Gute Zeichen für Japan League One nach schwieriger 1. Saison

WELLINGTON, Neuseeland (AP) – Führende Persönlichkeiten in Japans neuem professionellen Rugby-Wettbewerb blicken nach einer Eröffnungssaison, die Fans umworben und die Anziehungskraft der Liga auf die besten Spieler der Welt bestätigt hat, mit Zuversicht in die Zukunft.

Die Japan Rugby League One sah sich früh mit Gegenwind konfrontiert, als COVID-19 die Absage von Spielen und begrenzte Besucherzahlen erzwang.

Aber im Laufe der Saison und nachlassender Auswirkungen der Pandemie wuchsen die Zuschauerzahlen auf ein Niveau, das die Organisatoren freute, und der Standard des Rugby übertraf den Vorgänger der Liga, die Japan Top League, die 20 Jahre lang Japans führender professioneller Wettbewerb war.

Die Eröffnungssaison hat ein Hauptziel erfüllt, indem sie eine Grundlage für zukünftiges Wachstum geschaffen hat. Die Liga wird von einigen der größten Unternehmen Japans stark unterstützt, und die Spieler aus Übersee, die an der ersten Ausgabe von JRLO teilnahmen, waren mit dem von ihr hervorgebrachten Rugby-Standard zufrieden.

Zu den Zielen für die Zukunft gehören der Aufbau einer Rugby-Fangemeinde in Japan, die Ausweitung der Liga auf andere asiatische Märkte und schließlich die Entwicklung grenzüberschreitender Wettbewerbe mit Australien, Neuseeland und anderen Nationen.

Der Vorsitzende Genichi Tamatsuka und der Chief Operating Officer Hireme Shoji sind beide ehrgeizig, dass die Liga zu einer der besten der Welt wird, und sehen in einer zweiten Saison, die weniger gestört ist als die erste, Spielraum für Verbesserungen.

„Die erste Saison hatten wir wegen COVID offensichtlich einen schwierigen Anfang“, sagte Tamatsuka. „Wir hatten für das erste Spiel, das für den 7. Januar geplant war, ein Publikum von 40.000 oder mehr erwartet, das jedoch abgesagt wurde, weil einige der Panasonic-Spieler mit COVID infiziert waren.

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„Danach hatten wir viele abgesagte Spiele und das war offensichtlich ein sehr harter Start und jedes Team musste den COVID bewältigen. Aber die Zeiten vergehen. Nach vielleicht März, April, einer weiteren Hälfte der Saison, konnten wir diese wirklich schwierigen Situationen wirklich bewältigen und wir erreichten das Finale.

„Wir müssen noch viele Bereiche verbessern, aber insgesamt haben wir uns in einer schwierigen COVID-Situation recht gut geschlagen.“

Tamatsuka sagte, dass das Niveau der ausländischen Spieler in der Liga in ihrer ersten Saison – darunter der Neuseeländer Damian McKenzie, die Engländer George Kruis und die Australier Michael Hooper und Samu Kerevi – die Liga ankurbelte.

„Wir hatten ungefähr 60 (aus Übersee) Spieler für 24 Mannschaften“, sagte er. „Für jeden Spieler beträgt die durchschnittliche Anzahl von (Test-) Länderspielen 30, was bedeutet, dass wir insgesamt 1.800 Länderspielinhaber haben, die in Division eins, Division zwei, Division drei spielen. Ihre Anwesenheit hat das Niveau der Spiele deutlich erhöht und auch die japanischen Spieler beeinflusst.“

Shoji sagte, der Zweck des JRLO sei es, Rechte von der Japan Rugby Union auf die Teams zu verlagern, die sich nun auf Rentabilität und Reinvestitionen in die Liga konzentrieren können.

„Das führt zu besseren Teambedingungen und besseren Mannschaften“, sagte er. „Wir glauben, dass diese Art von stärkerem Team zu einem stärkeren japanischen Team führen wird, und das Ziel der Liga ist es, auch das Spielniveau und die finanzielle Situation der Teams zu stärken.

„In Bezug auf dieses Ziel war das Niveau des Spiels höher, da viele neue Spieler aus Übersee kamen.“

Der Aufbau einer breiteren Fangemeinde in Japan ist eine Herausforderung. Shoji sagte, dass JRLO plant, sowohl eine Bottom-up- als auch eine Top-down-Strategie anzuwenden, um die Rugby-Fangemeinde in Japan zu erweitern. Die Entwicklung digitaler Technologien zur besseren Interaktion mit den Fans und die Fähigkeit der Vereine, Rugby in ihren Bereichen zu vermarkten, werden beide von entscheidender Bedeutung sein.

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„Der japanische Rugby-Fan ist normalerweise ein älterer Mann“, sagte er. „Allerdings, Damen und Kinder, Familien und das Zusammenkommen im Stadion, basierend auf den Bemühungen des Teams, die neuen Fans zu gewinnen.

„Es gibt viele Bereiche für Verbesserungen und wir gehen auf der Grundlage von Beiträgen der Medien und Fans vor. Erstens dringt die Marke League One beim breiteren Verbraucher oder bei Kandidaten für Fans immer noch nicht gut vor.“

Shoji sagte, das JRLO sei bereits im Gespräch mit Neuseeland und Australien, unter anderem über einen möglichen grenzüberschreitenden Wettbewerb. Fragen zu bestehenden Kalendern und Zeitplänen müssen zuerst geklärt werden.

„Tamatsuka-san erwähnt immer die Notwendigkeit und das Potenzial für die Expansion dieser Liga auf den asiatischen Markt oder darüber hinaus“, sagte er.

Tamatsuka sagte: „Wir müssen mit Neuseeland und Australien die Struktur des Kalenders mit ihrer Saison und unserer Saison besprechen.

„Wenn wir diese Art von Gelegenheit haben, wann sollte das erste Jahr sein und wann ist der beste Zeitpunkt und wie sollten wir damit umgehen? Wir könnten zwei Teams entsenden, und sie entsenden jeweils zwei Teams oder vier Teams.

„Wir müssen vielleicht viele Initiativen in Betracht ziehen und viele Dinge klären. Wir wollen aber mit ihnen über die vielen Regelungen zum grenzüberschreitenden Wettbewerb weiter diskutieren. Das ist ganz klar.“

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