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Aphria: Ein Shell-Spiel mit einem Cannabisgeschäft auf der Seite – Aphria Inc. (NYSE: APHA)

Hintergrund

Immer wenn eine aufregende neue Branche große Aufmerksamkeit auf sich zieht, zieht sie auch Einzelhandelskapital an, was wiederum zu skrupellosen Akteuren führen kann. Dies ist weder eine Geschichte über die Cannabis-Industrie und ihr kommerzielles Potenzial, noch eine Geschichte über Bewertungen und wettbewerbsfähige Marktdynamik. Es handelt sich einfach um eines der größeren Unternehmen der Branche, das offenbar auf direkte Kosten seiner öffentlichen Aktionäre eine enorme Geldmenge in die privaten Interessen seiner Insider gelenkt hat.

Hintergrundinformationen zum Co-Author Quintessential Capital Management (QCM)

Wir sind stolz, Ihnen diesen Bericht in Verbindung mit QCM zur Verfügung stellen zu können. QCM verfügt über eine beispiellose Erfolgsbilanz bei der Ermittlung und Aufdeckung von Fehlverhalten von Unternehmen durch eingehende Due Diligence-Untersuchungen.

Der letzte Bericht von QCM wurde im Mai dieses Jahres veröffentlicht und konzentrierte sich auf den griechischen Einzelhändler Folli Follie. Der Bericht behauptete eine weit verbreitete Inflation der Einnahmen. Nach der Veröffentlichung fiel die Aktie von FF innerhalb von zwei Tagen um 60% und wurde zwei Wochen später ausgesetzt. Im Juli 2018 beantragte das Unternehmen einen Schutz vor Gläubigern durch die griechische Insolvenzordnung. Das Management steht nun vor einer Strafanzeige und die Aktien haben den Handel nicht wieder aufgenommen.

Vor Folli Follie veröffentlichte QCM einen Bericht über Globo PLC, einen Anbieter von Enterprise Mobility Management-Software und -Dienstleistungen. Die Aktien von Globo wurden in weniger als 12 Stunden ausgesetzt und das Management gestand innerhalb von 48 Stunden nach Veröffentlichung einen Betrug im Rechnungswesen. Globo wurde nie wieder für den Handel geöffnet und wurde vom Insolvenzverwalter für wertlos erklärt.

Hintergrund: Aphrias Nuuvera-Skandal

Anfang des Jahres wurde Aphria einer genauen Prüfung unterzogen, nachdem wir nicht offengelegte Insider-Selbstgeschäfte im Zusammenhang mit der Übernahme von Nuuvera in Höhe von 425 Millionen US-Dollar aufgedeckt hatten.

Wir hatten geschrieben, dass Nuuvera ein wertloser Schachzug war, der Insider auf Kosten der Investoren von Aphria bereichern sollte. Später gab das Unternehmen zu, dass seine Führungskräfte und Direktoren vor der Übernahme von Aphria zusammen mit einem wichtigen Deal-Partner namens Andy DeFrancesco ungenannte Beteiligungen an Nuuvera hatten.

Das Unternehmen notierte in den Wochen nach dem Exposé und der anschließenden Zulassung um rund 30% tiefer. Im Anschluss an die Episode bestätigte das Unternehmen, dass die neu erworbenen internationalen Vermögenswerte von großem Wert waren. Sie versuchten außerdem, die Bedenken der Anleger durch Zusätze von Compliance-Mitarbeitern zu mildern und Regierungsreformen im Zusammenhang mit ihrer Anlagepolitik anzukündigen. Die Aktie hat sich seitdem weitgehend erholt und im September sogar neue Höchststände erreicht.

Einleitung: Sie haben es wieder geschafft – die LatAm-Transaktionen

Trotz der angekündigten Governance-Reformen haben unsere Untersuchungen gezeigt, dass die Insider von Aphria ihre fragwürdigen Investitionen verdoppelt haben:

Aphria gab kürzlich über 280 Millionen CAD für fast wertlose Akquisitionen in Lateinamerika aus, die offensichtlich Anzeichen für Insider-Selbstverhandlungen zu haben scheinen.

Wir haben in Jamaika, Kolumbien und Argentinien umfangreiche Due Diligence-Prüfungen vor Ort durchgeführt und werden den Nachweis erbringen, dass die neu erworbenen Anlagewerte scheinbar stark aufgebläht oder geradezu übertrieben sind.

Wir werden auch Dokumente vorlegen, aus denen hervorgeht, dass derselbe Berater von Aphria, der sich selbst als "Architekten" des Nuuvera-Deals bezeichnet hatte, Andy DeFrancesco, ein unbestrittener Geldgeber dieser letzten Reihe von Deals war. DeFrancesco führte die Transaktionen in Zusammenarbeit mit Aphria Chairman / CEO Vic Neufeld durch, der auch Vorsitzender von Scythian Biosciences war (kürzlich in Sol Global Investments umbenannt), einem anderen Unternehmen, das in die Abwicklung dieser LatAm-Geschäfte eingebunden ist.

Alles in allem war der Effekt massiv. Wir gehen davon aus, dass mindestens 50% des Aphria-Nettovermögens in Höhe von 1,46 Mrd. CAD in „Investitionen“ umgelenkt wurden, die bestenfalls stark aufgebläht sind. Unsere Bilanzaktiva gliedert sich wie folgt:

  • Goodwill in Höhe von 524 Mio. CAD, der unserer Ansicht nach völlig wertlos ist;
  • Immaterielle Vermögenswerte in Höhe von 246 Mio. CAD, einschließlich Lizenzen, Genehmigungen und "Marken", die aus diesen Transaktionen erworben wurden, die nach unserer Einschätzung um 80% + aufgebläht sind; und
  • 86 Mio. US-Dollar an Beteiligungsunternehmen und langfristigen Anlagen, von denen wir glauben, dass sie das Produkt von Geschäften mit verbundenen Parteien sind und erheblich beeinträchtigt sind.

(Quelle: Cap IQ)

Nach einer Überprüfung der LatAm-Deals werden wir den Hintergrund von Andy DeFrancesco erkunden, einschließlich seines Vorfalls mit kanadischen Aufsichtsbehörden und seiner engen Geschäftsbeziehungen zu Einzelpersonen, an denen sich die SEC angeblich beteiligt hatte mehrere Pump- und Dump-Schemata, darunter Bobby Genovese, Barry Honig, John O'Rourke und John Stetson.

(Andy DeFrancesco. Quelle: DeFrancescos Instagram-Konto)

Schließlich werden wir das Cannabisgeschäft von Aphria überprüfen. Während das Unternehmen erklärt, den Standard für eine kostengünstige Produktion zu setzen, scheint es in Wirklichkeit der Standard für eine Produktion mit niedriger Qualität zu sein. Wir teilen den Inhalt eines Interviews mit einem ehemaligen Mitarbeiter, der die fehlgeschlagenen Audits mit Health Canada, einer Zirkus-ähnlichen Umgebung und einer Einrichtung, die wiederholt Probleme mit Schimmel hatte und "mit Fehlern befallen" war, ausführlich beschrieben hat. Wir teilen den Inhalt unserer Interviews auch mit Branchenexperten, die alle die mangelnde Qualität des Produkts bestätigen.

Mit knallroten Fahnen in Bezug auf seine Investitionstätigkeit, einem stark negativen historischen Cashflow und einem Cannabisprodukt von geringer Qualität. Wir denken, dass Aphrias Aktie geraucht wird.

Teil I: Die ungewöhnliche Struktur der "Akquisitionen" von Aphria

Wir glauben, dass Aphria das Vermögen der Aktionäre durch einen systematischen Prozess an Insider weitergeleitet hat:

  1. Andy DeFrancesco, ein Insider von Aphria, gründet oder erwirbt ein internationales Unternehmen, das eine Akquisitionsmarke rechtfertigt (z. B. bedingte Cannabislizenzen, eine geleaste Anlage, Kauf eines kleinen bestehenden lokalen Geschäfts).
  2. Das internationale Unternehmen wird dann von einem kanadischen Shell-Unternehmen unter der Kontrolle von DeFrancesco über seine eng gehaltene Private-Equity-Gesellschaft Delavaco Group gekauft.
  3. Das Unternehmen beschließt die Übernahme durch das Schwesterunternehmen von Aphria, Scythian Biosciences, wo Vic Neufeld, Chairman / CEO von Aphria, und DeFrancesco wichtige Insiderfunktionen innehaben.
  4. Scythian verkauft seine Beteiligung an der Entität zu einem großen Aufschlag an Aphria.
  5. Infolgedessen erhalten DeFrancesco und ungenannte Mitarbeiter Bargeld und / oder Scythian-Aktien, Scythian erhält Bargeld und / oder Aphria-Aktien, und die Aktionäre von Aphria erhalten internationale Vermögenswerte, die im Wesentlichen wertlos sind.

Nachfolgend sehen Sie, wie sich dieser Prozess mit Aphrias jüngsten LatAm-Investitionen entwickelt hat:

(Quellen: Scythian / Aphria-Meldungen & Pressemitteilungen, kanadische Unternehmensunterlagen und Forschung vor Ort)

Insider-Insider-Selbsthandel?

Der Architekt dieser Angebote scheint, wie wir zeigen werden, Andy DeFrancesco, Insider von Aphria / Scythian. DeFrancesco war maßgeblich an der Gründung von Aphria und Scythian beteiligt, die als Gründungsinvestor fungierten und die umgekehrten Fusionen organisierten, die beide Unternehmen an die Öffentlichkeit brachten. Er war Berater bei allen von Aphria eingekauften Finanzierungen und ist derzeit Vorsitzender und Chief Investment Officer von Scythian. Zu Beginn dieses Jahres hatte Scythian sogar die gleiche Büro- und Suite-Nummer wie DeFrancescos persönliche Private-Equity-Gesellschaft, die Delavaco-Gruppe.

Unser erstes wichtiges Anzeichen, dass etwas nicht stimmt, kam durch die folgende Entdeckung: Kanadische Unternehmensunterlagen zeigen, dass die im Rahmen des LatAm-Deals erworbenen Unternehmen dies waren alles zuvor nach der privaten Private Equity-Firma von DeFrancesco, der Delavaco-Gruppe, benannt:

Es scheint, dass Anstrengungen unternommen wurden, um die Beziehung zu Delavaco zu verbergen. Die Namen aller dieser Unternehmen wurden vor den Ankündigungen zur Übernahme geändert, um sicherzustellen, dass der Name „Delavaco“ in keiner der Pressemitteilungen zum Thema Handel angezeigt wurde. Kanadische Unternehmensunterlagen zeigen zum Beispiel, dass der Name des Unternehmens, das angeblich jamaikanische Vermögenswerte hält, geändert wurde zwei Tage vor der angekündigten Absichtserklärung von Scythian, sie zu erwerben.

Kurz gesagt, Geld floss von Privatanlegern an Aphria, das dann das Kapital dazu verwendete, "Vermögenswerte" von mit Insidern verbundenen Unternehmen zu kaufen.

Schauen wir uns also einige Assets an.

Übernahme von Jamaika durch Aphria in Höhe von 145 Mio. CAD: Ringelblumenprojekte

Im März 2018 unterzeichnete Scythian eine Absichtserklärung zur Übernahme von Marigold Acquisitions Inc., die als „in Privatbesitz befindliches Unternehmen in British Columbia“ beschrieben wurde (S. 24). Damals war Marigold Acquisitions im Begriff, eine 49 zu erwerben Anteil am jamaikanischen Unternehmen Marigold Projects. Mit anderen Worten, das Unternehmen verfügte noch nicht einmal über den Vermögenswert in Jamaika.

Vier Monate später (im Juli) kündigte Scythian den Verkauf der Marigold-Absichtserklärung zusammen mit ihren anderen LatAm-Vermögenswerten an Aphria an. Scythian schloss den Kauf Mitte September ab und schloss den Verkauf an Aphria zwei Wochen später ab.

Letztendlich zahlte Aphria geschätzte 145 Millionen CAD für die Marigold-Beteiligung, wodurch Scythian einen Gewinn in Höhe von 127 Millionen CAD für einen Vermögenswert erzielte, der eigentlich nur real war im Besitz für ungefähr 2 Wochen. (S. 96).[1]

In der Zwischenzeit wurden unbenannten Marigold-Anlegern der Shell-Einheit "in Privatbesitz" 18 Millionen CAD gezahlt. Wir werden Beweise dafür vorlegen, dass diese Investoren Aphria / Scythian-Insider DeFrancesco zusammen mit ungenannten Mitarbeitern einschließen.

Vor Ort in Jamaika: Marigolds offizielles Büro ist ein verlassenes Gebäude

Also, was genau hat Aphria gekauft? Wir haben Jamaika besucht, um es herauszufinden. Laut den letzten Anträgen von Marigold ist der offizielle Sitz der Firma 28 Lancaster Road in Kingston St. Andrew:

Als Aphria seine lateinamerikanischen Akquisitionen beendete, erklärte es sie zu "Weltklasse-Vermögenswerten". Ende September besuchten wir den offiziellen Sitz während der Arbeitszeit und stellten fest, dass dies ein Weltklasse-Dump war. Hier sind wir auf der Lancaster Road:

Und hier sind wir bei 28 Lancaster. Ähnlich wie bei den Akquisitionen von Aphria sah es von außen beinahe passabel aus:

Aber von innen wurde deutlich, dass das Gebäude seit Jahren aufgegeben wurde:

Gesprengte Türen und Decken. Löcher in der Wand. Vergilbte Zeitung auf dem Boden. Dreck überall. Nicht genau die modernste Operation, die wir erwarten würden.

Lloyd Tomlinson, der vielgepriesene Geschäftsführer von Marigold, nennt dasselbe verlassene Eigentum als seine persönliche Adresse:

Nach unserem Besuch überprüften wir die Immobilienbestände in Jamaika und erfuhren, dass weder Tomlinson noch Marigold das verlassene Grundstück mehr besitzen. Tomlinson war früher der Eigentümer, wurde jedoch im Januar von der Hypothekenbank verkauft:

Trotzdem wurde in Marigolds und Tomlinsons Akten das verlassene Grundstück immer noch als aktuelle Adresse aufgeführt.

Vor Ort in Jamaika: Marigold behauptet, drei andere Leasingverträge zu haben

Neben dem verlassenen Gebäude behauptet Marigold, dass es auf Jamaika drei Pachtverträge gibt (S. 17):

Wir haben auch andere Objekte von Marigold besucht oder zumindest die, von denen wir bestätigen konnten, dass sie tatsächlich existieren.

Vor Ort in Jamaika: Marigold behauptet, „Einheit 51“ eines Gebäudekomplexes zu mieten, der nur bis Einheit 50 reicht

Marigold behauptet, ein 800 Quadratmeter großes Kräuterhaus in Zusammenarbeit mit dem Peter Tosh Museum in „Einheit Nr. 51, Pulse Center, 38a Trafalgar Road, Kingston“ (S. 17) zu vermieten. Das Unternehmen behauptet, die Anlage ab April gemietet zu haben. (S. 57) Wir haben den Ort im Oktober besucht:

Wir haben während unseres Besuchs mit dem Vermieter gesprochen. Er teilte uns mit, dass die Einheiten nur bis 50 gehen. Mit anderen Worten: Ringelblume "Einheit 51" gab es nicht.

Wir haben das Museum später im Monat angerufen. Sie konnten uns keine Kontaktinformationen für Marigold geben, da sie "noch nicht geöffnet haben".

Vor Ort in Jamaika: „Jamaikas führendes medizinisches Cannabis-Unternehmen“… hat ein Papierschild an der Tür seines leeren Büros?

Berichten zufolge mietete Marigold in „Suite # 6“ in einem Bürogebäude in Kingston Jamaica (S. 17). Der Pachtvertrag für das Büro wurde im April unterzeichnet (S. 57). Unser Ermittler besuchte die Baustelle im Oktober mehrfach während der Geschäftszeiten und stellte fest, dass niemand zu Hause war, als die Lichter eingeschaltet waren. Er sprach mit dem Geschäft in der Nachbarschaft, das sagte, sie hätten selten jemanden das Büro betreten oder verlassen sehen. Hier ist das Bild der verschlossenen, leeren Suite:

Warum hat dieser „Weltklasse-Vermögenswert“ ein Papierzeichen an seiner Bürotür, das sechs Monate vor dem Pachtvertrag steht? (Jemand kann auch gelegentlich vorbeischauen, um die dehydrierte Büroanlage zu wässern):

Hier war auch die Beschilderung des Unternehmens am Eingang des Gebäudes:

Die andere Pacht des Unternehmens bezieht sich auf Kultivierungsanlagen auf einem Grundstück in der Pfarrei Saint Catherine. Nach Angaben des Unternehmens soll dieses Land schließlich Gewächshäuser und eine hochmoderne Forschungseinrichtung unterstützen. Nach langem Suchen konnte unser Forscher die Website nicht finden. Wir konnten daher seine Existenz nicht bestätigen.

Vor Ort in Jamaika: Das Team von Ringelblumen

Als Scythian im März 2018 die Absichtserklärung unterschrieb, eine Beteiligung an Marigold zu erwerben, war eine der Gründe für die Transaktion das starke wissenschaftliche Team von Marigold:

Die führende Position von Marigold in der innovativen Wissenschaft des Cannabisanbaus und der Präzisionsdosierung verleiht einem bereits starken Team mehr Tiefe und Prestige.

Der Ärztliche Direktor von Marigold lehnt es ab, Mitglied des Aufsichtsrats zu sein, von Let Alone Marigolds

Wir überprüften jamaikanische Unternehmensdaten, um zu sehen, wer zu Marigolds Top-Wissenschaftler-Team gehörte. Einer der ursprünglichen Gründungsdirektoren von Marigolds Team war Dr. Janice Simmonds-Fisher, einer von zwei Wissenschaftlern des Unternehmens:

Dr. Fisher ist ein in Jamaika lebender Arzt (und eine sehr nette Dame). Wir besuchten ihr Büro und sprachen mit ihr. Sie bestritt, jemals Positionen im Direktorium inne zu haben irgendein Unternehmen, geschweige denn Ringelblume. Tatsächlich unterschrieb sie später ein Dokument, das dies bestätigte:

(Hinweis: Die persönlichen Informationen von Dr. Fisher wurden verschwommen.)

Marigolds Genetic Engineer Insgesamt Unbekannt

Marigolds anderer Direktor-Wissenschaftler war eine Person namens Ray Anthony Chin, die als Marigolds "Genetic Engineer" aufgeführt wurde:

Wir besuchten Herrn Chins Adresse in 7 Norbrook Crescent:

Der Mieter sagte, dass niemand mit diesem Namen dort lebt, und dass er noch nie von jemandem mit diesem Namen gehört hatte.

Wir haben ausgiebig nach Anzeichen eines Top-Ingenieurs (oder eines beliebigen Gentechnikers) mit Namen Ray Anthony Chin durch wissenschaftliche Zeitschriften, ResearchGate, Internetquellen, soziale Medien usw. gesucht. Wir kamen völlig leer aus. Ist es Herrn Chin gelungen, ein Spitzenwissenschaftler zu werden, ohne eine Spur seiner Erfolge zu hinterlassen?

Vor Ort in Jamaika: Der viel beschworene Grund für den Deal – eine lokale F & E-Lizenz für Cannabis – kostet nur 500 US-Dollar für den Erwerb

Zum Zeitpunkt der Ankündigung des Deals wurde auch viel darüber gesprochen, dass Marigold in Jamaika eine von drei ursprünglichen Genehmigungen für die Forschung und Entwicklung von Cannabisprodukten ausgestellt wurde.

Wir trafen uns mit der Jamaican Cannabis Licensing Authority (CLA) und erfuhren, dass der CLA bis zum Abschluss des Marigold-Deals im September mindestens 22 Volllizenzen und über 80 bedingte Lizenzen genehmigt hatte.

Wir haben nach dem Verfahren zur Erlangung einer Lizenz gefragt. Es erfordert etwa 500 US-Dollar, etwas Papierkram und eine Wartezeit von weniger als 6 Monaten. Das war es im Grunde.

Jamaika: Aber warte mal … Ringelblume ist nicht einmal voll lizenziert!

Kurz nach unserem Besuch berichteten jamaikanische Medien von Marigolds Deal mit Aphria. Laut dem Artikel sagte Marigold-Geschäftsführer Lloyd Tomlinson, dass Marigold plant, fünf Kräuterhäuser in ganz Jamaika einzurichten, „von denen das erste im Pulse Center eröffnet wird“. Mit anderen Worten, keines ist offen.

Darüber hinaus sagte Tomlinson, dass er den vollständigen Kommentar zum Einzelhandels-Ganja-Unternehmen behalten würde:

bis alle seine Lizenzen von der Cannabis Licensing Authority ausgestellt werden.

Der Artikel wurde fortgesetzt…

… Hat schon Ringelblume bedingt Genehmigung für mehrere Lizenzen.

… Die Operation wird von einer 20 Hektar großen Farm in Bernard Lodge gespeist, könnte jedoch Rohmaterial von einer Farm beziehen, die von der Familie Tomlinson in den Blue Mountains als separates Unternehmen betrieben wird. Diese Farm wartet auf die Genehmigung zum Anbau von Marihuana.

Marigold wartet also nicht auf eine Lizenz zum Betrieb, sondern wartet auf die Genehmigung seiner bedingten Lizenzen.

Jamaika / Ringelblume: So weit zu rekapitulieren…

  • Das offizielle Büro ist ein verlassenes Grundstück, das vor fast einem Jahr vom Kreditgeber verkauft wurde.
  • Das Unternehmen gab an, eine „Einheit 51“ zu mieten, die nicht existierte.
  • Einer der Gründungsdirektoren des Unternehmens bestreitet, jemals ein Unternehmensdirektor zu sein.
  • Der andere Mystery Scientist hat keine klare Internetpräsenz.
  • Das Grundstück des Unternehmens ist nicht zum Anbau von Cannabis zugelassen.
  • Das Unternehmen hat bedingt Lizenzen und wartet auf volle Genehmigung.

All dies… für 145 Millionen CAD? Also, was ist los?

Jamaika: Marigold-Einsätze wurden ursprünglich für insgesamt 118 US-Dollar gekauft. Wer waren diese glücklichen Aktionäre?

Die nicht offengelegten Aphria / Scythian-Deal-Partner, die ihre Anteile an Marigold erworben hatten, schienen nicht zu glauben, dass der Vermögenswert 145 Mio. CAD wert war.

Jamaican Corporate-Aufzeichnungen zeigen, dass zwei Kanadier, die mit mehreren von DeFrancesco unterstützten Geschäften in Verbindung standen, ihre Anteile an der jamaikanischen Einheit für etwa 118 US-Dollar erworben hatten (nicht Millionen) für Aktien, die wenige Monate später für 18 Millionen CAD (und letztendlich für 145 Millionen CAD) auf Aphria umgestellt wurden.

Die zwei Personen, die in jamaikanischen Unternehmensakten genannt wurden, waren Marvin Igelman und Clifford Starke.

Marvin Igelman Beziehung zu Aphria / Scythian-Insider DeFrancesco besteht seit mehr als einem Jahrzehnt und hat bei der Brokerfirma Standard Securities Capital Corporation (SSCC) zusammengearbeitet, bei der DeFrancesco als Managing Partner fungierte:

Seitdem hat Igelman eine aktive Rolle in von DeFrancesco unterstützten Deals gespielt, unter anderem als:

  • Stellvertretender Vorsitzender von Delavaco-gestützter Breaking Data Corp / Sprylogics,
  • Direktor von Delavaco-unterstütztem Jamba-Saft und
  • Direktor von Delavaco-gestütztem American Apparel.

Clifford Starke wurde vor seiner Übernahme durch Aphria als „Investor und Finanzierer der Nuuvera Corp.“ bezeichnet. Wie bereits in unserem früheren Artikel erwähnt, halten wir Nuuvera für genauso wertlos wie die anderen Übernahmen von Aphria. Der Deal hatte nicht offengelegte Interessenkonflikte, einschließlich des Eigentums von DeFrancesco zusammen mit dem Vorsitzenden / CEO von Aphria, Vic Neufeld, CFO von Aphria, und mehreren Aphria-Direktoren.

Jamaika: Die billigen Aktien befanden sich im Besitz eines Unternehmens, das zuvor nach dem Unternehmen von Aphria / Scythian Insider Andy DeFrancesco benannt wurde

Die Aktien wurden später an eine undurchsichtige, neu gegründete Bermudan-Einheit übertragen. Diese Entität gehörte wiederum der kanadischen Shell-Entität, die zuvor "Delavaco Caribbean Ventures" genannt wurde. Es sei daran erinnert, dass Delavaco der Name des privaten Private-Equity-Unternehmens von Aphria / Scythian-Insider Andy DeFrancesco ist.

Nach der Namensänderung kündigte Scythian seine Absichtserklärung zur Übernahme des Unternehmens an. Die Namensänderung fand statt nur 2 tage bevor Scythian am 21. März seine Absichtserklärung zur Übernahme des Unternehmens unterzeichnet hatst. Die kanadischen Unternehmensunterlagen nahmen jedoch die Originale auf:

Dann zwei Tage später am 21. Märzst:

Denken Sie daran, dass Aphria Chairman / CEO Vic Neufeld neben DeFrancescos Rolle zum Zeitpunkt des angekündigten Marigold-Deals auch Vorsitzender von Scythian war. Dies ist der gleiche Vic Neufeld, der nur wenige Monate später die Übernahme von Aphria beaufsichtigte und letztendlich 145 Millionen CAD an Aphria-Aktionärsgeld für das jamaikanische Unternehmen zahlte.

Die Anteilseigner der privaten Shell-Einheit wurden ihrerseits mit 18 Millionen US-Dollar ausbezahlt, was beinahe reiner Gewinn war.

Übernahme von Aphria in Argentinien im Wert von 50 Millionen US-Dollar: A.B.P. SA

Am 11. März 2018 unterzeichnete Scythian eine Absichtserklärung zur Übernahme von MMJ International, die später als „in Privatbesitz befindliches Unternehmen in British Columbia“ beschrieben wurde (S. 24). MMJ International hatte eine Vereinbarung über den Kauf einer argentinischen Firma namens ABP, einer "pharmazeutischen Import- und Vertriebsgesellschaft", abgeschlossen.

Vier Monate nach der Absichtserklärung von Scythian, die argentinischen Vermögenswerte zu erwerben, gab Scythian den Verkauf der ABP-Absichtserklärung an Aphria zusammen mit anderen LatAm-„Vermögenswerten“ bekannt.

Scythian schloss seinen Kauf Ende September ab und schloss den Verkauf an Aphria sechs Tage später ab.

Letztlich zahlte Aphria rund 50 Millionen C $ für die ABP-Beteiligung, wodurch Scythian einen schnellen Gewinn von 23 Millionen C $ für einen Vermögenswert erzielt, der nur tatsächlich zutrifft im Besitz zum 6 Tage. (S. 3).[2]

In der Zwischenzeit wurden den Anlegern der privaten Shell-Einheit 27 Millionen C $ für ihre Beteiligung an MMJ gezahlt. Wir werden Beweise dafür erbringen, dass diese Investoren neben Aphria / Scythian Insider DeFrancesco zusammen mit ungenannten Mitarbeitern gehören.

In Argentinien vor Ort: Die „starke“ Einzelhandelsplattform von ABP besteht aus genau einer kleinen Apotheke

Das Unternehmen hat angekündigt, dass "ABP eine starke Plattform aus dem Vertriebs- und Einzelhandelsgeschäft aufgebaut hat."

Gemäß den Transaktionsdokumenten von Aphria sehen wir, dass ABP insgesamt 2 Einrichtungen hatte (S. 74):

ABP arbeitet zwei Einrichtungen in der Stadt Buenos Aires gelegen – Eine Apotheke das unter dem Markennamen Farmacia & Perfumeria firmiert und ein Drogendistributionszentrum, das auch als Zweitlager für Farmacia & Perfumeria dient.

So bestand die „starke“ Handelsplattform aus genau einer Apotheke. Hier ist ein Bild von der Außenseite der Apotheke, mit freundlicher Genehmigung von Google Maps:

Wir haben die Seite besucht. Es befindet sich in einem heruntergezogenen Teil von Buenos Aires und ist kleiner als ein herkömmliches CVS oder Rite-Aid. Hier sind Bilder von innen und eine Quittung, die den Namen des ABPs auf unserem Einkauf bestätigt:

In Argentinien vor Ort: Ein „führender Importeur und Distributor von Arzneimitteln“… mit einem leeren, verfallenen Büro

Zum Zeitpunkt der Ankündigung des Deals war Vic Neufeld Chairman / CEO von Aphria und Chairman von Scythian. Er bezeichnete ABP als "einen der führenden Importeure und Distributoren von Arzneimitteln im Land."

Wir besuchten ABPs „Drogendistributionszentrum“. Die Gegend war weitgehend baufällig und besiedelt. Hier ist ein Bild des Eingangs von Google Maps sowie ein Bild von unserem Besuch:

Im Innern sahen wir fast keine Anzeichen für bestehende Operationen, abgesehen von einem einzelnen Schreibtisch und einigen gestapelten Kisten in einem scheinbar unfertigen, leeren Lagerhaus:

ABP: Praktisch keine digitale Präsenz und eine Handvoll Mitarbeiter

Im Rahmen unserer Nachforschungen zu ABP haben wir das Unternehmen angerufen, seine Büros besucht und im Internet nach Anzeichen einer Geschäftspräsenz gesucht. Wir haben praktisch keine digitalen Lebenszeichen gesehen und nur sehr wenige Mitarbeiter gefunden.

Seltsamerweise zeigt die Facebook-Seite von ABP, dass sein erster Beitrag im August, fünf Monate, war nach dem Der Deal mit Scythian wurde angekündigt. Die Seite hatte zu diesem Zeitpunkt 7 Likes.

Insgesamt konnten wir nur 3 tatsächliche Mitarbeiter von ABP ausschließen, ausgenommen Einzelhändler. Zwei von ihnen waren College-Studenten:

  1. Der Manager, Gonzalo Arnao, hat laut seinem Linkedin-Profil tatsächliche Laborerfahrung.
  2. Der zweite Mitarbeiter identifiziert auf seinem LinkedIn, dass sein Hauptberuf ein Universitätsstudent ist.
  3. Der dritte identifizierte Mitarbeiter ist ein 20-jähriger Mitarbeiter, der auf seiner Facebook-Seite seinen Beruf als Fußballspieler / Trainer aufführt.

Pressemitteilung des Unternehmens: ABP erzielte "Einnahmen von über 11 Millionen US-Dollar im Jahr 2017"

Vs.

Mitarbeiterinterview: Die Umsatzerlöse beliefen sich tatsächlich auf USD 430 Tausend

In der ersten Pressemitteilung der Aphria-Schwestergesellschaft Scythian, die die Absichtserklärung zur Übernahme von ABP ankündigte, rühmte sich der Kopf der Pressemitteilung:

ABP-UMSATZERTE MIT EINEM BETRIEB VON ÜBER 11 MILLIONEN USD 2017 UND GEWINNBAR

Die Schlagzeile war für uns seltsam, da die Geschäfte des Unternehmens aus einer kleinen Einzelhandelsapotheke und einem leeren, unfertigen Lagerhaus zu bestehen schienen. Wir haben Dun & Bradstreet überprüft, die berichteten, dass der Jahresumsatz des Unternehmens nur ungefähr USD 212.000 betrug.

(Quelle: Dun & Bradstreet)

Wir haben dann mit dem Mitarbeiter # 2 (aus dem obigen Abschnitt) gesprochen und den Anruf aufgezeichnet. Als er nach den jährlichen Einnahmen von ABP gefragt wurde, antwortete er, dass es sich um etwa 15 Millionen argentinische Pesos handelte, was etwa 430.000 USD entspricht.

Vor Ort in Argentinien: ABPs "Kaufauftrag" mit einem örtlichen Krankenhaus war eigentlich eine Spende

Vor dem Abschluss des Kaufs von ABP durch Aphria / Scythian gab Scythian bekannt, dass ein wichtiger Meilenstein bei der künftigen Tochtergesellschaft erreicht wurde:

Scythian gibt den ersten Kaufauftrag von ABP S.A. an Aphria Inc. bekannt – Auftrag zur Lieferung eines weltbekannten Kinderkrankenhauses für Forschung und Bildung

Der Kaufauftrag erfolgte für Aphrias CBD-Öl, das die klinische Forschung im renommierten Garrahan Pediatric Hospital in Argentinien unterstützen würde.

"Ich bin sehr stolz darauf, dass ABP mit dem Scythian-Team zusammengearbeitet hat, um diesen neuen Meilenstein einer ersten Bestellung zu erreichen …", schwärmte der Scythian-CEO in der Pressemitteilung.

Es wurde behauptet, es sei eine große Leistung – ein Auftrag für eine große mehrjährige Studie, an der über 100 Patienten beteiligt waren. Die neu gegründete argentinische Partnerschaft schien neue Umsätze zu generieren, was der geplanten Übernahme von Aphria Glaubwürdigkeit verleiht.

Ein Problem: Wir sprachen mit Vertretern des Krankenhauses und sie teilten uns mit, dass sie keinen Kauf getätigt hätten. Es war eigentlich eine Spende der Firma.

Das Bild rechts zeigt unser Treffen mit Lucas Schiaffini, einem Abteilungsleiter im Krankenhaus.

Merriam-Webster definiert den Begriff „Kauf“ als „durch Bezahlung von Geld oder dessen Gegenwert“.

Während Scythian den Eindruck erweckte, dass es einen großen mehrjährigen Kaufvertrag abgeschlossen hatte, war es tatsächlich Scythian, der den Kauf von Aphria übernahm. Das Produkt wurde an den Endverbraucher kostenlos abgegeben.

Das Krankenhaus hat dies später öffentlich bestätigt. Laut einer vom Krankenhaus herausgegebenen Pressemitteilung (übersetzt aus dem Spanischen):

Das in diesen Studien verwendete medizinische Cannabis wurde vom kanadischen Aphria-Labor zur Verfügung gestellt spenden das Medikament während der gesamten Studie und für alle Patienten, bei denen es nachweislich wirkt.

Der Krankenhausangestellte sagte, sie seien dankbar für die Spende, beklagte uns jedoch darüber, dass der Vertreter des Unternehmens in Argentinien sie immer wieder angehalten habe, um weitere Pressemitteilungen über die Partnerschaft herauszugeben.

Argentinien: Unbekannter Insider-Selbsthandel?

Wer waren also die glücklichen Investoren der "in Privatbesitz befindlichen" Shell-Einheit, die 27 Millionen C $ für die argentinischen Vermögenswerte gezahlt wurden?

Kanadische Unternehmensunterlagen zeigen, dass die Shell-Einheit früher als Delavaco MMJ International bezeichnet wurde, jedoch vor der öffentlichen Ankündigung des Deals geändert wurde:

Zur Erinnerung, Delavaco ist der Name von Aphria Insider und dem heutigen Scythian Chairman, Andy DeFrancescos persönlichem Private Equity-Unternehmen.

Wenn immer noch Zweifel bestehen, was hier vor sich geht, können wir uns an Andy DeFrancescos privaten Instagram-Account wenden. Dies ist ein Instagram-Beitrag, der eine Woche vor der Ankündigung von Scythian, die "in Privatbesitz befindlichen" argentinischen Vermögenswerte zu erwerben, datiert wurde:

Ja, das ist Aphria Insider, Scythian Insider und der derzeitige Scythian Chairman & Chief Investment Officer Andy DeFrancesco. Er prahlte damit, die Apotheke von ABP eine Woche lang in seine eigene Private-Equity-Firma gekauft zu haben, bevor er sie für 27 Millionen CAD bei Scythian kaufte. Er hat sogar ein Hash-Tag #GreedIsGood gemacht.

Wir können bestätigen, dass es sich genau um dieselbe Apotheke handelt. Hier ist das Bild von unserem Besuch desselben Abschnitts des Ladens aus einem anderen Winkel:

Aphrias kolumbianische Akquisition in Höhe von 84 Mio. CAD: Colcanna SAS

Im April 2018 unterzeichnete Scythian eine Absichtserklärung zur Übernahme einer kanadischen Einheit mit dem Namen MMJ Colombia Partners, die in den Unterlagen als "ein in Privatbesitz befindliches Unternehmen in Ontario" beschrieben wurde (S. 24). Zum Zeitpunkt der Ankündigung war MMJ Colombia dabei, eine 90% ige Beteiligung an der in Kolumbien ansässigen Colcanna SAS zu erwerben. Mit anderen Worten, Scythian ging eine Absichtserklärung ein, um eine "in Privatbesitz befindliche" Entität zu erwerben, die noch nichts besaß.

Spontan verkaufte Scythian die Absichtserklärung zusammen mit ihren anderen LatAm-Anlagen an Aphria. Letztlich zahlte Aphria 84 Millionen C $ für die Beteiligung, wodurch Scythian einen schnellen Gewinn von 45 Millionen C $ erzielte.

In der Zwischenzeit hatten die ungenannten Investoren von MMJ Colombia Partners, die sich in Privatbesitz befinden, knapp 39 Millionen CAD investiert.[3] Wir werden Beweise dafür erbringen, dass diese Investoren neben Andy DeFrancesco, Aphria / Scythian Insider, neben ungenannten Mitarbeitern gehören.

Kolumbianische Unternehmensdokumente: Zero Operating Activity und Gesamtvermögen von 16.000 US-Dollar

Kolumbianische Unternehmensunterlagen zeigen, dass Colcanna am 27. Dezember 2017 gegründet wurde und daher erst Monate alt war, als Scythian seine Absichtserklärung unterschrieb, um es zu kaufen. Das neu gegründete Unternehmen wies genau null operative Tätigkeit und eine Bilanzsumme von rund 16.000 US-Dollar aus:

Vor Ort in Kolumbien: Ein aktuelles Büro! Aber nicht viel sonst

Colcanna verfügt über ein Büro und einige Immobilien in Kolumbien. Hier sind Bilder vom Besuch unseres Ermittlers Mitte November. Er sagte, dass dort ungefähr 5 Leute arbeiteten:

Bei der Erschließung der Immobilie scheint jedoch nicht viel los zu sein. Die Colcanna-Website enthält a Pilot Gewächshaus:

Die anderen Bilder von der Website sind eher wenig beeindruckend:

Kolumbien: Zu Colcannas viel verkündeten Cannabis-Lizenzen – es war eines von etwa 73 lizenzierten Unternehmen zum Zeitpunkt des Vertragsabschlusses

Es wurde viel davon gesprochen, dass Colcanna die erste Entität war, die Cannabis-Lizenzen in der jeweiligen Region Kolumbiens erhielt, in der sie sich befindet:

Colcanna ist das erste Unternehmen in der Kaffeezone Kolumbiens, das Lizenzen für die Herstellung von medizinischen Cannabisextrakten anbietet und herstellt

Obwohl diese Lizenzen in der Kaffeezone erstmals erworben wurden, hatte Kolumbien Ende September 2018, kurz vor dem Abschluss des Aphria-Vertrags, 73 verschiedenen kolumbianischen Unternehmen Lizenzen erteilt.

Ein Branchenexperte teilte uns mit, dass Aphria die Lizenzen für die Kaffeeregion ankündigte, während andere Betreiber die Region aufgrund des Klimas und der Bedingungen meiden. Der Experte erklärte uns, dass die Kaffeezonen für den Anbau von Cannabis nicht wünschenswert sind. Sie sind zu feucht und kühl, was für Kaffee in Ordnung ist, aber bei Cannabis zu Schimmelproblemen führen kann. Die Bergregionen sind natürlich auch weniger zugänglich, was die Kosten erhöht.

Kolumbien: Aber warte mal… Colcanna ist nicht einmal voll lizenziert!

Als unser Ermittler vor Ort nach Informationen über den Kauf von Colcanna-Produkten fragte, Der Unternehmensvertreter sagte, dass sie sich noch im Lizenzierungsprozess befänden und sich nicht in der Nähe der Produktion befinden.

Ein Branchenexperte gab uns die folgenden Einblicke in die Schlüssellizenz, die Colcanna zu fehlen scheint:

Ich glaube nicht, dass Colcanna eines der vier Unternehmen ist, die für die Charakterisierung zugelassen sind. Dies ist eine notwendige Voraussetzung für den Anbau.

… Wenn das Unternehmen keine Charakterisierungslizenz besitzt, ist dies eine große rote Flagge. Ich denke, dass die derzeitige Regierung keine Eile hat, um die Industrie zu stimulieren. Momentan drehen die Leute nur mit den Daumen in den Regierungsabteilungen.

Colcanna hat einige der erforderlichen Cannabis-Lizenzen pro Aufzeichnungen des Justizministeriums und des Gesundheitsministeriums erhalten, jedoch bis zu ihrem Erhalt alles Ihre erforderlichen Lizenzen scheinen sie zusammen mit der lokalen Regierung im Daumendoppelgeschäft zu sein.

Kolumbianische vergleichbare Transaktionen: Aphria im Vergleich zu Gleichaltrigen für Land / Lizenzen überbezahlt

Beim Vergleich des Kaufpreises von Aphrias Akquisition im Vergleich zu anderen kolumbianischen Cannabisproduzenten sehen wir, dass sie auffallen:

(Sources: Company filings, company press releases, and local experts)

The cannabis space is replete with debates about valuation, but putting that aside, the fact that Aphria’s purchase stands head and shoulders above the rest of the industry speaks for itself.

Colombia: Undisclosed Insider Self-Dealing?

Who were the shareholders in the privately-held shell entity that banked C$39 million for selling a newly-formed, stalled Colombian operation?

Canadian corporate records show that two months prior to the Scythian announcement MMJ Colombia had a different name: Delavaco Colombia Partners. Recall that Delavaco is the name of Andrew DeFrancesco’s personal private equity firm. Also recall that DeFrancesco is the current Chairman of Scythian and a key insider of both Scythian and Aphria. The entity was registered in the name of DeFrancesco’s spouse:

The timing of the name change looks prescient. Delavaco Colombia’s name was changed on February 16, 2018—the very day that Colcanna received its first license for cannabis R&D from the Colombian government, suggesting that the acquisition plan may have been set in motion upon receipt of the license (pg. 54).

Aphria’s “Option” to Pay $24 Million+ for a Newly-Formed Brazilian Entity Which Appears to Own Nothing but a Pending License

On July 23, 2018, Scythian announced a letter of intent to acquire a stake in “Brazilian Investments Inc”, a private British Columbia-based entity.

Canadian corporate records show that “Brazil Investments” had also undergone a name change. It was originally named “MMJ Brazil Investments” and was incorporated only on March 14, 2018. We were unable to find its original owners, but its name was changed to the nebulous “Brazil Investments Inc” on June 15, 2018, about a month before the announced deal:

The acquisition of LATAM provides the Company with an option to purchase 50.1% of a Brazilian entity for $24 million (USD), once it secures a medical cannabis licence from the Brazilian government and a right of first offer and refusal on another 20-39% of the Brazilian entity. (Pg. 23)

Brazilian corporate records show that the ultimate target, “Green Farma Brasil”, had informally operated as of early 2017 but had only taken the step of legally constituting months nach dem the announced deal, on August 23, 2018:

The company was formed with capital worth only about US$27,000.

Thus, it seems that Aphria purchased an option to buy a recently formed entity with no known operations except a pending Brazilian cannabis license. For the sake of their investors, we sincerely hope they don’t choose to exercise this option and shovel $24 million (or more) into this new shell.

We can only guess who might have a stake in the related “privately-held” Canadian entity.

Part II: Who is Andy DeFrancesco?

Andrew DeFrancesco is the Founder of the Delavaco Group, a private equity and advisory firm based in Toronto and Florida. His biography was recently removed from the Delavaco site and his spouse is currently listed as the Chairman and CEO of the firm.

Andy DeFrancesco’s Deep Relationship with Aphria

As described briefly above, Andy DeFrancesco has been a key figure with Aphria from the beginning.

(Source: Andy DeFrancesco’s private Instagram account)

DeFrancesco’s biography on the Delavaco website stated that he was “founding investor to Aphria, leading all rounds of financing and strategic advisor to the company since inception.” Despite the recent removal of his biography, we can still see the original through Web Archives, which also shows that he was formerly listed as “Founder, Chairman & CEO” of the firm:

Additional links to Aphria include:

  • DeFrancesco’s Delavaco Group is named as a “special advisor” to Aphria in the company’s press releases relating to all of their bought-deal financings (1,2,3,4,5,6,7).
  • DeFrancesco’s private equity firm, the Delavaco Group, was the advisor in Aphria’s reverse-merger into a shell entity named Black Sparrow Capital Corp. That transaction took Aphria public.
  • The COO of Delavaco Capital was the CEO and CFO of the Black Sparrow shell.
  • DeFrancesco was the self-described “architect” of the Aphria/Nuuvera deal which we previously identified as being laden with undisclosed related party conflicts.

Andy DeFrancesco’s Deep Relationship with Scythian BioSciences (Now Renamed Sol Global Investments)

DeFrancesco also has a close relationship with Aphria’s ‘sister’ company, Scythian BioSciences/Sol Global Investments:

  • Going back to the beginning, the “finder” of Scythian’s reverse-merger deal to take the company public was the COO of the Delavaco Group. The Delavaco Group is DeFrancesco’s personal private equity firm.
  • Until recently, Scythian’s head office was listed as 366 Bay Street, Suite 200, Toronto, the very same address and suite number of DeFrancesco’s Delavaco Group Toronto office (pg. v).
  • Scythian’s former CFO, Jonathan Held, served in the role until late September. Held operates his consulting firm ALOE Finance out of the exact same address and suite number as the Delavaco Group’s Toronto office.
  • In September, DeFrancesco was named Scythian’s Chairman of the Board and Chief Investment Officer. He is now in charge of allocating Scythian’s fresh batch of money received from Aphria through the LatAm deals.

In short, DeFrancesco has played an integral role with Aphria, Scythian, and the LatAm transactions as outlined above. We view him as the architect of these questionable transactions.

Now, we will explore his background and associations.

Canadian Regulators: DeFrancesco Has “Little Regard for the Truth”

A 2009 IIROC complaint mentioned Andy DeFrancesco’s prominent role in a scheme that led to the subsequent industry ban of a broker. For context, IIROC is the national self-regulatory association for Canadian investment dealers, similar to FINRA in the U.S.

IIROC’s complaint made several conclusions about Andy DeFrancesco and the broker, who both worked at Standard Securities Capital Corporation (SSCC):

Both the respondent’s and Andy DeFrancesco’s conduct in this matter showed they have little regard for the truth.

Andy DeFrancesco was deceptive in his conduct with respect to his wife.

He was deceitful to his employer, SSCC, in managing (a client’s) account by placing his own assets in her account.

Both the respondent and Andy DeFrancesco were involved with the SSCC new account application form of (the client) which contained the false signature of (the client).

Per earlier SEC filings, DeFrancesco had served as the Managing Partner at SSCC, a firm that was the recipient of multiple regulatory sanctions (1,2,3,4). SSCC was eventually absorbed by another brokerage firm.

DeFrancesco’s Business Ties to Barry Honig, Who SEC Prosecutors Allege to Have Engaged in Multiple Pump and Dump Stock Schemes

DeFrancesco has several close business interests with Barry Honig, a controversial financier who was recently alleged by SEC prosecutors to have orchestrated multiple pump and dump schemes.

SEC and Canadian records show that Honig and Andrew DeFrancesco (along with family accounts) have cooperated on a slew of deals, including:

  • Riot Blockchain (formerly named Venaxis Inc.): DeFrancesco’s spouse reported a key ownership stake in Venaxis Inc. and even joined Barry Honig in an activist campaign to oust the prior board of directors.

DeFrancesco advocated for Honig’s new director slate, which included John Stetson and John O’Rourke, two individuals who were later alleged by the SEC to have participated in multiple pump and dump schemes along with Honig.

Venaxis later “pivoted” business models several times, ultimately becoming Riot Blockchain. Documents show that DeFrancesco had a key role in Riot as well…

(Source: Cap IQ)

As we alleged in an earlier report, Riot at one point made an irregular acquisition that is reminiscent of Aphria’s LatAm transactions: the company bought equipment by purchasing it through a newly-formed privately-held shell entity rather than just buying it on the open market. The equipment cost ~$2 million, but Riot paid ~$12 million for the entity, netting holders of the shell a roughly $10 million gain in about 2 weeks.

So, who owned the shell? None other than DeFrancesco’s spouse together with Barry Honig (pg. 23).

DeFrancesco / Delavaco’s Ties to a Stealth Stock Promotion Ring

Delavaco was recently named in an exposé by investigative reporter Chris Carey relating to an “army of writers, both real and imaginary” that have produced hundreds of bullish articles on clients of investor relations firm IRTH and about companies backed by Barry Honig. The article is entitled “Pretenders And Ghosts: Stealth Promotion Network Exploits Financial Sites To Tout Stocks.” Per the article:

The stealth promotion ring began posting stories last year about companies with financial ties to The Delavaco Group… The touting ring has spotlighted at least four companies in The Delavaco Group’s investment portfolio: MassRoots (OTCQB:MSRT), Aphria Inc., Liberty Health Sciences Inc. and Breaking Data Corp. (OTCQX:BKDCF).

DeFrancesco’s Business Ties to Bobby Genovese, Who SEC Prosecutors Allege to Have Engaged in a Manipulative Penny Stock Scheme

An SEC complaint filed August 2017 accused an individual named Bobby Genovese of “a penny stock promotion, manipulation and unlawful distribution scheme”. The complaint was related to an Ontario-headquartered and TSX-listed company called Liberty Silver Corporation.

The IIROC complaint mentioned earlier provided insight into DeFrancesco’s business relationship with Bobby Genovese. Per the complaint, DeFrancesco had apparently illicitly deposited shares into a fake client account as payment for “services rendered from past transactions” that he had done with Bobby Genovese.

According to a 2010 deposition of Andy DeFrancesco in an unrelated matter, he similarly referenced his business relationship to both Bobby Genovese (and the banned broker, Phil Vitug) (Pg. 27).

In sum, when reviewing DeFrancesco’s past associations and regulatory run-ins, we view his role in Aphria’s irregular acquisitions as totally unsurprising.

Part III—Aphria’s Side Business: Low-Quality Cannabis

As shown in our introduction, Aphria has dedicated much of its cash to international ‘investments’

(Source: Cap IQ)

Aside from its questionable acquisitions, however, the firm has also made investments into its greenhouse operations in Canada which produce a variety of cannabis products.

The firm believes they have an edge in the competitive production space. They have repeatedly touted their ability to produce cannabis at lower cash costs than competitors, which enables them to deliver “one of the highest adjusted gross margin levels in the industry”.

We spoke with a former worker at Aphria’s facility which described the Aphria approach in rather different terms:

The motto should be quality over quantity, but it’s probably the other way around. It’s more quantity over quality.

As far as management:

A lot of the people who are running the show are young, possibly not very experienced in what they are doing

This has led to issues such as audit failures, mold, and bug infestations:

We were constantly running into errors and not passing audits with Health Canada and having issues with bugs…it kind of became a bit of a circus.

We had a lot of issues with mold and right now the facility is infested with bugs.

Every single room that has product in it in that (Leamington) facility right now has bug problems.

Another source with experience in Canadian and Colombian cannabis companies said the following:

Aphria is a big company but is yet to deliver product. There is huge customer turnover. They get a lot of newbies to get prescriptions and get signed up, but first orders receive 3 times market value for low grade.

It seems that Aphria could be sacrificing quality and its long-term brand in order to generate temporary high margins. Regardless, the strategy appears to be failing as Aphria is not generating positive cash flow from operations. A money-losing, poor-quality, low-cost operation does not strike us as a winning formula.

Additionally, competition is only intensifying as more producers come on-line. Aphria had an early-mover advantage with its licensing and facilities, but that advantage dissipates with every new entrant. With their best times behind them we don’t think Aphria will ever generate meaningful positive cash flow from its Canadian growing operation.

The ‘Blunt’ Truth: Aphria is Uninvestable

All told, Aphria’s international deal spree has resulted in about C$736 million being deployed to its questionable “investments”, including the Brazilian purchase option:

(Source: Company filings, press releases and user calculation)

We hope this information has been informative and has given readers a sense of what is going on at Aphria. We believe the conduct of Aphria’s executives and deal partners has been deeply unethical and possibly criminal. With a slew of highly questionable transactions, negative operating cash flow, and a low-quality product, we ultimately see no credible path forward for this company.

We’ll leave it at that (for now).


Tickers mentioned: (APHA) (OTCQB:SOLCF) (RIOT)

[1] Note: To arrive at this number we apply the final deal value (based on Aphria’s share price at closing) to the percentage allocated to Marigold per the transaction’s formal valuation opinion

[2] Scythian purchased MMJ International for 6,176,320 shares of Scythian as of the closing price on the date immediately prior to the closing date of September 21, 2018 Scythian’s closing price on September 20, 2018 was 4.35, hence the transaction value of 6,176,320 * 4.35 = C$26,866,992

[3] Sehen Scythian Biosciences Closes Acquisition of MMJ Colombia Partners which includes US$6,200,000 in cash advanced vorher to deal closing, US$5,000,000 in assumed debt (both converted to CAD at an exchange rate of 1.3 CAD/USD, and C$24 million in Scythian shares.


Editor's Note: We spoke with Hindenburg Investment Research and Quintessential Capital Management about this idea on Behind the Idea. Listen to this podcast if you'd like more background on this idea and the research process:

Offenlegung: I am/we are short APHA.

Ich habe diesen Artikel selbst geschrieben und drückt meine eigene Meinung aus. I am not receiving compensation for it. Ich habe keine Geschäftsbeziehung mit einem Unternehmen, dessen Lager in diesem Artikel erwähnt wird.

Additional disclosure: Use of Hindenburg Research’s research is at your own risk. In no event should Hindenburg Research or any affiliated party be liable for any direct or indirect trading losses caused by any information in this report. You further agree to do your own research and due diligence, consult your own financial, legal, and tax advisors before making any investment decision with respect to transacting in any securities covered herein. You should assume that as of the publication date of any short-biased report or letter, Hindenburg Research (possibly along with or through our members, partners, affiliates, employees, and/or consultants) along with our clients and/or investors has a short position in all stocks (and/or options of the stock) covered herein, and therefore stands to realize significant gains in the event that the price of any stock covered herein declines. Following publication of any report or letter, we intend to continue transacting in the securities covered herein, and we may be long, short, or neutral at any time hereafter regardless of our initial recommendation, conclusions, or opinions. This is not an offer to sell or a solicitation of an offer to buy any security, nor shall any security be offered or sold to any person, in any jurisdiction in which such offer would be unlawful under the securities laws of such jurisdiction. Hindenburg Research is not registered as an investment advisor in the United States or have similar registration in any other jurisdiction. To the best of our ability and belief, all information contained herein is accurate and reliable, and has been obtained from public sources we believe to be accurate and reliable, and who are not insiders or connected persons of the stock covered herein or who may otherwise owe any fiduciary duty or duty of confidentiality to the issuer. However, such information is presented “as is,” without warranty of any kind – whether express or implied. Hindenburg Research makes no representation, express or implied, as to the accuracy, timeliness, or completeness of any such information or with regard to the results to be obtained from its use. All expressions of opinion are subject to change without notice, and Hindenburg Research does not undertake to update or supplement this report or any of the information contained herein.

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel befasst sich mit einem oder mehreren Bestandteilen von Microcap. Bitte beachten Sie die mit diesen Beständen verbundenen Risiken.

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