und Slim hat gerade das Gebäude verlassen – die Rangers sind seit langem sehr proaktiv, um ihre Spieler in bestimmten Umgebungen zu schützen, und diese Reise in den Norden gilt als eine bestimmte Umgebung, insbesondere angesichts der Lafrenière Spiel und Denkweise stimmen jetzt.

Lafrenière sagte, er versuche, auch nicht auf all die Außengeräusche zu achten. Aber er versteht, wo sein NHL-Spiel steht und wo die meisten Leute dachten, es wäre schon lange her.

„Als junge Spieler wirst du manchmal früh deine Probleme haben“, sagte er. „Es gibt einige Jungs, die reingehen und sofort gutes Hockey spielen. Bei manchen Jungs dauert es länger. Wir alle versuchen, besser zu werden. Es macht Spaß zu sehen, wie Kaapo so spielt, wie er die letzten paar Spiele gespielt hat. Es ist gut zu sehen. Ich versuche, dorthin zu gelangen, mein Spiel auch auf ein anderes Level zu bringen.“

Gallant zitierte seine Erfahrung als Trainer von Saint John of the Quebec League von 2009 bis 2012. Sie waren dominante Teams mit fünf Erstrunden-Picks, angeführt von Jonathan Huberdeau bei den zwei aufeinanderfolgenden QMJHL-Champions in den Jahren 2011 und 2012. „Sie hatten Spaß zusammen auf dem Eis, es gab fünf oder sechs von ihnen, die alle High Picks waren und sie haben sich gegenseitig besser gemacht“, sagte Gallant. „Ich denke, hier ist es dasselbe, du hast fünf oder sechs junge Leute und sie können sich alle gegenseitig besser machen. Ich denke, es wird passieren.“

Vielleicht nicht auf der Zeitachse, die jeder gerne hätte. Vielleicht gibt eine Reise nach Hause Lafrenière neue Energie, der der beste Amateurspieler der Welt war, als er in Rimouski, fünf Autostunden nördlich seiner Heimatstadt, drei Jahre lang die QMJHL dominierte. Lafrenière hatte im vergangenen Oktober in seinem ersten NHL-Spiel dort das Spiel gegen die Canadiens im Bell Center gewonnen.

„Es wird ihm gut tun“, sagte Kakko. „Es ist schön, während der Saison nach Hause zu kommen und seine Familie zu sehen. Das kann immer helfen. Die Fragen, alles andere, es ist einfach, was es ist.“

(Foto: Brace Hemmelgarn / USA Today)

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