Im Schatten der amerikanischen Schornsteine ​​ist das Virus ein weiteres tödliches Risiko

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Dies ist nicht das erste Mal, dass die Stadt von Vicki Dobbins gezwungen wurde, Schutz zu suchen.

Letztes Jahr stieß die Marathon Petroleum-Raffinerie, die über ihrer Nachbarschaft in der Nähe von Detroit thront, ein stechendes Gas aus, das bei den Nachbarn Übelkeit und Schwindel verursachte und die Gesundheitsbehörden aufforderte, die Menschen zu warnen, drinnen zu bleiben. Als im März eine Beratung zu Hause zurückkehrte, diesmal für das Coronavirus, „war es nur verheerend“, sagte Frau Dobbins.

Frau Dobbins, 76 Jahre alt, bekam später Covid-19 und verbrachte zwei Wochen mit Sauerstoff auf der Intensivstation. Jetzt hat sie eine Frage. „Machen uns die Umweltverschmutzer in unserer Region anfälliger für Asthma, Bronchitis, Herzinsuffizienz und Krebs?“ Sie fragte. „Wird der Virus nur einer der Viren sein, die dieser Liste hinzugefügt wurden?“

Bundesweit sind einkommensschwache Farbgemeinschaften wie ihre, River Rouge, Michigan, laut Studien einer signifikant höheren Verschmutzung ausgesetzt und sehen auch ein höheres Maß an Lungenerkrankungen und anderen Krankheiten. Jetzt versuchen Wissenschaftler zu verstehen, ob die langfristige Exposition gegenüber Luftverschmutzung eine Rolle in der Coronavirus-Krise spielt, zumal Minderheiten überproportional sterben.

Die Wissenschaft ist vorläufig – das Virus ist so neu, dass es kaum verstanden wird – obwohl Forscher Grund finden, genau hinzuschauen. Laut vorläufigen Untersuchungen besteht bei Menschen mit zwei mit Luftverschmutzung verbundenen Erkrankungen, einer entzündlichen Lungenerkrankung und einer koronaren Herzerkrankung, ein höheres Risiko für schweres Covid-19. Im vergangenen Monat fanden Arbeiten von Harvard-Spezialisten heraus, dass Coronavirus-Patienten in Gebieten mit historisch starker Luftverschmutzung häufiger sterben als Patienten anderswo.

„Das System hat es im Grunde genommen Menschen mit niedrigem Einkommen und Farbigen ermöglicht, die Umweltverschmutzung zu atmen“, sagte Dr. Abdul El-Sayed, Epidemiologe und ehemaliger Gesundheitsdirektor von Detroit.

Die Spannungen spielen sich in Minderheitengemeinschaften im ganzen Land ab, die mit industrieller Luftverschmutzung und den damit verbundenen Gesundheitsrisiken leben. In einem Viertel in Houston, Texas, befinden sich beispielsweise nicht nur Fabriken, in denen Kunststoffe für medizinische Masken hergestellt werden, sondern auch Verbrennungsanlagen, in denen medizinischer Abfall verbrannt wird. Eine Gemeinde außerhalb von San Francisco in der Nähe der größten Raffinerie des Bundesstaates, aber weit entfernt von den meisten Krankenhäusern.

Und die Grafschaft, in der Frau Dobbins lebt, in der mehr Covid-19-Todesfälle aufgetreten sind als in fast jeder anderen Region außerhalb des Bundesstaates New York.

Frau Dobbins lebt in einer der am stärksten verschmutzten Postleitzahlen von Michigan.

In einem Umkreis von acht Kilometern befinden sich eine Raffinerie, zwei Kraftwerke, ein Stahlwerk und eine Kläranlage. Der Ozonspiegel in der Region, ein Gas, das mit Lungenerkrankungen und anderen Krankheiten in Verbindung gebracht wurde, überschreitet häufig die Bundesgrenzen.

Ihre Grafschaft hat gesehen Bisher 2.192 Todesfälle, womit es in die gleiche Liga fällt wie das viel größere Cook County, Illinois, in dem Chicago beheimatet ist, und 2.589 Todesfälle. In Michigan haben Afroamerikaner mehr als 40 Prozent der Todesfälle verursacht, obwohl sie nur 15 Prozent der Bevölkerung ausmachen.

Frau Dobbins, eine Ersatzlehrerin, hatte bereits Probleme mit dem Atmen, seit sie Asthma hatte, nachdem sie vor 20 Jahren in die Nachbarschaft zurückgekehrt war, um sich um ihre Mutter zu kümmern. Sie gewöhnte sich daran, ihren Inhalator herumzutragen und auch Schutz zu suchen, wie sie es vor einem Jahr während der Warnung vor der Marathon-Raffinerie tat.

Damals riet das Detroit Health Department den Menschen, bei geschlossenen Fenstern drinnen zu bleiben, und sagte, dass die Gerüche bei geruchsempfindlichen Personen „Symptome wie Übelkeit, Erbrechen, Kopfschmerzen oder Atembeschwerden“ verursachen könnten. Ein Fackelversagen habe Schwefelwasserstoff, Schwefeldioxid und andere Verbindungen freigesetzt, sagte Marathon gegenüber den Aufsichtsbehörden. In einer Erklärung sagte ein Unternehmenssprecher, Jamal T. Kheiry, der Anlagenbetreiber habe in der Folge „keine besorgniserregenden Emissionswerte festgestellt“.

Heute, inmitten der Pandemie, hat Marathon die staatlichen Aufsichtsbehörden aufgefordert, die Umweltüberwachungsvorschriften auszusetzen, auch damit die Mitarbeiter nicht arbeiten müssen und eine Infektion riskieren müssen. Am 2. April schrieb Timothy J. Peterkoski, Marathons Umweltdirektor, an die Aufsichtsbehörden, dass einige „Probenahme-, Test-, Aufzeichnungs- und Berichterstattungsaktivitäten möglicherweise verschoben werden müssen“.

Als die Virensperre im März erfolgte, war der gesamte Staat zu Hause geschützt, einschließlich Frau Dobbins. Erst dann stellte sie fest, dass sie das Coronavirus bereits gefangen hatte, höchstwahrscheinlich auf einer Geburtstagsfeier einige Wochen zuvor in Detroit, wo sie die ganze Nacht mit Freunden getanzt hatte, sagte sie.

Sie wurde mit einer Lungenentzündung ins Krankenhaus eingeliefert und dann auf die Intensivstation gebracht. Dann versagten ihre Nieren. Sie war unter den Glücklichen und erholt sich heute zu Hause. Trotzdem kämpft Frau Dobbins jetzt darum, die 20 Schritte von und zu ihrem Badezimmer zu machen. „Ich bin so aufgewühlt, dass ich nicht atmen kann“, sagte sie und hielt inne, um zu Atem zu kommen, während sie telefonierte.

Und sie bemühte sich, die industriellen Gerüche zu beschreiben, die ihre Nachbarschaft plagen: „Ich rieche es jeden Tag. Ich lebe es jeden Tag. „

Die Nachbarschaften rund um den Houston Ship Channel, ein geschäftiges petrochemisches Zentrum für Raffinerien und Öltanker, produzieren die Rohstoffe, die für einige der derzeit gefragtesten Produkte des Landes von entscheidender Bedeutung sind: Masken, Plastikkittel und andere medizinische Geräte.

Und wenn diese Ausrüstung weggeworfen wird, befürchten die Bewohner, dass ein Teil davon in den fünf medizinischen Abfallentsorgungseinrichtungen in und um Houston, Port Arthur und den umliegenden Grafschaften verbrannt wird.

Es ist die Art von Doppelsieg, die seit Jahrzehnten zur Luftverschmutzung in der beträchtlichen afroamerikanischen und hispanischen Bevölkerung der Stadtteile beiträgt. Die American Lung Association zählt Houston zu den am stärksten verschmutzten Städten des Landes.

Heute hat Harris County, zu dem auch die Metropole Houston gehört, mehr als 9.000 Coronavirus-Fälle gemeldet. Minderheitengruppen haben etwa zwei Drittel der frühen Covid-19-Todesfälle in der Stadt verursacht, obwohl sie nur 22 Prozent der Bevölkerung ausmachen.

„Krankenhäuser brauchen die Masken, die Handschuhe“, sagte Yvette Arellano, eine Organisatorin der Gemeinde in den verschmutzten Stadtteilen von Houston. Aber die Ironie, sagte sie, ist, dass Gemeinschaften wie diese „die Giftstoffe einatmen, von denen die Industrie sagt, dass sie für die Sicherheit anderer Menschen notwendig sind“.

Trotz des wirtschaftlichen Stillstands haben petrochemische Unternehmen in der Umgebung von Houston ihre Geschäftstätigkeit fortgesetzt, da sie für die Herstellung von Masken und Schutzausrüstung unerlässlich sind. Untersuchungen haben gezeigt, dass sich die meisten Müllverbrennungsanlagen in den USA in einkommensschwachen Farbgemeinschaften befinden und dass medizinische Abfälle beim Verbrennen Dioxine und andere Verbindungen freisetzen können.

Denae W. King, Experte für Umweltgesundheit an der Texas Southern University, sagte, es seien weitere Untersuchungen erforderlich, um festzustellen, ob und wie die Luftverschmutzung die Gemeinden anfälliger machen könnte. Aber Partikel, die sich tief in der Lunge festsetzen und Entzündungen verursachen können, erhöhen das Risiko, sagte sie. „Wenn Ihre Lunge bereits exponiert war, haben Sie bereits zugrunde liegende Probleme im Zusammenhang mit Entzündungen, und dann wird bei Ihnen Covid-19 diagnostiziert, was die bereits bestehenden Probleme nur verschlimmert.“

Frau Arellano vermutet, kann sich aber nicht sicher sein, dass ihre eigene Mutter das Coronavirus bekommen hat. Sie hatte trockenen Husten, Kopfschmerzen und Muskelschmerzen. Aber Gesundheitsbeamte sagten, ihre Mutter würde sich nicht für einen Test qualifizieren, ohne den Beweis, dass sie anhaltendes Fieber hatte, eine knifflige Frage für Amerikaner ohne Hausarzt.

Ihre Mutter wurde nie getestet. Aber wegen ihres Hustens konnte sie nicht mehr als Lebensmittelkassiererin arbeiten.

Siengther Lakthanasuk kämpfte 15 Jahre lang in Indochina für die Amerikaner gegen kommunistische Kräfte und wartete weitere 16 Jahre in einem Flüchtlingslager in Thailand, bevor er 1991 in Richmond, Kalifornien, im Contra Costa County, nur wenige Minuten von einer Chevron-Raffinerie entfernt, landete ist der größte Umweltverschmutzer des Staates.

Die Nachbarschaft von Herrn Lakthanasuk, eine Gemeinschaft von Menschen aus seiner Heimat Laos, ist auch von anderen industriellen Verschmutzungen betroffen, einschließlich Kohlezügen, die zum Hafen fahren.

In Richmond mangelt es nicht an industrieller Infrastruktur, aber die Möglichkeiten der Gesundheitsversorgung sind unzureichend. Das einzige öffentliche Krankenhaus der Stadt mit 110.000 Einwohnern schloss 2015 seine Türen.

Herr Lakthanasuk hockt zu Hause und macht sich Sorgen, was passieren könnte, wenn seine Töchter das Virus von ihrer Arbeit ins Haus bringen. „Als ich im Krieg war, konnten wir den Feind hören, wir konnten die Waffen schießen hören und wir konnten uns schützen“, sagte Herr Lakthanasuk und sprach durch einen Übersetzer. Aber „Sie können das Coronavirus nicht sehen.“

Contra Costa County hat 1.089 Coronavirus-Fälle registriert, und seine Todesrate ist auf fast 3 Prozent gestiegen, fast doppelt so hoch wie die des wohlhabenderen San Francisco, das nur eine kurze Autofahrt entfernt liegt. Diese Ungleichheit unterstreicht die regionalen Ungleichheiten, auch wenn Kalifornien für seine frühzeitige Virusintervention gelobt wurde – einschließlich der ersten Unterbringungsaufträge des Landes in sechs Landkreisen, darunter Contra Costa.

Viele einheimische Familien sind wie die Haushalte von Herrn Lakthanasuk zwischen den Generationen mit Jobs in der Dienstleistungsbranche, die entweder riskant sind oder verschwunden sind. Die Frau von Herrn Lakthanasuk verlor ihren Job in einem nahe gelegenen Casino, das von der Pandemie geschlossen wurde. Seine beiden erwachsenen Töchter arbeiten in nahe gelegenen Lebensmittelgeschäften, wichtige Arbeiter sowohl für die Gemeinde als auch für ihr Einkommen.

John Gioa, der im Aufsichtsrat des Landkreises und im Air Resources Board des Bundesstaates tätig ist, sagte, eine neue medizinische Station in Richmond mit 250 Betten, die in einer ehemaligen Ford Motor-Fabrik untergebracht ist, würde dringend benötigte Pflege bringen. Und die Tests seien mit mindestens drei Standorten in der Stadt erheblich erweitert worden.

„Ich mache mir immer noch Sorgen um die Zukunft“, sagte er. „Gemeinden mit niedrigerem Einkommen und solche, die von Luftverschmutzung betroffen sind, sind einem höheren Risiko ausgesetzt, und wir müssen darauf vorbereitet sein.“

Im Jahr 2012 schickte ein Brand in der Chevron-Einrichtung mehr als 10.000 Menschen zur Behandlung von Atembeschwerden, darunter Herr Lakthanasuk und seine Familie. „Wir waren im Krankenhaus gepackt“, sagte Lakthanasuk und erinnerte sich an das Feuer. „Aber das ist nicht das einzige Mal. Es gab viele Zwischenfälle. „

Letztes Jahr in der Raffinerie haben Episoden von Abfackeln, dem absichtlichen Verbrennen von Wasserstoff, schwarzen Rauch durch die Nachbarschaft geschickt und eine Untersuchung durch Luftqualitätsbeamte ausgelöst. Chevron sagte, das Abfackeln habe mit der Inbetriebnahme einer effizienteren Wasserstoffaufbereitungsanlage zu tun, die jetzt abgeschlossen sei.

Ein Sprecher von Chevron, Braden Reddall, sagte, dass die Luftüberwachungssysteme der Raffinerie fünf chemische Verbindungen an drei Standorten messen und diese Werte ab Mitte Mai die Gesundheitsgrenzen nicht überschreiten.

Die gesundheitlichen Bedenken und finanziellen Belastungen von Herrn Lakthanasuk reichen nun weit über sein kastenförmiges, rot-gelbes Zuhause in Richmond hinaus. Auch seine Großfamilie in Laos spürt jetzt die Auswirkungen.

Sie sind Reisbauern, sagte er, und ihre Ernte im letzten Jahr wurde stark von der Dürre getroffen, die lokale Beamte mit dem Klimawandel in Verbindung gebracht haben. Trotz der Befürchtungen um seine eigene Sicherheit wagte sich Herr Lakthanasuk kürzlich heraus, seinem Neffen eine Notzahlung von 300 Dollar zu überweisen, damit er Lebensmittel kaufen konnte.

In seinen vielen Jahren im Kampf gegen Kommunisten in Indochina sagte Lakthanasuk, er sei stolz darauf, nie gefangen genommen worden zu sein. Das Virus hat ihm jedoch einen kleinen Geschmack gegeben. „Im Moment ist zu Hause schlimmer als ein Gefangener“, sagte er.

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