Für ukrainische Soldaten ein nervöses Ratespiel an der Front

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SVITLODARSK, Ukraine – Die ukrainischen Soldaten beobachten und warten, während sie nervös durch ein Periskop aus einem Eisgraben auf einen vorderen Beobachtungsposten in der Ostukraine spähen.

Westliche Regierungen haben Alarm geschlagen, dass Russland jederzeit bereit ist, die Ukraine anzugreifen. Die Biden-Regierung erwägt, Truppen, Kriegsschiffe und Artillerie nach Osteuropa zu verlegen, und die NATO gab am Montag bekannt, dass Mitgliedsländer Schiffe und Jets in die Region schicken.

Aber wie genau eine militärische Aktion beginnen könnte, ist zu einem ängstlichen Ratespiel für Militäranalysten, für westliche und ukrainische Beamte geworden – und nicht zuletzt für ukrainische Soldaten, die wahrscheinlich die ersten sein werden, die es herausfinden werden.

„Ich hätte lieber Frieden“, sagte Ihor, ein Sergeant, der Koch der ukrainischen Einheit ist und gemäß den Militärregeln nur seinen Vornamen und Dienstgrad angab. „Ich habe zwei Kinder zu Hause.“

Wenn es zu einem Einmarsch kommt, sind sich die meisten Militäranalysten einig, dass er nicht mit einer massiven Machtdemonstration beginnen wird – Panzern, die über die Grenze rollen, oder einem plötzlichen und verheerenden Luftangriff. Vielmehr würde es mit einer zweideutigeren, begrenzteren Aktion beginnen, die Moskau als Rechtfertigung für eine umfassendere Intervention verwenden würde.

Eine solche Aktion, sagen amerikanische und ukrainische Beamte, könnte viele verschiedene Formen annehmen – die Beschlagnahme eines umstrittenen Teils der Infrastruktur, wie zum Beispiel eines Elektrizitätswerks, durch von Russland unterstützte Separatisten.

Es könnte sogar unsichtbar mit Gasschwaden durch die Luft beginnen, wenn Russland beschließt, einen Unfall in einer Ammoniakfabrik in dieser Gegend zu inszenieren und dann Truppen unter dem Vorwand zu entsenden, um es unter Kontrolle zu bringen. Diese Möglichkeit wurde diesen Monat vom ukrainischen Militärgeheimdienst angesprochen.

Die Ukraine schätzt, dass Russland etwa 127.000 Soldaten in der Nähe seiner Grenzen stationiert. Die Anhäufung, sagte Dmitry Adamsky, Experte für russische Sicherheitspolitik an der Reichman-Universität in Israel, „ist sichtbar genug, um die Menschen sich eine Reihe von Szenarien vorstellen zu können, die passieren könnten. Gleichzeitig ist es unsicher genug, um die strategische Absicht zu verschleiern.“

Russland hat in den letzten Wochen wiederholt bestritten, dass es Pläne habe, in die Ukraine einzumarschieren, und erklärt, es sei Russland, dessen Sicherheit bedroht sei – durch NATO-Übungen in der Nähe seiner Grenzen und Waffenlieferungen in die Ukraine.

Analysten sagen, dass Russland über ein reichhaltiges Repertoire an Tricks verfügt, die es so gut wie unmöglich machen, einen ersten Zug zu erraten. Das zeigte es mit seinem ersten Einmarsch in die Ukraine im Jahr 2014. Damals tauchten maskierte, mysteriöse Soldaten bei einer Militärintervention auf der Krim auf, die Russland zunächst leugnete, später aber einräumte. Später in diesem Jahr tauchten russische Soldaten in der Ostukraine auf, die als „Urlaub“ oder „Freiwilligendienst“ bezeichnet wurden.

Tatsächlich hat fast jede sowjetische und russische Militärintervention des letzten halben Jahrhunderts, vom Prager Frühling über Afghanistan bis zum Krieg in Tschetschenien, mit einer getarnten oder fehlgeleiteten Operation begonnen, die darauf abzielte, Verwirrung zu stiften.

Ein begrenzter Einmarsch könnte auch dem Ziel Moskaus dienen, die NATO-Verbündeten zu spalten, da einige Länder die Aktion als unzureichenden Grund ansehen, Russland zu sanktionieren, und andere anderer Meinung sind. Präsident Biden hat letzte Woche auf mögliche Meinungsverschiedenheiten innerhalb des westlichen Bündnisses darüber hingewiesen, wie auf eine Provokation reagiert werden soll, die einer Invasion nicht gleichkommt – Kommentare, dass die USA dann versuchten, nach einer Gegenreaktion aus Europa zurückzukehren.

Für Soldaten im Osten, wo die Ukraine seit fast acht Jahren gegen von Russland unterstützte Separatisten kämpft, ist die Unklarheit eine nervenaufreibende Zeit.

„Vielleicht wird es hier passieren“, sagte Lt. Sergei Goshko, der für zivile Angelegenheiten in diesem Teil der Frontlinie zuständig ist und daher berechtigt war, seinen vollen Namen zu nennen. „Vielleicht passiert es südlich von hier.“

„Aber wir können nicht alles wissen“, fügte er hinzu. „Es ist ein Schachspiel, bei dem man die Züge nicht im Voraus sehen kann. Wer wird wem was antun? Wir wissen es nicht.“

In einem ominösen Hinweis darauf, wie Russland eine Invasion rechtfertigen könnte, sagte sein Botschafter bei der Organisation für Sicherheit und Zusammenarbeit in Europa, Konstantin Gavrilov, am Sonntag, dass Moskau reagieren würde, wenn seine Bürger bedroht würden. Russland hat Zehntausenden von Menschen auf der separatistischen Seite des Ostukraine-Konflikts die Staatsbürgerschaft verliehen, von denen jeder unter einer Eskalation leiden könnte.

„Wir werden es nicht tolerieren, wenn sie unsere Bürger angreifen“, sagte Herr Gavrilov. Es würde keine weitere Warnung geben, sagte er. „Nur Hunde bellen. Ein Wolf beißt, und das war’s.“

Ukrainische Beamte und US-Diplomaten haben sich in der Region besonders auf eine Möglichkeit konzentriert: einen Unfall an einem der gefährlichsten Industriestandorte in der Ostukraine, einer Ammoniakgasfabrik in einem von Separatisten gehaltenen Gebiet, nur wenige Kilometer von der ukrainischen Front entfernt.

Ammoniak ist ein Bestandteil von Düngemitteln, kann aber in hohen Konzentrationen tödlich sein.

Ein chemisches Leck, das eine giftige Wolke freisetzt, ist eine Hauptmöglichkeit, die möglicherweise Soldaten und Zivilisten auf beiden Seiten der Front vergiftet, sagen Beamte. Es könnte zum Beispiel einen russischen Einsatz von Notfallreinigungskräften mit einer Eskorte von Soldaten rechtfertigen.

Im Dezember sagte Russlands Verteidigungsminister Sergej K. Schoigu, ohne Beweise vorzulegen, amerikanische Söldner hätten nicht näher bezeichnete Chemikalien in die Ostukraine gebracht. Das deutete darauf hin, dass er möglicherweise den Grundstein legte, um die vom Westen unterstützte ukrainische Regierung für ein Giftgasleck verantwortlich zu machen.

Ukrainische Beamte haben unterdessen öffentlich davor gewarnt, dass Russland Kanister mit Gas zum Fabrikgelände verschifft hat, was zu den bereits dort vorhandenen riesigen Lagerbeständen beiträgt. Der weitläufigen, rostigen Fabrik droht ein Unfall, heißt es.

Da sowohl Russland als auch die Ukraine jetzt über chemische Lecks in diesem Gebiet sprechen, haben die lokalen Behörden Pläne, eine Sirene zu ertönen, um die Zivilbevölkerung zu warnen, obwohl unklar ist, wie sie sich schützen könnten, außer die Fenster zu schließen.

Aber ein Gasleck ist nur eine Möglichkeit. Es gibt viele Gründe für eine Eskalation in der Ostukraine entlang der Front, sagte Maria Zolkina, eine ukrainische Politologin, einschließlich der Möglichkeit eines begrenzten Vormarsches der Separatisten, um umstrittene Infrastrukturen wie Wasserwerke oder Kraftwerke zu beschlagnahmen.

Die Feindseligkeiten könnten auch mit einem Seegefecht im Asowschen Meer beginnen, wo ukrainische und russische Schiffe in unmittelbarer Nähe operieren, oder mit einem sogenannten Angriff unter falscher Flagge, der auf russischsprachige Bürger in Separatistengebieten abzielen würde. Analysten sagen, dass auch ein rein politischer Casus Belli entstehen könnte, wie etwa eine russische Behauptung, dass amerikanische, britische und andere NATO-Staaten Waffen an die Ukraine liefern, die ein Risiko für die russische Sicherheit darstellen.

Eine begrenzte Aktion könnte politischen Druck auf die ukrainische Regierung ausüben, Moskaus Bedingungen für eine Einigung in der Ostukraine zu akzeptieren, was die Aufnahme von Persönlichkeiten der von Russland unterstützten Separatistenbewegung in das ukrainische Parlament erfordern würde. Oder es könnte eine umfassendere Intervention vorwegnehmen: russische Luftangriffe, amphibische Landungen oder ein Panzerangriff über die Grenze von Weißrussland, einem russischen Verbündeten.

Bei der ukrainischen Stellung an diesem Abschnitt der Ostfront ist die umgebende Landschaft eine offene, schneebedeckte Steppe. Soldaten halten Ausschau nach Infanterie oder Panzern.

In Anbetracht der sechs Meilen entfernten Ammoniakfabrik halten sie auch Gasmasken bereit, obwohl sie sie nicht jeden Tag tragen, sagte Kommandant Leutnant Stepan.

Draußen auf den offenen Feldern raschelte ein eisiger Wind durch das trockene Gras, und Wolkenschatten spielten über das leere Flachland. Bei einem kürzlichen Besuch ukrainischer und ausländischer Reporter war alles ruhig.

Soldaten liefen umher, trugen weiße Schneetarnanzüge über ihren Mänteln und sahen aufgedunsen aus, wie Marshmallow-Männer mit Gewehren.

Ein Sergeant, der auch nur seinen Vornamen, Nikolai, nannte, sagte, er sei bereit zu kämpfen, wie auch immer der Konflikt beginnen könnte. Aber er hoffte es nicht.

„Eine aktivere Phase des Krieges bedeutet mehr Tote“, sagte er. „Mehr Eltern ohne Kinder, mehr Kinder ohne Eltern. Wir wollen wirklich nicht, dass Russland einmarschiert.“

Maria Varenikova steuerte eine Berichterstattung aus Kiew, Ukraine, bei.

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