Gesundheit

Eine große Chance für große Pharmaunternehmen – Wall Street Journal


Die nächste große Chance für Pharmaunternehmen besteht in einer Krankheit, von der viele Menschen nichts wissen.

Anleger und Branchenbeobachter sollten im kommenden Jahr viel über nichtalkoholische Steatohepatitis (NASH) erfahren. Die Behandlung dieser schweren Form der Fettleberkrankheit ist eine enorme Geschäftsmöglichkeit, aber die Anleger werden Geduld brauchen, um sich zu einem Gewinn zu entwickeln.

Fast ein Drittel der Erwachsenen in den USA hat Fettleber, während bis zu 12% NASH haben, so Dr. Laurent Fischer, Leiter der therapeutischen Entwicklung der Leber bei

            Allergan
.

Bei vielen NASH-Patienten treten keine Symptome auf. Der Zustand kann jedoch ernst sein. Patienten mit NASH leiden unter Entzündungen und Zellschäden in der Leber. Unbehandelt kann NASH zu Komplikationen wie Leberzirrhose oder Lebernarben führen, die tödlich sein können. Es wird erwartet, dass NASH bis 2020 die Hauptursache für Lebertransplantationen ist.

Die Pipeline potenzieller Patienten ist riesig, da Fettleibigkeit, eng mit NASH verbunden, nach wie vor ein großes Problem für die öffentliche Gesundheit darstellt: Eine Studie der National Institutes of Health aus dem Jahr 2017 ergab, dass fast 40% der amerikanischen Erwachsenen übergewichtig sind – weit mehr als vor einer Generation . Sollte sich dieser Trend fortsetzen, wird es einen tiefen Pool potenzieller Patienten geben.

Die pharmazeutische Industrie hatte in der jüngsten Vergangenheit große Erfolge bei der Behandlung von Lebererkrankungen. Heilmittel gegen Hepatitis C, die zu Beginn dieses Jahrzehnts auf den Markt kamen, generierten viele Milliarden Umsatz – und hinterließen eine Gewinnlücke, die gefüllt werden muss, nachdem der Verkauf zurückgegangen ist.

Kein Wunder also, dass NASH eine Menge Leute anzieht, die bereit sind, viel Geld auszugeben. Dutzende klinischer Studien sind im Gange. Mehrere Unternehmen werden spätere Ergebnisse im kommenden Jahr oder Anfang 2020 bekannt geben. Dazu gehören große Unternehmen wie Allergan und

            Gilead Sciences
.

sowie kleinere Outfits mögen

            Intercept Pharmaceuticals
.

Eine Schätzung des Apotheken-Benefit-Managers Optum bezifferte den potenziellen Spitzenmarkt mit einem jährlichen Umsatz von 40 Milliarden US-Dollar weltweit.

Das scheint ehrgeizig zu sein.

            Merck
            

      & Co verkauft aus hunderten von Behandlungen jährlich etwa 40 Milliarden US-Dollar an Medikamenten. Aber auch wenn der NASH-Markt einen Bruchteil dieser Größe erreicht, wird die Pharmaindustrie davon profitieren.

Jahre des wissenschaftlichen Fortschritts bedeuten, dass es weniger Krankheiten ohne praktikable Behandlungen gibt. Zum Beispiel waren Statine zur Behandlung hoher Cholesterinwerte in den letzten zwei Jahrzehnten ein riesiger kommerzieller Erfolg, heute sind sie als billige Generika erhältlich. Während die Bemühungen der Regulierungsbehörden, die Drogenkosten einzudämmen, keine formellen Preiskontrollen zur Folge hatten, waren die Hersteller in letzter Zeit weniger aggressiv bei der Preiserhöhung als in der ersten Hälfte des Jahrzehnts.

Insgesamt sanken die Renditen der Industrie für Forschungs- und Entwicklungsausgaben im Jahr 2018 auf 1,9%, nach Angaben von Deloitte, nach 10% zu Beginn des Jahrzehnts. Die Entwicklung des nächsten Mega-Blockbusters würde dazu beitragen, diesen Trend umzukehren. Da es derzeit keine zugelassenen Behandlungen für NASH auf dem Markt gibt, steht der First-Mover-Vorteil in diesem potenziell lukrativen Markt weiterhin offen.

Die Anleger müssen jedoch geduldig sein, denn NASH-Behandlungen sind mit erheblichen Hürden ein tragfähiges Geschäft. Zunächst einmal müssen die Hersteller, da noch kein Medikament zugelassen ist, Regulierungsbehörden zeigen, dass eine Behandlung zur Verringerung der Leberentzündung zu besseren gesundheitlichen Ergebnissen führt. Sie müssen die Krankenversicherer auch davon überzeugen, dass es sich lohnt, dafür zu bezahlen.

Das ist nicht alles. Die Diagnose von NASH kann schwierig sein, da die meisten Patienten in früheren Stadien der Krankheit keine Symptome haben. Außerdem müssen Ärzte derzeit eine Leberbiopsie durchführen, um eine Diagnose zu stellen. Das bedeutet, dass die Identifizierung von Patienten derzeit nicht durch eine typische körperliche Untersuchung möglich ist.

„Alle steigen ins Schwimmbad, aber niemand hat das Sprungbrett gebaut“, sagt Allergan-Chef Brent Saunders.

Weniger invasive Diagnoseverfahren sind in der Entwicklung, und ein Erfolg wird ebenso wichtig sein wie die Entwicklung eines wirksamen Arzneimittels. Solche Bemühungen könnten jedoch einige Jahre von der Ernte entfernt sein.

Eine weitere Hürde besteht in der erheblichen Überschneidung der NASH-Patientenbasis mit anderen Stoffwechselproblemen wie Diabetes. Ein NASH-Patient hat wahrscheinlich gesundheitliche Probleme, die ein Arzt für höher behandeln kann. Da Lebergewebe jedoch im Gegensatz zum Herzen regeneriert werden kann, ist die Behandlung von NASH möglicherweise einfacher zu verkaufen.

Der Weg, von der Therapie zu profitieren, mag schwierig sein, lohnt sich aber wahrscheinlich.

Schreiben an Charley Grant unter charles.grant@wsj.com

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