Eine großwüchsige Säbelzahnkatze durchstreifte die Westküste von Südafrika

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Neue Forschungsergebnisse beleuchten die Vielfalt der Fleischfresser und Krankheiten, die Säbelzahnkatzen vor über 5 Millionen Jahren befallen haben. Die untersuchten Fossilien stammten aus dem Mio-Pliozän (vor 5,2 Millionen Jahren) Fossilienlager namens Langebaanweg (West Coast Fossil Park) an der Westküste Südafrikas, wo mindestens drei verschiedene Arten von Säbelzahnkatzen geborgen wurden.

Säbelzahnkatzen mit ihren markanten, großen säbelartigen Eckzähnen, die wie Steakmesser aus ihrem Oberkiefer herausragen, sind charismatische Fleischfresser, die weltweit im Fossilienbestand bekannt sind. Die zuvor unbeschriebenen fossilen Überreste der Säbelzahnkatze (felid) wurden von Dr. Alberto Valenciano, einem ehemaligen Postdoktoranden an der Universität von Kapstadt (UCT) und dem Iziko South African Museum, das jetzt an der Universität von Zaragoza ansässig ist, entdeckt, als er die Sammlungen der untersuchte Iziko südafrikanisches Museum.

Kurz darauf begannen die UCT-Paläobiologin Professor Anusuya Chinsamy-Turan und ihre damalige Ehrenstudentin Caitlin Rabe mit der Arbeit an den Überresten. Sie fanden heraus, dass diese Säbelzahnkatze zwischen zwei zuvor beschriebenen Gattungen liegt und dass die große Katze an Osteoarthritis litt. Diese und andere Ergebnisse wurden in der internationalen Fachzeitschrift veröffentlicht Beiträge zur Paläontologie.

Rabe, der heute Doktorand am UCT ist, erklärt, wie der Forschungsprozess begann: „Wir haben unser Netz weit ausgeworfen, indem wir unsere Fossilien mit denen vieler Säbelzahnarten aus der ganzen Welt verglichen und auch moderne Vertreter wie den Afrikaner in unsere Analyse einbezogen haben Löwe (Panthera leo), um besser zu verstehen, wie unsere Katze im Vergleich zum Rest der Katzenfamilie aussah.“

Diese vergleichende Analyse ergab, dass der Langebaanweg-Säbelzahn ähnliche Gliedmaßenknochenproportionen hatte wie zwei bekannte afrikanische und europäische Säbelzähne – Alter der Mutter von Lokotunjailuru aus Kenia und Machairodus aphanistus von Spanien.

Rabe fügt hinzu:Diese Ergebnisse waren überraschend, denn obwohl es sich um eine großwüchsige Katze handelte, unterschied sich unser Exemplar von der großwüchsigen Gattung am Langebaanweg Amphimachairodus.“

Während die Gattung Machairodus wurde zuvor in Langebaanweg, der Gattung gemeldet Lokotunjailurus ist derzeit nur von der Fundstelle Lothagam in Kenia und Toros-Menalla im Tschad bekannt.

Co-Autor Valenciano teilt mit: „Unsere Analysen zeigten, dass die Fossilien nicht der größten bekannten Säbelzahnkatze vom Langebaanweg gehörten, sondern dass es sich um eine neue Großkatze handelte. Dies deutet darauf hin, dass wir zwei Säbelzahnkatzen mit großem Körper hatten, die vor etwa fünf Millionen Jahren an der Westküste Südafrikas lebten.“

„Dies ist noch nicht das Ende der faszinierenden Geschichte der Vielfalt der Säbelzahnkatzen vom Langebaanweg. Es gibt noch mehrere andere unbeschriebene Sabretooth-Fossilien (einschließlich Schädel und Mandibeln), die nach einiger Forschungsaufmerksamkeit verlangen“, fügt Professor Chinsamy-Turan hinzu. Neben der Identifizierung des Säbelzahns beschrieb Rabe auch die entstellten, erkrankten Knochen und konnte daraus schließen, dass das Tier an Arthrose litt.

„Die im Säbelzahn sichtbaren erosiven pathologischen Merkmale weisen darauf hin, dass er an schwerer Osteoarthritis litt. Wenn man sich nur die Knochen ansieht, ist es offensichtlich, dass etwas ernsthaft falsch ist. Aus der Nähe sieht man, dass die Knochen nach Abnutzung des Knorpels in direktem Kontakt miteinander standen“, erklärt Rabe.

Durch die Untersuchung des Gesamtskeletts und des Ausmaßes und der Schwere der Krankheit folgerten die Forscher, dass der Langebaanweg-Säbelzahn ein altes Individuum gewesen sein müsste, das seit langem an Arthritis litt. Die knöchernen Sporne im Lendenwirbel und die Deformierung des Sprungbeins deuten darauf hin, dass das Tier erhebliche Schmerzen erlitten haben muss und dass es möglicherweise lahm war und höchstwahrscheinlich nicht in der Lage war, mit großem Erfolg zu jagen. Diese Ergebnisse deuten darauf hin, dass das langfristige Überleben des Tieres möglicherweise davon abhing, dass es Teil einer sozialen Gruppe war oder zumindest zu einem aasfressenden Lebensstil überging.

Professor Chinsamy-Turan sagte: „Diese paläobiologische Forschung an dieser rätselhaften 5,2 Millionen Jahre alten Säbelzahnkatze zeigt, wie viel wir über unsere prähistorische Artenvielfalt lernen können, wenn wir ihre versteinerten Überreste untersuchen.“

Die Stätte Langebaanweg bietet ein einzigartiges Fenster in die Westkap-Provinz, wie sie vor über fünf Millionen Jahren aussah, und bietet viele Möglichkeiten, die bemerkenswerte afrikanische Artenvielfalt der Neogen-Zeit zu verstehen.

Ausgewähltes Bild: Rekonstruktion eines Säbelzahnskeletts mit Hervorhebung der in dieser Studie untersuchten Knochen.

Kunst: Maricio Anton (2013)

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