Es ist 10 Jahre her, seit Curiosity auf dem Mars gelandet ist, und der Rover läuft immer noch gut

Für ein Raumschiff, das Millionen von Kilometern durch den Weltraum gereist ist und auf der Marsoberfläche gefahren ist, hält sich Curiosity verdammt gut. Das ist die Einschätzung des Operationsteams des NASA Jet Propulsion Laboratory. Diese Woche feierten sie zehn Jahre Erforschung des Rovers in einem der unwirtlicheren Gebiete des Sonnensystems.

Curiosity landete am 5. August 2012 auf dem Roten Planeten. Auf dem Weg zur Oberfläche wartete die ganze Welt auf die Nachricht einer sicheren Landung. Dazu gehörte eine gefährliche siebenminütige Fahrt von der Marsumlaufbahn zur Oberfläche. Seitdem hat der Rover daran gearbeitet, ein „JA!“ zu liefern. Antwort auf die Frage: Hätte der Mars altes Leben unterstützen können?

Neugier erkundet Gale Crater und sucht nach Wasser

Neugier war in den letzten zehn Jahren beschäftigt. Es ist in bemerkenswert guter Verfassung, wenn man bedenkt, was ihm auf dem Planeten bevorsteht. Es gibt extreme Temperaturen, unwegsames Gelände, hohe Strahlungswerte und Staubstürme. Während all dem sendet es weiterhin „Webcam on Mars“-Ansichten des Geländes und der Felsen von Gale Crater und Mount Sharp zurück. Nicht nur das, es bietet einen Blick auf den Himmel, Sonnenuntergänge, Wolken und sogar einen Blick auf Phobos und Deimos. Der Rover hat 41 Gesteins- und Bodenproben von seinen Reisen rund um den Krater und die Berghänge hinauf analysiert. Das Ingenieurteam hat diese mäandrierende Reise genutzt, um mehr über den Verschleiß des Rovers zu erfahren und daran gearbeitet, den Schaden zu minimieren, damit die Mission weitere drei ereignisreiche Jahre fortsetzen kann. Und vieles mehr.

Der Curiosity Mars Rover der NASA hat dieses 360-Grad-Selfie mit dem Mars Hand Lens Imager, kurz MAHLI, am Ende seines Roboterarms aufgenommen. Die Ansicht zeigt den Zustand des Rovers sowie das Gebiet, das er erkundet. Das Selfie besteht aus 81 Einzelbildern, die am 20. November 2021 aufgenommen wurden – dem 3.303. Marstag oder Sol der Mission. Mit freundlicher Genehmigung: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Seine wichtigste Aufgabe ist es, die Geschichte des Wassers auf dem Mars aufzuzeigen. Curiosity hat gezeigt, dass es auf dem Mars flüssiges Wasser gab, plus die chemischen Bausteine ​​und Nährstoffe, die das Leben braucht, um zu existieren. Gale Crater ist ein spektakulär schöner Ort, da er einst einen See enthielt. Jedes Mal, wenn der See absank und sich wieder füllte, hinterließ er Spuren an den Hängen des Mount Sharp. Und Curiosity ist da, um diese Aufzeichnung für uns zu lesen. Auf seinem Weg nach Sharp wird es Wissenschaftlern bald weitere Orte zeigen, an denen Wasser ausgetrocknet ist und salzige Mineralablagerungen hinterlassen hat.

„Wir sehen Beweise für dramatische Veränderungen im alten Marsklima“, sagte Ashwin Vasavada, Projektwissenschaftler von Curiosity am Jet Propulsion Laboratory der NASA in Südkalifornien. „Die Frage ist nun, ob die bewohnbaren Bedingungen, die Curiosity bisher vorgefunden hat, durch diese Veränderungen fortbestehen. Sind sie verschwunden, um nie wieder zurückzukehren, oder sind sie über Millionen von Jahren gekommen und gegangen?“

Neugier am Leben erhalten

Die Curiosity-Mission zeigt einmal mehr, wie ausgereift diese Missionen zur Marsoberfläche sein können. Sie sind auf Langlebigkeit ausgelegt und werden von Hunderten von engagierten Ingenieuren am Laufen gehalten. Für Curiosity überwachen sie alles rund um den Rover, katalogisieren Risse in den Rädern und testen Probebohrungen in Gesteinsproben hier auf der Erde, bevor Curiosity dasselbe auf dem Mars tut. Computeringenieure testen den Code ständig, bevor sie Befehle an den Rover senden, und beobachten genau, wie der Rover seine Schritte durchläuft.

„Sobald Sie auf dem Mars landen, basiert alles, was Sie tun, auf der Tatsache, dass niemand in der Nähe ist, um ihn für 100 Millionen Meilen zu reparieren“, sagte Andy Mishkin, stellvertretender Projektmanager von Curiosity bei JPL. „Es geht darum, das, was sich bereits in Ihrem Rover befindet, intelligent zu nutzen.“

Eine Stichprobe von Bohrlöchern, die vom Bohrarm auf Curiosity erstellt wurden.  Mit freundlicher Genehmigung von NASA/JPL-Caltech/MSSS
Eine Stichprobe von Bohrlöchern, die vom Bohrarm auf Curiosity erstellt wurden. Mit freundlicher Genehmigung von NASA/JPL-Caltech/MSSS

Die Verwendung von Roboterhardware und die Bohrprozesse von Curiosity wurden beispielsweise seit der Landung mehrfach neu erfunden. In jüngerer Zeit funktionierte eine Reihe von Bremsmechanismen am Roboterarm nicht mehr. Obwohl der Arm wie gewohnt funktioniert, seit die Ingenieure einen Satz Ersatzteile eingesetzt haben, hat das Team auch gelernt, vorsichtiger zu bohren, um die neuen Bremsen zu schonen. Um Schäden an den Rädern zu minimieren, halten Ingenieure Ausschau nach tückischen Stellen, die den Rover beschädigen könnten. Um mit diesen Bereichen fertig zu werden, entwickelten sie einen Traktionskontrollalgorithmus, um zu helfen.

Der Marsrover Curiosity der NASA nutzte seine Mastkamera oder Mastcam, um dieses 360-Grad-Panorama am 23. März 2022, dem 3.423. Marstag oder Sol der Mission, aufzunehmen. Das Team hat die vom Wind geschärften Felsen, die hier zu sehen sind, aufgrund ihres schuppigen Aussehens auskunftrmell als „Gator-Back“-Felsen bezeichnet. Sie arbeiteten auch daran, den Rover sicher durch dieses Gelände zu manövrieren. Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Das Team hat einen ähnlichen Ansatz gewählt, um die langsam nachlassende Leistung des Rovers zu bewältigen. Curiosity verlässt sich auf eine langlebige nuklearbetriebene Batterie und nicht auf Sonnenkollektoren, um am Laufen zu bleiben. Aufgrund des allmählichen Verfalls des Kernbrennstoffs kann der Rover an einem Tag nicht mehr so ​​viel leisten wie im ersten Jahr.

Die unmittelbare Zukunft der Neugier

Also, was kommt als nächstes für Curiosity? Alle hoffen, dass es neugierig bleibt. Es sollte in den nächsten Jahren einige Zeit damit verbringen, sulfatreiche Gebiete im Krater Gale zu untersuchen. Sie haben auch einen Hochwasserkanal namens Gediz Vallis im Auge. Es könnte sich um ein uraltes Phänomen handeln, das von Fluten verursacht wurde, und könnte weitere Geschichten über Wasser auf dem Mars erzählen. Durch sorgfältige Planung und technische Hacks geht das Team davon aus, dass dieser robuste Rover in den kommenden Jahren auf Erkundungstour gehen wird.

Wir feiern 10 Jahre Neugier auf dem Mars. Mit freundlicher Genehmigung von NASA/JPL-Caltech

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