Forscher finden neue aggressive Algen, die die Gesundheit der karibischen Korallenriffe bedrohen

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Hurrikane, Umweltverschmutzung, Krankheiten, Bleichen und die Auswirkungen eines zunehmend wärmeren Planeten wirken sich negativ auf die Gesundheit der Korallenriffe auf der ganzen Welt aus. Diejenigen in der Karibik sind jedoch einer neuen Bedrohung ausgesetzt – einer aggressiven, goldbraunen, krustenartigen Alge, die flache Riffe schnell überwuchert.

Die Algen, bekannt als Peyssonnelid-Algenkrusten (PAC), übernehmen die Riffe mit einer so aggressiven Geschwindigkeit, dass sie die Fähigkeit von Korallenlarven beeinträchtigen, sich an den Riffen niederzulassen, und das natürliche Ökosystem des Riffs beeinträchtigen.

Meeresbiologen der University of Oxford, der California State University Northridge und der Carnegie Institution for Science untersuchen seit vier Jahren die Biologie und Ökologie dieser Alge an diesen Riffen. Heute beschreiben sie in wissenschaftlichen Berichten diese neue Bedrohung und was sie für Riffe bedeuten könnte, die bereits am Rande des Zusammenbruchs stehen.

Dr. Bryan Wilson vom Zoologischen Institut der Universität Oxford sagte: „Diese Alge scheint in unserer sich verändernden Welt ein ökologischer Gewinner zu sein. Es nimmt aggressiv jeden freien Platz auf den Riffen ein, überwuchert und tötet lebende Korallen schnell, verhindert, dass sich frei schwimmende Korallenlarven auf dem Benthos niederlassen und erwachsene Kolonien werden, und ist von den regelmäßigen zerstörerischen Hurrikanen, die das Gebiet durchziehen, nicht betroffen.

„Es scheint auch resistent gegen das Weiden von Fischen zu sein und wird, soweit wir wissen, nur von einer einzigen Kreatur gefüttert, dem schwarzen Stacheligel (Diadema antillarum), der einst in der Karibik allgegenwärtig und reichlich vorhanden war, aber effektiv ausgelöscht wurde in den 1980er Jahren durch eine mysteriöse Krankheit. ‘

Professor Edmunds, der diese Riffe seit über drei Jahrzehnten untersucht, entdeckte die Alge vor fünf Jahren zum ersten Mal, als er die Auswirkungen von zwei aufeinanderfolgenden Hurrikanen der Kategorie 5 – Irma und Maria – auf die Korallenriffe in der Nähe der Karibikinsel untersuchte St. John auf den US-amerikanischen Jungferninseln. Er war verblüfft darüber, wie schnell die Alge begann, das Riff zu dominieren.

Gemeinsam konnten die Forscher seitdem dokumentieren, wie aggressiv PAC auf einigen der flachen Riffe von St. John so große Raumflächen einnimmt. PAC besetzt so viel Benthos, dass es Larvenkorallen und andere Meereslebewesen, einschließlich Seeigel, davon abhält, das Riff nach Hause zu bringen, was wiederum die Persistenz der Riffgemeinschaft selbst gefährdet.

Dr. Bryan Wilson vom Zoologischen Institut der Universität Oxford sagte: „In einer laufenden Mission, um zu verstehen, warum sich diese goldene Krustenalge plötzlich über karibische Riffe ausbreitet, haben unsere Forschungen zunächst die Mikrobiologie von PAC untersucht und mit der von verglichen nahe Verwandte (die Krustenkorallenalgen oder CCA), von denen bekannt ist, dass sie die Rekrutierung von Korallenlarven in Riffen stimulieren.

‘Unsere wichtigste Erkenntnis war, dass PAC das Wachstum von nützlichen Meeresbakterien hemmt, die ansonsten in Verbindung mit CCA chemische Verbindungen – fast wie Pheromone – produzieren, die Korallenlarven auf den Meeresboden locken und rufen. Daher ist es unwahrscheinlich, dass Gebiete des Riffs, die von PAC übernommen wurden, wieder Korallen beherbergen. ‘

Die Wissenschaftler stellten fest, dass PAC mit seinem dunkelbraunen und schmutzigen orangefarbenen Furnier zwischen weißem Sand und hellem Grün, Rosa, Gelb und anderen Farben, aus denen das Riff besteht, hervorsticht.

Es ist unklar, ob PAC aus einer oder mehreren Algenarten besteht, und sie wissen auch nicht, warum sich die Ausbreitung der Algen in der Region in den letzten Jahren beschleunigt hat.

Professor Edmunds sagte: „Wir wissen, dass dies ein alarmierender Trend ist, über den wir mehr wissen müssen. Die Korallen und ihr Ökosystem sind so zerbrechlich wie es ist. Sie werden von Umweltverschmutzung und globaler Erwärmung angegriffen. Wir haben ihr Leben so zerbrechlich gemacht, aber sie bleiben dort. Und jetzt wird dies in die Mischung geworfen. Wir wissen nicht, ob dies der Strohhalm ist, der dem Kamel den Rücken bricht, aber wir müssen es herausfinden. ‘

Die nächste Stufe dieser Forschung besteht darin, die komplexen physiologischen Mechanismen der Alge für diesen ökologischen Erfolg aufzudecken – und Dr. Wilson befasst sich derzeit mit dem kürzlich erhaltenen Genom der Alge, von dem man hofft, dass es diese weiter beleuchtet.

Die Forscher hoffen letztendlich, Wege zu finden, um dieser neuen Bedrohung entgegenzuwirken.

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