Europa kämpft mit Herausforderungen beim Zugang zum Weltraum

von Jeff Foust —

Wenn die letzte Ariane 5 im Juni startet, bleibt Europa möglicherweise vorübergehend ohne eigenen Zugang zum Weltraum, da es daran arbeitet, die Vega C wieder in den Flug zu bringen und sich auf den ersten Start der Ariane 6 vorbereitet. Kredit: ESA-CNES-Arianespace / Optique Video su CSG – S Martin

WASHINGTON – Die Europäische Weltraumorganisation hat mit mehreren Problemen zu kämpfen, die Europa bis zu diesem Sommer vorübergehend ohne eigenen Zugang zum Weltraum verlassen könnten.

In einer Pressekonferenz am 23. Januar sagte ESA-Generaldirektor Josef Aschbacher, dass Fragen des Weltraumtransports, einschließlich des Scheiterns einer Vega C im Dezember und der verzögerten Einführung der Ariane 6, zu seinen größten Problemen im neuen Jahr gehören

„Das ist etwas, das, lassen Sie mich das ganz klar sagen, eine der größten Herausforderungen ist, die wir heute in Europa haben“, sagte er über den Weltraumtransport. Das ist eine Kombination aus dem Scheitern von Vega und den Verzögerungen von Ariane 6, zusammen mit dem Verlust der Sojus-Rakete im vergangenen Jahr als Folge der russischen Invasion in der Ukraine und dem bevorstehenden Ausscheiden der Ariane 5, deren endgültiger Start im Juni geplant ist.

„Seit Mitte dieses Jahres haben wir für Europa keinen garantierten Zugang zum Weltraum durch europäische Trägerraketen, und das ist ein großes Problem für uns alle“, sagte er. „Wir müssen wirklich daran arbeiten, um Europa wieder den Zugang zum Weltraum zu garantieren.“

Er sagte, die Untersuchung des Vega-C-Startfehlers am 20. Dezember dauere an. Er und andere ESA-Beamte lieferten bei dem Briefing keine neuen technischen Informationen über das Versagen und erklärten weiterhin, dass das Versagen mit der zweiten Stufe der Rakete zusammenhängt. Die Ermittlungen würden voraussichtlich in der zweiten Februarhälfte abgeschlossen, sagte Aschbacher.

Die ESA hat nicht geschätzt, wie lange es dauern wird, die Vega C wieder zum Fliegen zu bringen. Da sich die zweite Stufe der Vega C jedoch von der Stufe der ursprünglichen Vega unterscheidet, ist es möglicherweise möglich, die Vega-Flüge zuerst wieder aufzunehmen, sagte Daniel Neuenschwander, ESA-Direktor für Raumfahrt. Arianespace sagte zuvor, dass noch zwei Vega-Starts im Rückstand sind, wobei etwa ein Dutzend weitere die neuere Vega C verwenden.

Aschbacher sagte, es sei „höchste Priorität“, die Vega C so schnell wie möglich wieder zum Flug zu bringen, „aber unter den richtigen Bedingungen“, und verwies auf zwei frühere Ausfälle der Vega vor dem Ausfall der Vega C im Dezember. „Es erfordert eine gründliche Analyse einiger Qualitätsaspekte, und wir werden dies sehr ernsthaft prüfen.“

Während die ESA das Versagen der Vega C untersucht, tritt sie in die Endphase der Tests der Ariane 6 ein. Dazu gehört ein Heißfeuertest des Vinci-Oberstufentriebwerks der Rakete am 20. Januar in einer Einrichtung in Lampoldshausen, Deutschland. Dieser Test dauerte mehr als 900 Sekunden und testete sowohl den Motor als auch das Hilfsaggregat der Oberstufe.

„Dadurch konnten wir die neue Oberstufe unter Nennbedingungen vollständig testen“, sagte Neuenschwander. Zukünftige Tests, sagte er, werden die Bühnenleistung unter „verschlechterten“ Bedingungen untersuchen.

Auch die Tests am Startplatz werden fortgesetzt, um die Integration der Trägerrakete mit der Bodenausrüstung zu testen. Elektrische Tests sind jetzt im Gange, Tests der Fluidverbindungen sind für März geplant. Es folgen Hot-Fire-Tests des Vulcain 2.1-Triebwerks, das in der ersten Stufe der Ariane 6 zum Einsatz kommt.

Die ESA sagte im vergangenen Herbst, sie strebe einen Erststart der Ariane 6 im vierten Quartal 2023 an. Aschbacher hielt beim Briefing an diesem Zeitplan fest, sagte jedoch, es sei zu früh, um ein genaueres Startdatum anzugeben.

Während sich die ESA mit Vega C und Ariane 6 befasst, erwägt die Agentur auch Möglichkeiten, die kommerzielle Entwicklung kleiner Trägerraketen in Europa zu unterstützen. Aschbacher sagte, er habe die Raumtransportdirektion der Agentur gebeten, mögliche Wettbewerbe zu prüfen, um ESA-Nutzlasten auf diesen Raketen zu fliegen, und bereits vor dem ersten Start der Fahrzeuge Auszeichnungen vergeben.

Er sagte, dass die ESA weiterhin warten würde, bis ein Fahrzeug einen erfolgreichen Flug absolviert hat, bevor es Satelliten auf ihnen startet, aber Verträge für diese Starts aus zwei Gründen früher unterzeichnen könnte. „Zunächst würde es die Entwicklung auf ihrer Seite wirklich beschleunigen“, sagte er, „aber auch, um ihnen die Gewissheit zu geben, dass sie einen Ankerkunden haben, der bereit ist, mit ihnen zu fliegen.“

Auch Europa beschäftigt sich weiterhin mit dem Verlust der Sojus-Rakete. Dies veranlasste die ESA im Oktober, anzukündigen, dass sie ihre astrophysikalische Mission Euclid, die ursprünglich auf Sojus starten sollte, stattdessen auf einem SpaceX Falcon 9 starten würde. Dieser Start ist für das dritte Quartal dieses Jahres geplant, sagte Aschbacher, voraussichtlich im Juli.

Es gab Berichte, dass Russland und Frankreich über die Rückgabe von Sojus-Boostern in Französisch-Guayana verhandelt haben, vielleicht im Austausch für die 36 OneWeb-Satelliten, die in Baikonur gelagert wurden, seit Russland ihren Sojus-Start im März 2022 abgesagt hat. Es gibt „zwei und eine halbe“ Sojus-Booster in Französisch-Guayana, sagte Neuenschwander.

Aschbacher lehnte es ab, sich zu den Berichten über einen möglichen Austausch von Sojus-Boostern gegen OneWeb-Satelliten zu äußern, und nannte dies ein Problem für die russische und die französische Regierung.

Da Sojus nicht mehr von Französisch-Guayana aus startet, stellt sich die Frage, was mit dem von europäischen Regierungen finanzierten Sojus-Startplatz geschehen soll. Neuenschwander sagte, eine Möglichkeit sei, es in einen Startplatz für kleine Trägerraketen umzuwandeln. Alternativ könnte es einfach als Lagerfläche genutzt werden.

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