Eine digitale Fahndung: Wie die chinesische Polizei Kritiker auf Twitter und Facebook verfolgt

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Als Jennifer Chen letzten Winter zum Mondneujahr in ihre Heimatstadt in Zentralchina zurückkehrte, dachte sie wenig über Twitter nach. Sie hatte rund 100 Follower auf einem Konto, das sie für anonym hielt.

Während sie in China lebte, retweetete sie Nachrichten und Videos und machte gelegentlich Kommentare, die auf chinesischen Plattformen zensiert wurden, wie zum Beispiel ihre Unterstützung für Hongkongs Demonstranten und ihre Solidarität mit internierten Minderheiten.

Es war nicht viel, aber für die Behörden reichte es, um ihr nachzugehen. Als sie zu Besuch war, klopfte die Polizei an die Tür ihrer Eltern. Sie sagte, sie hätten sie zum Sender gerufen, sie befragt und ihr dann befohlen, ihre Twitter-Posts und ihren Account zu löschen. Sie verfolgten sie weiterhin, als sie zum Studieren ins Ausland ging, und riefen sie und ihre Mutter an, um zu fragen, ob Chen in letzter Zeit Menschenrechts-Websites besucht hatte.

Die chinesische Regierung, die eine umfangreiche digitale Infrastruktur und einen Sicherheitsapparat aufgebaut hat, um abweichende Meinungen auf ihren eigenen Plattformen zu kontrollieren, wird noch größere Anstrengungen unternehmen, um ihr Internet-Drahtnetz zu erweitern, um diejenigen zu entlarven und zum Schweigen zu bringen, die das Land auf Twitter, Facebook und anderen internationalen sozialen Netzwerken kritisieren Medien.

Diese neuen Ermittlungen, die auf gesperrte Sites in China abzielen, stützen sich auf ausgeklügelte technologische Methoden, um die Reichweite der chinesischen Behörden und die Liste der Ziele zu erweitern, so eine Untersuchung der staatlichen Beschaffungsdokumente und Rechtsakten durch die New York Times sowie Interviews mit einem Regierungsauftragnehmer und sechs Personen, die von der Polizei unter Druck gesetzt wurden.

Um Menschen zu jagen, verwenden Sicherheitskräfte fortschrittliche Ermittlungssoftware, öffentliche Aufzeichnungen und Datenbanken, um alle ihre persönlichen Informationen und ihre internationale Präsenz in sozialen Medien zu finden. Die Operationen zielen manchmal auf diejenigen ab, die außerhalb der Grenzen Chinas leben. Polizeibeamte verfolgen Dissidenten und kleinere Kritiker wie Chen sowie im Ausland lebende Chinesen und sogar Bürger anderer Nationen.

Die digitale Fahndung stellt die strafende Seite der umfangreichen Kampagne der Regierung dar, um negativen Darstellungen Chinas entgegenzuwirken. In den letzten Jahren hat die Kommunistische Partei Bot-Armeen aufgestellt, Diplomaten eingesetzt und Influencer eingesetzt, um ihre Narrative voranzutreiben und Kritik zu übertönen. Die Polizei ist noch einen Schritt weiter gegangen und hat diejenigen verfolgt und zum Schweigen gebracht, die es wagen, etwas zu sagen.

Immer häufiger schikanieren die Behörden Kritiker innerhalb und außerhalb Chinas und bedrohen Angehörige, um sie dazu zu bringen, als kriminell eingestufte Inhalte zu löschen. Eine Videoaufnahme, die von einer in Australien lebenden chinesischen Studentin zur Verfügung gestellt wurde, zeigte, wie die Polizei in ihrer Heimatstadt ihren Vater vorgeladen, sie mit seinem Telefon angerufen und sie gedrängt hatte, ihren Twitter-Account zu entfernen.

Die neue Taktik wirft Fragen zur Verbreitung leistungsstarker Ermittlungssoftware und geschäftigen Datenmärkten auf, die es leicht machen, selbst den vorsichtigsten Social-Media-Nutzer auf internationalen Plattformen zu verfolgen. US-Regulierungsbehörden haben wiederholt chinesische Geschäfte zum Erwerb amerikanischer Technologieunternehmen blockiert, weil sie Zugang zu personenbezogenen Daten haben. Sie haben viel weniger getan, um die weit verbreitete Verfügbarkeit von Online-Diensten zu kontrollieren, die Standortdaten, Social-Media-Aufzeichnungen und persönliche Informationen anbieten.

Hongkong: Menschen, die Gesichtsmasken tragen, stellen sich in einem Gemeinschaftsimpfzentrum in Hongkong an, um Chinas Sinovac Covid-19-Coronavirus-Impfstoff zu erhalten. (AP/Datei)

Für chinesische Sicherheitskräfte ist die Anstrengung eine gewagte Erweiterung eines Auftrags, der sich zuvor auf chinesische Plattformen und die bekanntesten ausländischen Dissidenten konzentrierte. Nun können Verstöße so einfach wie das Posten eines kritischen Artikels auf Twitter – oder im Fall der 23-jährigen Chen mit dem Zitat „Ich stehe zu Hongkong“ – schnelle Auswirkungen haben.

Laut einer Online-Datenbank, die sie zusammenfasst, haben in China seit 2019 Maßnahmen gegen Personen zugenommen, die sich auf Twitter und Facebook geäußert haben. Die Datenbank, die von einem anonymen Aktivisten zusammengestellt wurde, zeichnet Fälle auf der Grundlage öffentlich zugänglicher Urteile, polizeilicher Mitteilungen und Nachrichtenberichte auf, obwohl die Informationen in China begrenzt sind.

„Das Netz wurde im letzten Jahr oder so in Übersee definitiv breiter angelegt“, sagte Yaxue Cao, Herausgeber von ChinaChange.org, einer Website, die sich mit Zivilgesellschaft und Menschenrechten befasst. Das Ziel sei es, die bereits weit verbreitete Selbstzensur der Chinesen in den globalen sozialen Medien zu fördern, sagte sie und verglich die Säuberung von Kritikern mit einem überaktiven Rasenmäher.

„Sie haben die Dinge reduziert, die dürr und groß aussehen – die auffälligsten“, sagte sie. „Dann schauen sie sich um, die höheren Grasstücke bedecken die unteren nicht mehr. Sie sagen: ‚Ach, die sind auch problematisch, mähen wir sie wieder ab.’“

Chinesische Sicherheitsbehörden bringen neue technische Expertise und Finanzmittel in den Prozess ein, wie aus öffentlich zugänglichen Beschaffungsdokumenten, Polizeihandbüchern und dem Regierungsauftragnehmer hervorgeht, der an ausländischen Internet-Ermittlungen arbeitet.

Als die Polizei in der westlichen Provinz Gansu 2020 Unternehmen aufsuchte, die bei der Überwachung internationaler sozialer Medien helfen sollten, legte sie ein Bewertungssystem fest. Ein Kriterium war die Fähigkeit eines Unternehmens, Twitter-Accounts, einschließlich Tweets und Follower-Listen, zu analysieren. Laut einem Beschaffungsdokument vom Mai bot die Polizei in Shanghai einem Technologieunternehmen 1.500 US-Dollar für jede Untersuchung eines Kontos im Ausland an.

Eine solche Arbeit beginnt oft mit einem einzigen Tweet oder Facebook-Post, der offizielle Aufmerksamkeit erregt hat, so der Auftragnehmer, der sich weigerte, genannt zu werden, weil er nicht genehmigt wurde, öffentlich über die Arbeit zu sprechen. Als Spezialist für die Verfolgung von Menschen, die in den Vereinigten Staaten leben, sagte er, er habe Wählerverzeichnisse, Führerscheinaufzeichnungen und gehackte Datenbanken im Dark Web verwendet, um die Personen hinter den Posts zu lokalisieren. Aus persönlichen, online gestellten Fotos lassen sich Adressen und Freunde ableiten.

In einem chinesischen Polizeihandbuch und einer Untersuchung für Online-Sicherheitsexperten wurden die Arten von Sprachdelikten, nach denen die Ermittler suchen, detailliert und eingestuft und je nach Schwere des Verstoßes mit eins, zwei oder drei gekennzeichnet. Eine bezeichnet Kritik an der Spitzenführung oder Pläne, sich politisch zu organisieren oder zu protestieren; zwei beinhaltet die Förderung liberaler Ideologie und Angriffe auf die Regierung; und drei, die am wenigsten dringende, bezieht sich auf Inhalte, die von Verleumdung bis hin zu Pornografie reichen. Das Handbuch forderte ausdrücklich die Überwachung der Aktivitäten auf ausländischen Websites.

Der Auftragnehmer sagte, er habe die Rangliste verwendet, um Verstöße gegen Dossiers zu klassifizieren, die er seinen Chefs im chinesischen Sicherheitsapparat vorgelegt hatte. In einem von der Times überprüften Musterdokument listete er wichtige Details zu jeder Person auf, die er untersucht hatte, darunter persönliche und berufliche Informationen und berufliche und familiäre Verbindungen zu China sowie eine statistische Analyse der Reichweite des Kontos der Person. Sein Ansatz wurde durch Beschaffungsdokumente und Leitfäden für Online-Sicherheitsmitarbeiter bestätigt.

Im vergangenen Jahr, sagte er, sei er beauftragt worden, eine Mischung aus chinesischen Studenten, die in den USA studierten, einem chinesisch-amerikanischen Politikanalysten, der US-Bürger ist, und Journalisten, die zuvor in China gearbeitet hatten, zu untersuchen.

Diejenigen, die in die Schlepperei geraten, sind oft verblüfft, wie die Behörden sie mit anonymen Social-Media-Konten auf internationalen Plattformen verknüpft haben.

Die chinesische Studentin in Australien, die die Videoaufzeichnung ihrer polizeilichen Vernehmung zur Verfügung stellte, erinnerte sich an die Angst, die sie empfunden hatte, als sie im Frühjahr 2020 zum ersten Mal einen Anruf von ihrem Vater in China erhielt. Die Polizei forderte ihn auf, wegen einer Parodie zu einer örtlichen Station zu gehen Sie hatte ein Konto erstellt, um Chinas Führer Xi Jinping zu verspotten. Sie lehnte es ab, namentlich genannt zu werden, da sie Bedenken wegen Repressalien hatte.

In einer Audioaufnahme, die sie ebenfalls zur Verfügung stellte, teilte ihr die Polizei über das Telefon ihres Vaters mit, dass sie wisse, dass ihr Konto von Australien aus verwendet werde. Ihr verzweifelter Vater wies sie an, auf die Polizei zu hören.

Drei Wochen später riefen sie ihn erneut zu sich. Dieses Mal riefen sie sie per Video-Chat an, sagten ihr, sie solle sich bei ihrer Rückkehr nach China auf der Station melden und fragten, wie lange ihr australisches Visum noch gültig sei. Aus Angst bestritt sie, den Twitter-Account zu besitzen, filmte aber den Anruf und hielt den Account aufrecht. Ein paar Monate später wurde es von Twitter ausgesetzt.

Nach einer Anfrage der Times stellte Twitter den Account wieder her, ohne zu erklären, warum er ihn gelöscht hatte.

Die Folgen können steil sein. Als ein in Taiwan lebender chinesischer Student dieses Jahr China kritisierte, seien seine beiden Elternteile für 10 Tage verschwunden, sagte er. Auch seine Social-Media-Konten innerhalb Chinas wurden umgehend geschlossen.

Der Student, der sich aus Angst vor weiteren Repressalien weigerte, genannt zu werden, sagte, er wisse immer noch nicht, was mit seinen Eltern passiert sei. Er wagt es nicht zu fragen, weil sie ihm gesagt haben, dass lokale Sicherheitskräfte sie überwachen.

„Diejenigen, die im Ausland leben, haben auch große Angst“, sagte Eric Liu, Zensuranalyst bei China Digital Times, einer Website, die chinesische Internetkontrollen überwacht. Er sagte, dass chinesische Nutzer auf Twitter immer vorsichtiger würden und viele ihre Konten aus Angst auf den privaten Modus stellten. Lius Konto ist öffentlich, aber er überprüft neue Follower und sucht nach chinesischen Sicherheitsbeamten, die ihn möglicherweise beobachten.

Für Chen dauerten die Schikanen durch die Polizei an, auch nachdem sie im Herbst dieses Jahres für ein Studium nach Europa gezogen war. Sie kämpfte mit Scham- und Ohnmachtsgefühlen, als sie die Bedeutung der Äußerung ihrer politischen Ansichten gegen die Risiken abwägte, die jetzt damit verbunden sind. Es hat eine Kluft in ihrer Beziehung zu ihrer Mutter verursacht, die hartnäckig darauf bestand, dass sie sich ändert.

Chen sagte, dass sie sich um ihre Sicherheit sorgen würde, solange sie einen chinesischen Pass besitze. Als junge Person mit wenig Berufserfahrung und weniger Einfluss sagte sie, es sei frustrierend, dass ihr die Stimme genommen wurde: „Ich fühle mich schwach, als ob ich keine Möglichkeit hätte, meine Stärke zu zeigen, keine Möglichkeit, etwas für andere zu tun.“

Trotzdem sagte sie, sie werde weiter posten, wenn auch mit mehr Vorsicht.

„Auch wenn es immer noch gefährlich ist, muss ich Schritt für Schritt voranschreiten“, sagte sie. „Ich kann mich nicht weiter zensieren. Ich muss aufhören, mich zu ducken.“

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