Geheimnisse der deutschen Virusinsel gelüftet

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Auf einer Ostseeinsel, die einst von den Nationalsozialisten für die Erforschung biologischer Waffen genutzt wurde, entwickeln deutsche Wissenschaftler Virusimpfstoffe, die Leben retten könnten.

Tollwut, Afrikanische Schweinepest, Krim-Kongo-Virus, Ebola … die Liste der Krankheitserreger ist lang. Das Besondere: Die Bundesanstalt für Tiergesundheit testet die gefährlichsten Viren der Welt an Großtieren.

Der Zugang zur Insel Riems ist stark eingeschränkt.

Dort arbeitende Wissenschaftler müssen beim Betreten oder Verlassen des Gebäudes desinfizierende Duschen haben und Bodys tragen.

Und Dutzende von Tieren, darunter Schafe und Kühe, wurden im Rahmen der Forschung bewusst mit Viren infiziert, um die Auswirkungen der Krankheiten zu überwachen.

"Wir sind wirklich die Alcatraz der Viren, eine Art Gefängnis für Viren", sagte Franz Conraths, stellvertretender Leiter des Friedrich-Loeffler-Instituts der Insel.

Riems liegt südlich der malerischen Insel Rügen und hat sich zu einem globalen Zentrum für die Erforschung von Krankheitserregern wie Tollwut, afrikanischer Schweinepest und Ebola entwickelt.

Früher exotische Infektionen rücken aufgrund des Klimawandels und der Globalisierung immer näher. Tierseuchen breiten sich über Grenzen hinweg aus.

Besucher müssen sich Sicherheitskontrollen unterziehen und die Labore mit den gefährlichsten Viren sowie die Ställe mit den infizierten Tieren befinden sich auf Sicherheitsstufe 4 – der höchsten in Deutschland.

"Wir tun alles, um sicherzustellen, dass sie sich nicht verbreiten", sagte Conraths über die Viren auf seiner Insel.

"Es ist sehr wichtig für unsere Arbeit."

Vorbereitung auf einen Ausbruch

Das Friedrich-Loeffler-Institut ist das älteste Zentrum für Virenforschung der Welt. Es wurde 1910 von Loeffler, einem wegweisenden deutschen Wissenschaftler, gegründet.

In Europa gibt es keine vergleichbare Installation, obwohl es in Australien und Kanada ähnliche Einrichtungen gibt.

Das Institut befand sich früher in einem einzigen Gebäude auf der Insel, hat sich aber inzwischen erweitert und erstreckt sich fast über die gesamte Länge des 1,3 Kilometer langen Felsvorsprungs.

Nach dem Zweiten Weltkrieg befand sich das Zentrum im kommunistischen Ostdeutschland und begann, Impfstoffe zu entwickeln.

In den 1970er Jahren war es durch einen Damm mit dem Festland verbunden.

Die Regierung hat seit 2008 rund 300 Millionen Euro in das Institut investiert, um die Infrastruktur zu verbessern. Mittlerweile gibt es 89 Labors und 163 Ställe.

"Unsere größte Aufgabe ist es, Vorbereitungen für einen Ausbruch zu treffen", sagte Conraths am Beispiel der in Mitteleuropa festgestellten afrikanischen Schweinepest, die bei den deutschen Schweinezüchtern Besorgnis hervorrief.

"Wir müssen damit jeden Tag rechnen", sagte er.

Es gibt zwischen 80 und 100 große Tiere auf der Insel: Alpakas, Eber, Kühe, Ziegen und Schafe.

Die Forscher sagten, wenn die Tiere zu krank werden, werden sie niedergeschlagen, um sie nicht leiden zu lassen.

"Wir geben unser Bestes, um unsere Forschung durchzuführen, ohne Tierversuche durchführen zu müssen", sagte Martin Beer, Leiter der diagnostischen Abteilung des Instituts.

Aber er fügte hinzu, dass Forscher "nur durch die Infektion eines Tieres" herausfinden könnten, warum Tiere krank werden, wie sich die Krankheit entwickelt und wie die Tiere reagieren.

Da es sich bei den Tests um Impfstoffe handelt, die Millionen von Tieren retten, den Lebensunterhalt der Bauern schützen und den Hunger lindern können, sagte Beer, sie seien "gerechtfertigt".

Riems wird von Zeit zu Zeit etwas weniger gefährlich: Wird eine Tierkrankheit wie Rinderpest als ausgerottet eingestuft, zerstören laut einer Vereinbarung Forschungseinrichtungen auf der ganzen Welt die Krankheitserreger – darunter auch das Friedrich-Loeffler-Institut.

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