Franzose für lebenslange Erforschung der Narkolepsie ausgezeichnet

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Washington (AFP) – Emmanuel Mignot ist einer der weltweit führenden Experten für Narkolepsie, eine Schlafstörung, die er sowohl „seltsam“ als auch „faszinierend“ findet.

Der in Frankreich geborene Mignot hat sein Leben der Erforschung der Ursachen von Narkolepsie und der Erforschung eines der großen biologischen Mysterien gewidmet – dem Schlaf.

Seine Entdeckung der genetischen und molekularen Ursachen der Erkrankung führte dazu, dass er am Donnerstag zusammen mit dem Japaner Masashi Yanagisawa, der etwa zur gleichen Zeit ähnliche Erkenntnisse machte, einen renommierten Breakthrough Prize erhielt.

Aufgrund ihrer Entdeckungen werden neue Behandlungen für Narkolepsie – die dazu führt, dass Menschen plötzlich einschlafen – und andere Schlafstörungen entwickelt.

Etwa einer von 2.000 Menschen leidet an Narkolepsie. Einige können Katalepsie erleben – einen plötzlichen tranceähnlichen Zustand.

„Ich bin ziemlich stolz, denn was ich entdeckt habe, macht einen enormen Unterschied für meine Patienten“, sagte Mignot in einem Telefoninterview mit AFP. “Das ist die beste Belohnung, die man bekommen kann.”

Der 63-jährige Mignot ist Schlafforscher an der Stanford University in Kalifornien.

Vor dreißig Jahren, als er Medizinstudent war, erfüllte Mignot seinen Militärdienst in Frankreich, indem er nach Stanford kam, um ein in Frankreich hergestelltes Medikament zu studieren, das zur Behandlung von Narkolepsie eingesetzt wurde.

Zu dieser Zeit, sagte er, sei die Krankheit „praktisch unbekannt“ gewesen und niemand habe sie aktiv untersucht.

Er war „völlig fasziniert“.

„Ich sagte mir, es ist unglaublich, diese Krankheit, die Leute schlafen die ganze Zeit ein, wir haben keine Ahnung warum, und wenn wir die Ursache herausfinden könnten, würden wir vielleicht etwas Neues über den Schlaf verstehen.“

Stanford war bereits die Heimat eines renommierten Schlafzentrums und seines Labors beherbergte narkoleptische Hunde, die Mignot zu untersuchen begann, um eine genetische Ursache der Krankheit zu finden.

Die Genomsequenzierung war damals sehr primitiv und “jeder sagte mir, ich sei verrückt”, sagte Mignot, der derzeit einen adoptierten narkoleptischen Hund namens Watson hat.

„Ich dachte, es würde ein paar Jahre dauern, und am Ende dauerte es 10.“

1999 fand Mignot eine Mutation im Genom narkoleptischer Hunde. Es befand sich auf Membranrezeptoren im Gehirn, die auf Moleküle außerhalb der Zelle reagieren, ähnlich wie ein Schloss und ein Schlüssel.

‘Einen Schlüssel neu machen’

Der japanische Wissenschaftler Yanagisawa hatte derweil Orphan-Rezeptoren – Rezeptoren unbekannter Funktion – bei Mäusen untersucht.

Er entdeckte, dass ein Molekül, das er Orexin nannte, an denselben Rezeptor bindet, den Mignot bei Hunden als anormal erkannt hatte.

Mäuse, denen Orexin entzogen wurde, entwickelten Narkolepsie.

Mignot begann sofort mit der Forschung an Menschen und stellte fest, dass die Orexinspiegel im Gehirn von Narkolepsiepatienten Null waren.

Normalerweise wird das Molekül tagsüber, insbesondere abends, in großen Mengen produziert, um Müdigkeit zu bekämpfen.

„So eine Entdeckung macht man nicht zweimal im Leben“, sagte Mignot. „Wir haben die Ursache einer Krankheit gefunden.

„Der Vorteil ist, dass wir einen Schlüssel neu herstellen können“, sagte er und bezog sich dabei auf Orexin.

Im Moment werden die meisten Patienten mit einer Kombination aus starken Beruhigungsmitteln behandelt, die ihnen helfen, besser zu schlafen, und Amphetaminen, um sie tagsüber wach zu halten.

Mignot sagte, Tests mit einem Medikament, das Orexin nachahmt, seien „wirklich wunderbar“ gewesen.

Die Patienten sind vollständig wach und „transformiert“.

Die Herausforderung besteht darin, die richtige Dosis zur richtigen Zeit zu entwickeln.

Mehrere Unternehmen, darunter Takeda aus Japan, arbeiten daran, und Medikamente könnten in den nächsten Jahren zugelassen werden.

Sie könnten auch bei anderen Patienten angewendet werden, die beispielsweise an Depressionen leiden und Schwierigkeiten beim Aufwachen haben, oder bei Patienten, die im Koma liegen.

Mignot untersucht unterdessen, ob Narkolepsie möglicherweise durch ein Grippevirus verursacht wird.

Das Immunsystem des Körpers kann ein Grippevirus mit den Zellen verwechseln, die Orexin produzieren, und T-Zellen, die Infektionen bekämpfen, greifen sie infolgedessen an.

„Ich interessiere mich dafür, wie das Immunsystem im Gehirn funktioniert“, ein Feld, von dem er sagte, dass es „anfängt zu explodieren“.

Was den Schlaf betrifft, bleibt Mignot davon fasziniert, auch wenn er eines der großen Geheimnisse aufgedeckt hat.

“Was macht der Schlaf, dass er so wichtig ist, dass wir ihn jeden Tag tun müssen?” er hat gefragt. “Es ist wahr, dass wir es immer noch nicht wissen.”

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