„Er wird Vinnie Chase und ich Drama“

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HUNTINGTON BEACH, Kalifornien — Brian Ortega fühlte sich gut, als ob seine Karriere und sein Leben auf die nächste Stufe gehoben worden wären. Es war Dezember 2018 und Ortega wurde zu einer Weihnachtsfeier im Haus des Schauspielers Robert Downey Jr. in Los Angeles eingeladen.

Sicher, ein paar Wochen zuvor hatte Ortega in einem UFC-Titelkampf im Federgewicht gegen Max Holloway verloren. Aber er hatte wie ein besiegter Krieger ausgesehen. Außerdem rief Hollywood an. Da war er, ein Junge, der in San Pedro aufgewachsen war, dem Herzen von LAs rauer Harbour Area, und schwamm mit Iron Man und Jamie Foxx.

Einen Tag später stürzte Ortega in die Realität zurück. Im normalerweise trockenen Südkalifornien gab es heftige Regenfälle. Das Haus seiner Familie in Torrance wurde überflutet. Und Ortega, der älteste Sohn, wurde in Aktion gerufen. Sein Vater Martin sagte Ortega, er müsse unter das Haus kriechen und die Wasserleitung ablassen.

“[Some] von meinen Ängsten [are] Spinnen und Dunkelheit und Klaustrophobie”, sagte Ortega gegenüber ESPN. “Stellen Sie sich also vor, wie Sie sich unter dem Haus befinden. Und das Haus ist voll Wasser. Du atmest also irgendwie auf und das Holz hatte all diese kleinen Spinnen drin.”

Ortega schaffte es bis zur Hauptleitung und zog den Stecker aus – nur damit schmutziges Wasser aus der Toilettenschüssel in sein Gesicht rieseln konnte.

“Also habe ich mich von Mr. Hollywood verabschiedet und dachte: ‘Ich bin der s—‘ … [to] Realitätscheck – das bist du nicht”, sagte Ortega. Du bist nicht s—.’ Und ich dachte mir, in Ordnung. Es war eine gute, demütigende Erfahrung, eine Erinnerung.”

Die Anekdote ist eine perfekte Verkörperung von Ortegas Leben – voller Höhen und Tiefen, Erfolge und Misserfolge.

Ortega ist wieder im Aufwind. Am Samstag fordert er Alexander Volkanovski um den UFC-Titel im Federgewicht im Main Event der UFC 266 in Las Vegas heraus. Nach diesem Verlust von Holloway und einer Knieverletzung, die ihn fast zwei Jahre lang vom Octagon fernhielt, erholte sich Ortega im vergangenen Oktober, indem er “The Korean Zombie” Chan Sung Jung besiegte und sich einen weiteren Schuss auf den Gürtel verdiente.

Egal, ob er an diesem Wochenende gewinnt oder verliert, Ortega weiß, dass er auf einem langen Weg ist. Er hat begonnen, die Turbulenzen zu umarmen und ist bereit, die Lecks auf sich zu nehmen, solange seine Familie, insbesondere sein 16-jähriger Bruder Chris, nicht die gleichen Lasten tragen muss.

“Er ist das Kind, das ich gerne wäre”, sagte Ortega über seinen Bruder. “Gutherzig. Er ist dieser Welt nie kalt geworden. Er hat noch nie Dinge gesehen, die ihn gezwungen haben, dumme Dinge zu tun. Er hat seinen eigenen Kopf. Er spricht für sich selbst, er hat ein großes Herz. Dieses Kind ist unglaublich. Er ist alles, was ich mir gewünscht hätte, als ich jung war. Ich sehe ihn an und es ist wie, Alter, das hätte ich sein können.”

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ES WAR 2008. Ortega war 17 Jahre alt und hatte gerade das Autofahren gelernt. Zum ersten Mal ließ Martín seinen Sohn den begehrten Truck der Familie herausholen, einen glänzenden neuen Ford F-150 mit silbernen Felgen. Martin zögerte, aber Ortega bettelte und sein Vater gab nach.

In dieser Nacht wich Ortega in der Nähe ihres Hauses aus, als das Auto vor ihm plötzlich bremste. Der Ford F-150 kam von der Straße ab, schnitt einen Baum ab und prallte gegen eine Ziegelmauer, wobei er fast in ein nahegelegenes Haus pflügte. Ortega, der unverletzt war, sprang aus dem Lastwagen und begann, den anderen Fahrer zu beschimpfen. Der andere Fahrer beschuldigte Ortega, betrunken zu sein oder Drogen zu nehmen. Ortega lehnte es ab, sich dazu zu äußern, ob er unter Einfluss stand, und es gibt keine Aufzeichnungen über ein Eingreifen der Polizei.

Als die Wut nachließ, erkannte Ortega, was er getan hatte. Der “Traumwagen” seines Vaters wurde total zerstört. Ortega rannte vom Tatort. Nicht weil er glaubte, die Polizei sei unterwegs, sagte er, sondern weil er befürchtete, was Martin ihm antun würde, wenn er es erfuhr.

“Ich wollte eigentlich nicht nach Hause kommen”, sagte Ortega. “Ich dachte: ‘Ich komme nicht mehr nach Hause, Mann. Ich will dich nicht sehen.'”

Ungefähr vier Stunden später kehrte Ortega nach Hause zurück, und anstatt eines Ausbruchs war Martíns Reaktion nur Erleichterung, dass es seinem Sohn gut ging.

“Das Auto war komplett zerstört, aber was mich beunruhigte, war mein Sohn, der sich keine Knochen gebrochen oder verletzt hat, weil bei einem Autounfall viele Dinge passieren können”, sagte Martin.

Es war eine Lektion, sagte Ortega, aber es änderte nichts an seiner Art, das Leben zu dieser Zeit anzugehen. Er dachte, er sei mit einem davongekommen, und sagte, er sei während dieser späten Teenagerjahre rücksichtslos geblieben.

Aber obwohl die Freundlichkeit seines Vaters damals noch nicht so groß war, erinnerte sich Ortega immer daran. Er wusste immer, dass er es besser machen musste. Im vergangenen November kaufte Ortega Martín einen aufgemotzten Jeep Gladiator und präsentierte ihn ihm als Überraschung, während im Hintergrund eine Mariachi-Band spielte. Martin war fassungslos. Er hätte fast geweint, als er den ausgetricksten SUV sah.

“Es war eine sehr starke Emotion”, sagte Martin. “Ich brach fast zu Tränen, aber als ich all die Leute dort sah, hielt ich mich zurück. Aber es war wie das Glück, das ich empfinde, wenn er einen Kampf gewinnt. Es ist unbeschreiblich, aber du fühlst es in deinem Herzen, etwas Großes und Schönes, das ich habe noch nie erlebt.”

Martin wuchs arm auf und konnte keine Schuhe bezahlen. Er zog nach Kalifornien, zunächst als Einwanderer ohne Papiere, für ein besseres Leben für seine Familie: seine Frau Rose, dann zwei Töchter, dann Brian und jetzt Chris.

“Er hat alles gegeben, um [the family]“, sagte Ortega. „Und er nimmt nur das kurze Ende des Stocks. Es war also an der Zeit, dass Pops auftauchte. [I] hat ihn zum Besten der Besten gemacht, wenn es um die Art des Autos geht.”

Es ist eine Motivation, die Ortega jeden Tag und jeden Kampf antreibt. Er will unbedingt etwas zurückgeben – nicht nur seinem Vater. Ortega gründete 2018 eine gemeinnützige Organisation, um Kinderstipendien für das Training in Kampfkünsten und anderen Sportarten zu erhalten. Downey, ein großer MMA-Fan, hörte von der Brian Ortega Foundation und spendete 50.000 US-Dollar, um sie auf die Beine zu stellen.

“Alle [Ortega] helfen will”, sagte der Schauspieler Freddie Prinze Jr. gegenüber ESPN. “Es ist wild.”

Ortega sagte, er wolle, dass andere “den Kreislauf durchbrechen”, was ihm gelungen sei – die Probleme mit Gangs, Alkohol und Drogen, die in San Pedro aufwachsen, zu überwinden.

“Ich habe diesen Kreislauf auf die verrückteste Weise durchbrochen, weil ich meinen Träumen gefolgt bin und etwas von mir selbst werde”, sagte Ortega. “Also wenn ich das kann, weiß ich, dass diese Kinder es auch können.”

Eines dieser “Kinder” ist Chris, obwohl er eine andere Kindheit hatte als Brian. Chris, das jüngste von vier Kindern, wuchs in einem Vorort von Torrance auf. Er sieht sich nicht den gleichen Hindernissen gegenüber wie Brian; stattdessen geht er für Schauspielunterricht nach North Hollywood. Ortega ist stolz darauf, dass er Martín und Rose hilft, Chris aufzuziehen.

„Chris weiß, dass sein Bruder in jeder Hinsicht ein gutes Beispiel für ihn ist – er kämpft und beharrlich auf seine Ziele hin, denn das Leben ist nicht einfach“, sagte Martin. „Keine Karriere oder Sportart ist einfach. Du stehst vor vielen Hindernissen und kannst ein paar Mal fallen, aber du musst aufstehen, dein Selbstwertgefühl zurückgewinnen und weitermachen. Und das hat er von Brian gelernt.“

Trotz unterschiedlicher Erziehung bleibt der Kampf ein Teil des Lebens aller Ortega-Männer. Martín wuchs in Sonora, Mexiko, als großer Boxfan auf, hatte aber weder Zeit noch Geld, um zu trainieren. Als Ortega 5 Jahre alt war, nahm Martín ihn mit zu seiner ersten Kickbox-Stunde, und als Ortega 14 Jahre alt war, nahm er einen Kredit auf, um Ortega mit Rener und Rorion Gracie für brasilianisches Jiu-Jitsu anzumelden. Nun betreut Ortega Chris auf ähnliche Weise.

Als Ortega eine Rolle in dem Film “The Tax Collector” hatte, nahm er Chris mit ans Set, um ihm zu zeigen, wie es war. Chris traf den Schauspieler Shia LaBeouf und andere. Und als Ortega zur Weihnachtsfeier zu Downey nach Hause eingeladen wurde, war Chris mit dabei. Irgendwann saß Chris auf einer Couch zwischen Downey und Foxx – obwohl Chris nicht wusste, wer Foxx war.

“Ich bin ein bisschen für ihn in die Schauspielwelt eingetreten”, sagte Ortega. “Ich wurde von ihm inspiriert, es zu tun. … Und jetzt, wo ich ein bisschen hier drin bin – meinen Fuß in der Tür habe – kann ich diese Branche lernen. Ich kann auch laufen” [Chris] das nach besten Kräften durch, bis du erwachsen bist und selbst hindurchgehen kannst.”


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Brian Ortega beschreibt die Zeit, auf die er mit seinem Vater und seinem Onkel vor ihrem Haus geschossen wurde, und die Dinge, die er in seinem Hinterhof sah.

ORTEGA HATTE A Chance, letztes Jahr mit Chris zu einer Highschool-Heimkehrparty zu gehen. Er nutzte die Feier als Lehrmoment. Ortega sah sich im Raum um und erzählte Chris von allen versammelten Gruppen. Er sagte ihm, dass er sich mit einigen von ihnen beschäftigt und die Aktivitäten, an denen sie teilnehmen, seine Zukunft gefährden könnten.

„Alles darüber, wie man einen Raum liest – ich habe ihm beigebracht“, sagte Ortega. “Ich sage: ‘Beachte, wie ich sein kann … die beste Zeit zu haben und immer noch nicht all diese Dinge zu tun.’ Ich muss immer noch nicht trinken, ich muss immer noch nicht rauchen, ich muss immer noch keine Drogen nehmen. Ich sage: ‘Du kannst dieser Typ sein.'”

Chris wollte ursprünglich ein Kämpfer werden, genau wie sein Bruder. Er trainiert immer noch Kampfkünste und kämpfte in einem Amateurboxkampf, aber er verfolgt es derzeit nicht als Karriere. Chris ist jedoch während der Kampfwochen immer in der Nähe von Ortega und macht sogar ein offenes Training mit ihm vor den Medien und Fans vor einem geplanten Kampf mit Holloway bei UFC 226 im Juli 2018. Die Entwicklung der Ortega-Männer, von Martin über Brian bis Chris, ist dem Teenager nicht entgangen.

“Es ist ein Segen, denn ich habe meinen Vater, meinen Bruder”, sagte Chris. „Sie haben viel durchgemacht. Ich habe so viel Respekt vor ihnen, weil sie so viel durchgemacht haben. Damit sie mir diese Geschichten erzählen, diese Lektionen fürs Leben – [it’s] alles.”

Am Samstag könnte Ortega den UFC-Titel im Federgewicht sehr gut nach Torrance mit nach Hause nehmen. Er sah aus wie die beste Version seiner selbst, als er Jung letzten Herbst dominierte. Er ist einer der gefährlichsten Submission-Künstler in der UFC – diese Lektionen mit den Gracies haben sich längst ausgezahlt – und entwickelt sich als Stürmer mit kampfbeendender Macht in seinen Händen.

Der Beste der Welt zu sein, ist sicherlich das Ziel, aber für Ortega ist es damit noch nicht getan. Anders als in seiner Jugend denkt “T-City” langfristig. Er denkt darüber nach, wie er weiterhin ein besseres Leben für seine Familie und sich selbst gestalten kann.

“Er wuchs in auf [San] Pedro“, sagte Chris. „Er ist überall aufgewachsen. In dem [Harbor Area], es gab viele Probleme. Es ist schwer, einen Helden zu finden, wenn es nur Schurken gibt.”

Zum Glück für Chris muss er nicht lange nach seinen eigenen Helden suchen.

Ortega hat eine Vision, wie eine schöne Zukunft für die beiden Geschwister aussehen würde. In der beliebten Serie “Entourage” waren die Hauptfigur Vincent Chase, ein Hollywood-Star der A-Liste, und seine Truppe, zu der auch Chases Bruder Johnny “Drama” Chase gehörte, ein unglücklicher Schauspieler der C-Liste, der darum kämpfte, es zu schaffen.

“Ich kann Drama sein und [Chris] kann die Hauptfigur sein”, sagte Ortega. “Er wird sich nur um mich kümmern. Er wird Vinnie Chase sein und ich Drama. Er wird der junge Hengst sein. Ich werde alt und ein bisschen abgewaschen und versuche, in Form zu bleiben. Ich hoffe, ich bekomme einen Gig. So möchte ich es sehen – ich bin nur ein Teil seiner Crew.”

Und Ortega macht es nichts aus, in einem Käfig zu kämpfen oder sich unter einem überfluteten Haus ein bisschen schmutzig zu machen, um das zu erreichen.

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