Ein Vulkan in Tonga brachte eine neue Insel hervor. Betrachten Sie es als limitierte Auflage

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Von Maria Luisa Paul

Vulkanausbrüche sind in Tonga nichts Neues.

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Ein großer Teil dieser polynesischen Nation – ein Archipel von über 170 Inseln – verdankt seine Existenz der vulkanischen Aktivität, die vor Tausenden von Jahren zu einer Kette westlicher Inseln führte.

Das Home Reef, ein aktiver Unterwasservulkan in der Gegend, ist die Mutter einer Handvoll von ihnen. Hin und wieder spuckt es eine Mischung aus Lava, Dampf und Asche aus, die sich anhäuft – und Bumm, eine Insel oder ein Meereshügel wird geboren.

Das war Anfang dieses Monats der Fall, als eine Babyinsel 11 Stunden nach dem Ausbruch des Home Reef am 10. September durch das Wasser ragte, gab die Nasa kürzlich in einer Pressemitteilung bekannt.

Es begann mit einer Ausdehnung von etwa einem halben Hektar, ist aber aufgrund der jüngsten Eruptionswelle des Vulkans innerhalb weniger Tage auf etwa 3,5 Hektar angewachsen, so die Tonga Geological Services, eine Regierungsbehörde.

Während das Wort Insel Bilder von Sandstränden und üppiger Vegetation hervorrufen könnte, ist dies bei diesen vulkanischen Inseln nicht ganz der Fall.

„Es ist eher wie eine große Schicht aus Asche, Dampf und Bimsstein über dem Ozean“, sagte Rennie Vaiomounga, Geologe bei Tonga Geological Services, der Washington Post. Das bedeutet, dass die neue Insel nicht einmal stabil genug ist, um darauf zu gehen, obwohl sich das ändern könnte, wenn sie lange genug bleibt, um sich zu verfestigen.

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Eruptionen im Home Reef – in der Tonga-Kermadec-Subduktionszone, einem der aktivsten Vulkanbögen der Welt – haben oft neue Landmassen hervorgebracht. Aber das sporadische Auftauchen der daraus resultierenden Inseln ist so etwas wie ein „geologisches Rätsel“, sagte Vaiomounga.

„Wir wissen nie, wann die Insel erscheint oder wann sie verschwindet“, sagte er.

Es kann Jahrhunderte, Jahrzehnte oder manchmal nur ein paar Jahre dauern, bis ein Vulkan ausbricht und eine Insel bildet. Die erste aufgezeichnete Explosion am Home Reef fand 1852 statt.

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Fünf Jahre später brach es erneut aus. In beiden Fällen wurden kleine Inseln produziert, aber sie waren vorübergehend. Dasselbe geschah erneut 1984 und 2006, laut dem Global Volcanism Program der Smithsonian Institution.

Jedes Mal nehmen die kleinen Inseln eine andere Form an. Der von 1984 – der etwas mehr als 74 ha groß war – sah aus wie ein rechteckiges Käsebrett, mit Griffen und allem. Im Jahr 2006 ähnelte die Insel, die sich bildete, eher einem Daumen, der aus dem Wasser ragte, wobei der abgerundete Hügel Klippen entwickelte, die mindestens 50 Meter hoch waren.

Dieses Mal sieht die neue Insel aus wie ein fast perfekt kreisförmiger Maulwurf, der etwa 15 Meter über der Meeresoberfläche herausragt. Seine Oberfläche ist groß genug für 6 1/2 Standard-Fußballfelder.

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Wenn Vulkane ausbrechen, wird Magma in winzig kleine Glasscherben fragmentiert, die in die Luft geschossen werden – auch bekannt als Asche, sagte Vaiomounga. Wenn diese Mischung aus zerbrochenen Mineralien, Glas und Steinen aus einem Unterwasservulkan wie dem Home Reef kommt, driftet sie in den Ozean.

Ein verräterisches Zeichen für einen Unterwasserausbruch ist ein Pool aus vulkanischen Kieselsteinen – oder Bimsstein – der die Wasseroberfläche wie einen felsigen Strand aussehen lässt, fügte Vaiomounga hinzu.

Manchmal reisen diese Mineralien Hunderte von Kilometern entfernt und werden schließlich an Land gespült. Sie können sich aber auch aufbauen und eine Insel bilden.

Wie lange die entstehende Insel überleben wird, ist eine andere Frage. Der Vulkan aus dem Jahr 2006 zum Beispiel sank bis 2008, als der Gipfel des Vulkans laut Aufzeichnungen der Smithsonian Institution etwa 10 m unter Wasser stürzte.

Der Vulkan Late’iki, ebenfalls in Tonga, schuf eine Insel, die nach zwei Monaten im Jahr 2020 verschwand. Derselbe Vulkan hatte zuvor eine Insel hervorgebracht, die laut Nasa 25 Jahre lang bestehen blieb.

Die vergänglichen Inseln leben oft nicht lange, weil die Erosion an ihnen nagt. Die Mineralien, die sie zu Inseln machen, kehren langsam zu den Meeresböden ihrer Erbauer zurück, die dann in Zukunft neue Inseln ausspucken werden – ein geologischer Kreislauf des Lebens, sagte Vaiomounga.

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