Ein Besuch beim Briefmarkenkönig von Chicago – Chicago Magazine

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„Gestern kam niemand rein.“

Mit 80 Jahren ist Charles Berg ein altmodisch aussehender Mann mit einem weißen Schnurrbart, der an beiden Enden gezwirbelt ist, und einem kurzärmligen blauen Hemd, dessen Tasche mit Stiften gefüllt ist. Er betreibt ein altmodisches Geschäft: Stamp King, den letzten Briefmarkenladen in Chicago. Es liegt in einem altmodischen Viertel, Norwood Park – einer Ladenfront an der Higgins Avenue, zwischen einer Anwaltskanzlei und einem Versicherungsagenten.

Wenn jemand zu Stamp King gekommen wäre, wäre er mit einem handgeschriebenen Schild an der Tür konfrontiert worden: BUZZER BROKEN. BITTE ANKLOPFEN. Darin befindet sich ein Fass mit gestempelten Briefmarken, die jeweils mit 2 Cent gekennzeichnet sind, 100 für 1,75 $. Ganz oben auf dem Stapel: ein zerrissenes Blatt Pappe, auf dem drei Briefmarken zu Ehren von Marianne Moore angebracht sind, der Dichterin aus Brooklyn, die 1972 starb, aber in der Bibliothek der Poetry Foundation weiterlebt. Kartons, vollgestopft mit Briefmarken, sind so hoch und tief gestapelt, dass sie nur einen Weg nebeneinander zu Bergs Schreibtisch lassen, wo er mit dem Handwerkszeug des Briefmarkenhändlers sitzt: einer Lampe mit Lupe, einer Pinzette, einem Scott-Katalog, ein einziehbares Messer.

Wenn Sie das Gefühl haben möchten, dass das 21. Jahrhundert nie in Chicago angekommen ist – und ich kann mir vorstellen, dass sich heutzutage viele Menschen so fühlen – gibt es keinen besseren Ort dafür als Stamp King.

„Als ich ein Kind war, sammelten alle Briefmarken“, sagt Berg, der in den 1940er und 1950er Jahren ein Kind war. „Früher gab es in der Innenstadt mehrere Dutzend Briefmarkenläden, die über die ganze Nachbarschaft verstreut waren. Marshall Field’s hatte eine Briefmarkenabteilung. Wir haben nicht mehr genug Briefmarkensammler. Sie sterben alle. Die Zeiten haben sich radikal geändert. Jugendliche sammeln keine Sachen wie wir. Viele Leute speichern Dinge nicht. Es ist sehr minimal.“

Bergs Liebe zum Porto begann im Alter von 6 Jahren. Er wurde in Chicago geboren und wuchs in Wichita Falls, Texas, auf, wo sein Vater nach seinem Ausscheiden aus der Marine eine Arztpraxis eröffnete. In der ersten Klasse hielten ihn Masern von der Schule fern. Während der Genesung des jungen Charles fragte ihn sein geliebter Großvater: „Möchtest du Briefmarken sammeln?“

„Ich habe mir die Masern und das Briefmarkensammeln eingefangen“, erinnert er sich. „Die Masern sind verschwunden. Als ich ein Pfadfinder war, war mein erstes Verdienstabzeichen das Sammeln von Briefmarken. Meine zweite war das Sammeln von Münzen. Wenn Jungen zur High School kommen, entwickeln sie Nasenprobleme: Ihre Nasen werden durch Parfüm und Benzin angegriffen. Sie hören auf, Briefmarken zu sammeln. Ich habe nie aufgehört.”

Selbst wenn Jugendliche Sachen sammeln würden, würden sie wahrscheinlich keine Briefmarken sammeln. Jugendliche benutzen keine Briefmarken. Laut Bloomberg News, „Amerikaner versenden weniger Post als früher, wobei das Gesamtvolumen seit 2001 um 43 Prozent zurückgegangen ist. Dieser Rückgang ist bei den Millennials besonders ausgeprägt. Im Jahr 2001 erhielten Gen X-Leute zwischen 18 und 34 Jahren 17 Postsendungen pro Woche. Bis 2017 sank diese Zahl auf 10 Postsendungen für Millennials in der gleichen Altersgruppe.“

„Viele Leute verschicken keine Briefe mehr“, beklagte Berg.

Eine Ausnahme bilden Hochzeitseinladungen. Die Brautpaare verschicken oft Umschläge mit Briefmarken, die den Ort der Hochzeit darstellen. Ein Paar, das kurz vor der Hochzeit in Maine stand, bat Berg um Leuchttürme, Segelboote, Tannenzapfen und Blaubeeren. Er bestellte die Briefmarken bei einem Händler in New York. Der Postbote brachte sie an einem Mittwochnachmittag herein – in einem mit Briefmarken beklebten Express-Mail-Umschlag.

„Altmarkenhändler“ ist der biederste Beruf, den man sich vorstellen kann. An den meisten Tagen ist es das – außer an dem Tag, an dem fünf Chicagoer Polizeiautos auf Stamp King zusammenfuhren, um einen gestohlenen Umschlag im Wert von 1 Million Dollar zu untersuchen. Ein Ehepaar hatte einen übergroßen Umschlag mit einer Lincoln-Marke im Wert von 90 Cent, ausgestellt im Jahr 1869, mitgebracht, den sie beim Ausmisten des Hauses eines verstorbenen Verwandten gefunden hatten. Der Umschlag war 1870 von Boston nach Kalkutta geschickt worden. Berg konnte ihn in keinem Katalog finden, also rief er einen Kollegen an, der sich mit Briefmarken aus dem 19. Jahrhundert auskannte.

„Das ist das Eishaus-Cover“, sagte der Kollege, so genannt, weil es an ein Eishaus in Kalkutta geschickt wurde. „Es wurde vor über 40 Jahren gestohlen. Du darfst es nicht aus dem Laden lassen. Hast du die Polizei gerufen?”

„Das Paar ist bei mir“, antwortete Berg. “Kannst du helfen?”

Der Kollege rief die Polizei. Zunächst war der Polizei von Chicago eine gestohlene Briefmarkenkapriole gleichgültig, bis Berg ihnen den Wert des Umschlags mitteilte. Das FBI nahm das Eishaus-Cover in Besitz, weil die Polizei sich Sorgen über Beweisdiebstahl machte, und gab es schließlich der Witwe und Tochter des ursprünglichen Besitzers zurück.

Das ist so aufregend wie nie zuvor bei Stamp King, es sei denn, Sie finden es aufregend, dass der 60 Jahre alte „Sanitary 6 Cent Stamps“-Automat auf Bergs Schreibtisch immer noch Porto ausgibt, wenn Sie eine Münze einwerfen und eine Kurbel drehen. (Die Maschine verspricht „2 Vier-Cent-Briefmarken für einen Cent“, produziert aber nur 1 ¢ American Kestrel-Briefmarken.)

Zu Beginn seines neunten Lebensjahrzehnts hat Berg keine Pläne, sich zurückzuziehen oder Stamp King zu schließen, obwohl mehr Leute in den Laden kommen, um ihm alte Sammlungen zu verkaufen, als neue zu gründen. “Ich tu nicht brauchen keine Briefmarken mehr“, klagt er. Auf einem am Safe hinter ihm angebrachten Schild steht: „Der einzige Unterschied zwischen diesem Ort und der Titanic: Die Titanic hatte eine Band.“

Also, bevor ich Stamp King verließ, kaufte ich einige Briefmarken bei Berg. Ich wollte Briefmarken mit den Namen meiner Kinder: Lerche, Birke und Rose. Berg hat sie für mich gefunden. 1982 gab der US Postal Service eine „State Bird“-Serie heraus. Sechs Staaten haben den Western Meadowlark zu ihrem offiziellen Vogel ernannt. Die graue Birke erschien 1978 im American Trees-Blatt. Eine 29 ¢ Rosenmarke kam 1993 heraus.

Die Briefmarken waren 6 Dollar wert. Ich schuldete Berg drei Dollar, nachdem ich den Preis für einen Blaubeermuffin abgezogen hatte, den ich ihm im Dunkin’ Donuts um die Ecke gekauft hatte. Na sicher Stamp King akzeptiert keine Debit- oder Kreditkarten.

„Sie können mir einen Scheck schicken oder mir drei Singles schicken“, sagte Berg. Er reichte mir einen Umschlag mit drei Briefmarken und stempelte seinen Namen und seine Adresse mit einem Tintenstempel darauf. Als ich nach Hause kam, füllte ich es mit drei Dollarnoten. Es gab keine altmodischere Art zu bezahlen und keinen altmodischeren Ort mehr, um das Geld zu senden.

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