Fulham ist zurück in der Premier League. Bleiben? Das ist schwieriger.

LONDON – Das Besondere an Aleksandar Mitrovic ist, dass er nicht nur ein Stürmer mit breiter Brust, rasiertem Kopf und scharfen Augen ist. Er ist nicht einfach ein serbischer Nationalspieler, der seit fast einem Jahrzehnt eine ziemlich konstante Präsenz für sein Land hat. Er ist auch nicht nur so etwas wie ein Nationalheld, Torschütze das schickte sein Land zur WM.

Er ist auch, wie sich herausstellt, eine existenzielle Frage.

Rafael Benítez, einer von Mitrovics langer Reihe ehemaliger Manager, denkt seit ungefähr 15 Minuten über das Rätsel seines ehemaligen Schützlings nach, als er darauf stößt. „Es gibt ein Sprichwort in Spanien“, sagte Benítez, ein Mann, dem es nie an einem Aphorismus mangelt. „Es ist besser, der Kopf der Maus zu sein als der Schwanz des Löwen.“

Was Mitrovic entscheiden müsse, sagte Benítez, sei, ob ihm das reiche.

Nur wenige Spieler weisen eine so ausgeprägte Dichotomie auf wie Mitrovic. In abwechselnden Jahren, in denen sein Verein Fulham seit 2018 jedes Jahr in die Premier League ein- und aussteigt, war der 27-jährige Stürmer zeitweise einer der rücksichtslosesten Finisher im europäischen Fußball, ein unerbittlicher Torschütze. Ritzmaschine und an anderer Stelle ein abgewürgter Motor, eine stumpfe Klinge, wirkungslos und anonym.

Der Unterschied ist natürlich die Abteilung, in der er sich befindet. In der zweitklassigen Meisterschaft ist Mitrovics Rekord beispiellos. Er erzielt im Schnitt alle 117 Minuten ein Tor. Er steht bereits auf Platz 12 der ewigen Torschützenliste der Division. Im vergangenen Jahr bestritt er 44 Spiele und erzielte 43 Tore. Niemand hat jemals mehr Tore in einer einzigen Meisterschaftssaison erzielt. Der bisherige Rekord lag bei 31.

Dass seine Leistung in der Premier League, wo Fulham in dieser Saison noch einmal zurückkehren wird, nachlassen sollte, ist kaum eine Überraschung. Schließlich wird er es mit einem hochkarätigen Verteidiger zu tun haben, und Fulham, eine Art Club im Cruisergewicht, wird Schwierigkeiten haben, so viele Chancen für ihn zu schaffen. Es ist daher natürlich, dass Mitrovic Schwierigkeiten hat, so viele Tore zu erzielen: 11 Tore in seiner ersten Saison in der höchsten Spielklasse bei Fulham und nur drei in seiner letzten.

Bemerkenswert ist jedoch das Ausmaß des Abfalls. Als Fulham zuletzt 2021 abstieg, war Mitrovic nur noch ein flüchtiger Teil der Mannschaft. Ein Spieler, der für die Meisterschaft viel zu gut war, schien für die Premier League überhaupt nicht gut genug zu sein.

Er ist nicht der einzige, der in derselben Zwickmühle gefangen ist. Mitrovic ist stattdessen einfach das deutlichste Beispiel für ein Dilemma, mit dem eine Reihe von Spielern und zunehmend ein ausgewählter Kader von Vereinen, einschließlich Fulham, konfrontiert sind. Sie stellen möglicherweise das dringendste Problem dar, mit dem der englische Fußball zu Beginn einer neuen Premier League-Saison konfrontiert ist: die Mannschaften, die sich irgendwo zwischen dem Kopf der Maus und dem Schwanz des Löwen wiederfinden.

Rick Parry hat aufgehört, den Begriff „Fallschirmzahlungen“ zu verwenden. So könnten sie entworfen worden sein – eine Möglichkeit, den wirtschaftlichen Schlag für Teams abzufedern, die aus der Premier League absteigen und in der Meisterschaft landen, ein Sicherheitsnetz für den Verlust der enormen Fernseheinnahmen, die von der ersteren garantiert werden – aber es fängt nicht mehr ein ihre Wirkung.

Stattdessen hat Parry, der Vorsitzende der English Football League, der Organisation, die die zweite, dritte und vierte Liga des englischen Fußballs überwacht, den Zahlungen einen Namen gegeben, der ihre Wirkung besser zusammenfasst. Die drei Jahre zusätzliches Einkommen in Höhe von insgesamt 110 Millionen US-Dollar fungieren jetzt als „Trampolinzahlungen“, sagte Parry.

Fulham liefert ein treffendes Beispiel. Der Grund, warum es so leicht ist, den Kontrast in Mitrovics Schicksalen in der Premier League und der Meisterschaft zu erkennen, liegt darin, dass er die letzten vier Saisons zwischen ihnen hin und her gependelt ist: Fulham stieg 2019 ab, stieg 2020 auf, stieg wieder ab, stieg wieder auf.

Norwich City hat das Gleiche getan (2019 und 2021 aufgestiegen, 2020 und 2022 abgestiegen), während Watford (2020 und 2022 abgestiegen, dazwischen aufgestiegen) und Bournemouth (2020 abgestiegen, in diesem Frühjahr aufgestiegen) nur wenig bewiesen haben weniger flüchtig.

Dass diese Teams die Aufstiegsplätze monopolisieren sollten, überrascht Parry nicht. Es ist nicht nur so, dass das Geld, das sie von der Premier League erhalten, es ihnen ermöglicht, Budgets zu führen, die weitaus höher sind als die der Mehrheit ihrer Gegner in der Meisterschaft. Es ist die Tatsache, dass nur so wenige Teams in der Division diese Zahlungen erhalten.

Die Trampolinclubs haben in den letzten Jahren so viele Auf- und Abstiegsplätze inne, dass nur fünf Teams – die drei, die in der vergangenen Saison aus der Premier League ausgeschlossen wurden, sowie West Bromwich Albion und Sheffield United – der 24 Clubs der Division Fallschirmzahlungen erhalten werden dieses Jahr.

Für die meisten anderen ist eine automatische Beförderung praktisch unerreichbar.

„Die Meisterschaft ist eine großartige Liga“, sagte Parry. „Es ist unglaublich kompetitiv und unvorhersehbar, solange man akzeptiert, dass zwei der absteigenden Mannschaften direkt wieder aufsteigen werden.“

Obwohl er die Playoffs der Division – die den Pool der Aufstiegskandidaten erweitern, bevor sie die Träume aller bis auf einen zunichte machen – als „rettende Gnade“ ansieht, die allen anderen ein Ziel gibt, glaubt er, dass die tief verwurzelte Ungleichheit dazu dient, die Eigentümer dazu zu verleiten, nicht nachhaltig zu sein Ausgaben, um zu versuchen, gleiche Wettbewerbsbedingungen zu schaffen. „Man hat das Gefühl, dass man zu viel investieren muss“, sagte er.

Aber während die anhaltende Gesundheit der Meisterschaft Parrys zentrales Anliegen ist, argumentiert er, dass die Vorhersehbarkeit auch für die Premier League Anlass zur Sorge geben sollte. „Das ist auch für sie ein Problem“, sagte er. „Sein Verkaufsargument ist, wie wettbewerbsfähig es ist: um den Titel, um die Champions-League-Plätze, ganz unten. Wenn Sie wissen, welche Teams untergehen, geht ein Teil des Dramas verloren.“

Wie immer herrscht zu Beginn einer neuen Saison in Fulham die Überzeugung, dass der Kreislauf durchbrochen werden kann. Marco Silva, der vierte Manager des Vereins in vier Jahren, hat die Ursachen für den Abstieg seiner Vorgänger in den Jahren 2019 und 2021 untersucht. Er ist zuversichtlich, dass er dieselben Falltüren vermeiden kann. „Wir müssen eine andere Geschichte schreiben“, sagte er Der Athlet.

Wie bei all diesen Teams, die auf der großen Klippe des englischen Fußballs stehen, ist das Gleichgewicht jedoch heikel. Fulham muss, wie zuvor Watford und Norwich, genug Geld ausgeben, um eine Chance auf den Verbleib in der Premier League zu haben, aber nicht so viel ausgeben, dass – im Falle eines Scheiterns – die Zukunft des Vereins gefährdet ist. (Der verschwenderische Spree, der nach dem Aufstieg im Jahr 2020 unternommen wurde, ging so spektakulär nach hinten los, dass die Idee, in Vorbereitung auf die Premier League zu stark zu rekrutieren, in das Lexikon aufgenommen wurde als „einen Fulham machen.“)

Für die meisten dieser Vereine lautet das Schlagwort „Nachhaltigkeit“, sagte Lee Darnbrough, ein Scout und Analyst, der einen Großteil seiner Karriere damit verbracht hat, für Teams zu arbeiten, die versuchen, den schmalen Grat zwischen der Premier League und der Meisterschaft zu überwinden. Darnbrough hat einige Zeit in Norwich, Burnley und West Brom verbracht, bevor er in seiner jetzigen Position als Rekrutierungsleiter bei Hull City landete.

Bei West Brom – dem traditionsreichsten Jo-Jo-Club des englischen Fußballs – führte diese Suche nach Nachhaltigkeit die Führungskräfte des Teams dazu, einen Platz unter den „Top 25“-Teams des Landes einzuplanen, sagte Darnbrough: weder einen Platz in der Premier League noch Annahme eines Platzes in der Meisterschaft.

„Zu meiner Zeit haben wir in der Premier League nicht mehr als den 17. Platz oder in der Meisterschaft weniger als den vierten Platz belegt“, sagte er. „So war es nachhaltig. Ich würde nicht sagen, dass wir uns damit wohl fühlten, aber wir wussten, wo wir standen. Die Herausforderung bestand darin, ein Yo-Yoing zwischen den Divisionen zu vermeiden, aber wir kannten die Parameter.“

Der Ehrgeiz war natürlich immer, einen Weg zu finden, diese erste Saison zu überleben, den Verein zu einer festen Größe zu machen, wie es Crystal Palace und (spektakulärer) Leicester City in den letzten Jahren gelungen ist. „Das Problem ist, zu wissen, an welchem ​​Punkt man etabliert ist“, sagte Darnbrough. „Man kann nicht einmal aufbleiben und dann gleich die Fesseln abnehmen.“

Für eine ganze Gruppe von Teams wird dieser Punkt möglicherweise nie wirklich erreicht. Fallschirmzahlungen können die Meisterschaft verzerren, aber sie sind ein Tropfen auf den heißen Stein im Vergleich zu dem, was ein Team verdient hat, wenn es drei, vier oder fünf Jahre in Folge in der Premier League gespielt hat.

Das, sagte Parry, schafft einen Kreislauf, in dem die Teams, die auftauchen, wahrscheinlich immer wieder absteigen werden. „Es gibt einen Grund, warum die Premier League-Klubs Fallschirmzahlungen lieben“, sagte er.

Fulham und Bournemouth, wie vor ihnen Watford und Norwich und West Brom, sind im selben Niemandsland gefangen wie Mitrovic, gefangen zwischen dem Kopf der Maus und dem Schwanz des Löwen.

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