In einer Zeit der Pandemie schließt ein anderes ländliches Krankenhaus seine Türen

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Das rote „Notfall“ -Schild leuchtete über dem leeren Wartezimmer in der Notaufnahme, als Loretta Simon zur Haustür ging und einen Hinweis darauf gab, dass das Williamson Memorial Hospital geschlossen wurde.

Es war kurz nach 01:15 Uhr. Die Betten in der Notaufnahme waren leer. Die letzten diensthabenden Mitarbeiter stempelten ab. Bald würde sie den Herzmonitor in der Schwesternstation ausschalten und zusehen, wie der Bildschirm schwarz wird.

Als die 48-jährige Krankenpflegerin nach draußen trat, um den Notaufnahmeeingang mit gelbem Warnband zu blockieren, dachte sie an alle Menschen, die sie in ihren 25 Jahren im Krankenhaus behandelt hatte: ältere Patienten, die Schlaganfälle erlitten hatten, Bergleute, die im Untergrund verletzt worden waren Patienten mit jedem Alter, die Opioide und Methamphetamine überdosiert hatten.

Loretta Simon, Chief Nursing Officer, legt nach ihrer letzten Schicht im inzwischen aufgelösten Williamson Memorial Hospital in Williamson, W.Va.

(Jenny Jarvie / Los Angeles Times)

Sie war sich nicht sicher, wann oder ob die Notaufnahme wieder geöffnet werden würde.

Während große Krankenhäuser in Orten wie New York City, Detroit und New Orleans von einer massiven Zunahme von COVID-19-Fällen überwältigt wurden, ist das Williamson Memorial eines von Hunderten ländlichen Krankenhäusern im ganzen Land, die unter einer völlig anderen Krise gelitten haben: a massiver Rückgang der Patienten.

Das kämpfende Krankenhaus mit 76 Betten in dieser rauen Appalachen-Kohlenlandstadt von 2.800 Die Bewohner mussten letzten Monat schließen, nachdem die globale Coronavirus-Pandemie ausgebrochen war, als die Administratoren versuchten, aus dem Bankrott herauszukommen und einen Deal für ein anderes Krankenhaus auszuarbeiten.

Das Williamson Memorial, das einzige Krankenhaus in Mingo County, einer abgelegenen Gegend von West Virginia, behandelte keine Patienten mit COVID-19. Bisher hat die Grafschaft mit 23.400 Einwohnern nur drei Fälle und einen Todesfall bestätigt. Die Nettoeinnahmen des Krankenhauses wurden jedoch halbiert, da die Administratoren nicht benötigte Verfahren einstellten und die Besuche in der Notaufnahme von etwa 800 auf 300 pro Monat sanken.

Und so hat diese ehemalige Bergbaustadt, eingebettet in ein enges Tal, umgeben von Pappel- und Eichenhügeln, das Krankenhaus verloren, das ihren Menschen seit mehr als einem Jahrhundert dient.

„Es ist herzzerreißend“, sagte Simon. „Es ist schwer, sich nicht ein wenig besiegt zu fühlen, dass wir all diese Leute in unserem Krankenhaus haben, die über all diese Fähigkeiten verfügen und wissen, wie man sich um Patienten kümmert. Aber wenn das Bedürfnis aufkommt, werden wir nicht hier sein. „

Außenansicht des Williamson Memorial Hospital

Das Williamson Memorial, das einzige Krankenhaus in Mingo County, West Virginia, diente über ein Jahrhundert lang der abgelegenen Gegend.

(Jenny Jarvie / Los Angeles Times)

Es ist ein Muster, das sich wahrscheinlich im ganzen Land abspielen wird, da COVID-19 die prekären Finanzen von Hunderten kleiner ländlicher Krankenhäuser verunsichert. Nach Angaben der University of North Carolina haben in den letzten 15 Jahren bereits mehr als 170 Geschäfte geschlossen Forschungsprogramm für ländliche Gesundheit. Letztes Jahr haben 18 ihre Türen geschlossen – die meisten seit 2000 – und 12 haben in den ersten vier Monaten dieses Jahres Fensterläden geschlossen.

„Es ist schwer vorstellbar, dass in einem Szenario nicht viel mehr Krankenhäuser geschlossen werden“, sagte Alan Morgan, Geschäftsführer der National Rural Health Assn., Und stellte fest, dass die gemeinnützige Gruppe im Februar mehr als 400 gefährdete Krankenhäuser identifiziert hatte Schließung. „Es ist nur noch schlimmer geworden.“

Nach a aktueller Bericht Nach Angaben der American Hospital Assn. stehen Krankenhäuser und Gesundheitssysteme im ganzen Land in den kommenden Monaten vor beispiellosen finanziellen Herausforderungen. Von März bis Juni gehen die COVID-19-Ausgaben schätzungsweise mehr als 200 Milliarden US-Dollar verloren.

Nach der Absage aller ambulanten und elektiven Eingriffe, die 70% bis 80% des Umsatzes ausmachen, sind laut Morgan viele Krankenhäuser beurlaubt und entlassen Personal. Im April verlor der Gesundheitssektor nach Angaben des US Bureau of Labour StatisticsIm ganzen Land wurden fast 135.000 Krankenhausangestellte entlassen.

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Für viele Einwohner von Williamson erhöht die Schließung ihres Krankenhauses in ihrer Heimatstadt die unerwünschte Aussicht, zwei Meilen über den Tug Fork River zum ARH Regional Medical Center mit 148 Betten in Kentucky zu reisen. Einige Westvirginer sind vorsichtig, diese Reise zu machen; Sie sagen, dass ihre Versicherungsunternehmen keine Besuche außerhalb des Staates abdecken und sie befürchten, dass ihnen höhere Rechnungen entstehen könnten. Sie weisen auch darauf hin, dass sie bei Überschwemmungen des Flusses nicht leicht ins Krankenhaus gelangen können.

Vor fünf Jahren hat die West Virginia Health Care Authority ARH daran gehindert, das Williamson Memorial zu kaufen, und argumentiert, dass die Übertragung von Dienstleistungen an eine Einrichtung in Kentucky den Bewohnern von Mingo County „ernsthafte Probleme“ bei der Beschaffung von Pflege verursachen könnte.

Das nächste staatliche Krankenhaus liegt eine 35-minütige Autofahrt entfernt.

Einige Bewohner hier hoffen, dass das Williamson Memorial nach einer Reihe von gewinnorientierten Eigentümern wiederbelebt werden kann.

Ein lokaler Arzt und Unternehmer, Dr. Donovan „Dino“ Beckett, der am Williamson-Krankenhaus eine Ausbildung zum Medizinstudenten absolvierte und mehr als 15 Jahre für das Krankenhaus arbeitete, hat bereits das Vermögen des Krankenhauses erworben.

Beckett, der Eigentümer eines staatlich geprüften Gesundheits- und Wellnesszentrums, ist sich jedoch nicht sicher, ob er die Einrichtung als Full-Service-Krankenhaus mit Notaufnahme wieder eröffnen kann. Seine Pläne beruhen darauf, wie schnell die USA die Ausbreitung des Virus eindämmen können.

Leere Notaufnahme im Williamson Memorial Hospital.

Die Notaufnahme im Williamson Memorial Hospital wurde von etwa 800 Patienten pro Monat auf 300 Patienten erweitert, bevor sie vollständig geschlossen werden musste.

(Jenny Jarvie / Los Angeles Times)

„Es kommt nur darauf an, wie schnell die Vereinigten Staaten zur Normalität zurückkehren“, sagte er. „Das ist es, was mich ein wenig beunruhigt. … Die Unsicherheit darüber, was gerade in der Welt vor sich geht, erzeugt eine Menge Angst, dass es vielleicht zu schwierig ist, es zu schaffen.“

Die Schließung des Williamson Memorial hat viele in dieser schrumpfenden Stadt über ihre Zukunft nachdenken lassen. Erst letzten Monat hat Norfolk Southern 35 Arbeitsplätze auf dem 1901 erbauten Bahnhof der Stadt abgebaut, um die Kohlebergwerke der Region zu versorgen.

„Ich habe immer gesagt, wenn Sie Ihr Gemeindekrankenhaus verlieren, sind Tumbleweeds die nächsten“, sagte Bürgermeister Charles Hatfield, der bis zur Insolvenz als CEO des Krankenhauses fungierte.

Mit 100 Vollzeitmitarbeitern diente das Krankenhaus als wirtschaftlicher Motor für die Stadt. Laut Hatfield war dies der Hauptarbeitgeber, der jährlich mehr als 100.000 US-Dollar an Grundsteuern und etwa ein Drittel der Gewerbe- und Berufssteuereinnahmen der Stadt beisteuerte.

„Die Eisenbahnen verließen das Gebiet, die Minen werden stillgelegt“, sagte Cathy Hardin, eine 66-jährige Apothekentechnikerin bei Hurley Drug Co., als sie mit einer Gesichtsmaske und blauen Latexhandschuhen die verlassene Hauptstraße der Stadt entlang schlenderte. „Es ist nur etwas anderes, worüber man traurig ist. Unsere Stadt hat keine Zukunft. “

Cathy Hardin geht die verlassene Hauptstraße in Williamson, W.Va.

Cathy Hardin, eine Apothekentechnikerin, sagt, sie sei bereits enttäuscht über den Verlust der Eisenbahnen und Minen in der Region.

(Jenny Jarvie / Los Angeles Times)

Die Schließung des Krankenhauses belastet nicht nur die lokalen Restaurants und Geschäfte, sondern erschwert es Williamson auch, den Tourismus anzuziehen und seine Wirtschaft zu diversifizieren.

„Was Sie tun, ist, die Zukunft eines Landkreises für den Tod vorzubereiten, weil Unternehmen nicht an Orte kommen, an denen Sie keine gesunden Arbeitskräfte und keine gute medizinische Infrastruktur haben“, sagte Debrin Jenkins, Executive Director von West Virginia Rural Health Assn. „Es entsteht eine solche Mobius-Schleife, in der Menschen krank werden, junge Menschen wegziehen und ältere Menschen hier bleiben, die kranker und armer sind.“

Wie in vielen ländlichen Krankenhäusern, die vor dem finanziellen Zusammenbruch stehen, begannen die Probleme des Williamson Memorial lange vor COVID-19.

Das Williamson Memorial thront hoch oben auf einem bewaldeten Hügel mit Blick auf diese stolze Stadt, die sich selbst als „das Herz der Milliarden-Dollar-Kohlefelder“ bezeichnet Energien.

Auf seinem Höhepunkt in den 1930er Jahren war Williamson ein geschäftiges Zentrum mit 9.400 Einwohnern und einer blühenden Innenstadt mit einem großen fünfstöckigen Hotel, Theater und Kaufhaus im neoklassizistischen Stil. Während das Hotel noch da ist, sind einige Geschäfte vernagelt und viele wurden durch Anwaltskanzleien und Pfandhäuser ersetzt.

Als gut bezahlte Arbeitsplätze versiegten und die Bevölkerung der Stadt schrumpfte, behandelte das Krankenhaus einen höheren Anteil von Patienten ohne Krankenversicherung oder auf staatliche Programme wie Medicaid oder Medicare angewiesen, die die Behandlungskosten nicht vollständig erstatten.

Loretta Simon arbeitete im Krankenhaus und erlebte die Veränderungen in der Gemeinde aus erster Hand.

Ein Jahrzehnt, nachdem sie als Krankenschwester in der Geburtsabteilung ins Krankenhaus gekommen war, musste sie Mitte der 2000er Jahre zum Fallmanagement wechseln, da weniger Babys geboren wurden und das Krankenhaus seine Geburtshilfeabteilung schloss.

Dann kam die Opioidkrise. Zwischen 2006 und 2016 gaben zwei Apotheken in der Innenstadt von Williamson mehr als 20 Millionen Opioidpillen aus, wodurch die Stadt als Opioidhauptstadt Amerikas neu bekannt wurde. Überdosierungen wurden in der Notaufnahme zu einer wöchentlichen, manchmal täglichen Routine.

Ein Jahr nach der Übernahme des Krankenhauses im Jahr 2018 beantragten die in Williamson ansässigen Mingo Health Partners Insolvenz nach Chapter 11 und führten ihre finanziellen Schwierigkeiten auf niedrige Erstattungssätze und „allgemeine Schwierigkeiten bei der Bereitstellung von Gesundheitsleistungen in Mingo County“ zurück.

Laut Gene Preston, der im Oktober die Geschäftsführung übernahm, hat das Unternehmen in den letzten sechs Monaten daran gearbeitet, ein fehlerhaftes Abrechnungssystem zu überarbeiten, Dienstleistungen wie Kardiologie und Onkologie zu kürzen und eine Zwischenfinanzierung für den Transport des Krankenhauses bis zum Frühsommer zu erhalten ein anderes Krankenhaussystem könnte übernehmen. Aber das Coronavirus entgleist seine Pläne – nicht nur, indem die Einnahmen sanken, sondern indem es andere Gesundheitssysteme belastete, die daran interessiert waren, das Krankenhaus zu erwerben oder mit ihm zusammenzuarbeiten, und sie zwang, eine Vereinbarung zu verschieben.

„Wir hatten keine Wahl“, sagte Preston über die Schließung.

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Chasity Scott und Jessica Wolford nehmen an einer Mahnwache bei Kerzenlicht vor dem Williamson Memorial Hospital teil.

Chasity Scott und Jessica Wolford, klinische Laborwissenschaftler, nehmen an einer Mahnwache bei Kerzenlicht vor dem Williamson Memorial Hospital teil.

(Jenny Jarvie / Los Angeles Times)

Während West Virginia der letzte Staat in der Nation war, der einen bestätigten Fall von COVID-19 meldete und nun nach mehr als 1.400 Fälle und über 60 Todesfälle, mit einem Rückgang der Fälle, ist es besonders anfällig für COVID-19.

Insbesondere in Mingo County gibt es eine ältere, ärmere und krankere Bevölkerung als in den meisten Landkreisen des Bundesstaates mit einer hohen Rate an Herzkrankheiten, Fettleibigkeit, Bluthochdruck und Diabetes. Viele ehemalige Bergleute leiden an einer chronischen Lungenerkrankung.

„Jeder dieser Risikofaktoren wäre ein Problem, aber wenn eine Schließung diese ländlichen Gemeinden trifft, die einen überproportionalen Anteil an mehreren chronischen Gesundheitsproblemen haben, ist das einfach schrecklich“, sagte Morgan. „Es ist eine Zunderbüchse.“

In Williamson sagte Karen Reynolds, 65, eine pensionierte Lehrerin aus Mingo County, die nur einen Steinwurf von der Einrichtung entfernt wohnt, es sei unangenehm, nachts hinauszuschauen und die Dunkelheit dort zu sehen, wo sie steht. Sie litt unter eingeschränkter Lungenkapazität sowie unter Diabetes und rheumatoider Arthritis und befürchtete, in ein größeres Krankenhaus zu reisen.

„Es ist beängstigend zu glauben, dass so etwas passiert, und wir können nicht den Hügel hinauf zum Krankenhaus gehen“, sagte Reynolds. „Wir vertrauen den Menschen auf dem Hügel.“

Ihr Mann, Jeffrey, 55, ehemaliger Direktor der Williamson High School, sagte, er befürchte, die Einrichtung würde nicht als Full-Service-Krankenhaus wiedereröffnet.

„Es ist eine Sache, ein Lebensmittelgeschäft zu verlieren. Es ist eine Sache, ein Autohaus zu verlieren “, sagte er. „Aber wenn Sie ein Krankenhaus verloren haben, verlieren Sie nicht nur Arbeitsplätze und wirtschaftliche Leistungsfähigkeit. Sie verlieren die Fähigkeit, sich um Ihre Bürger zu kümmern. Das ist eine große Sache für uns. „

Die Schließung eines Krankenhauses am anderen Ende des Staates wurde bereits von Einheimischen heftig kritisiert, die sagen, dass dies die Bewohner gefährdet.

Zwei Wochen nach der Schließung des Fairmont Regional Medical Center im Nordwesten von West Virginia im März beschlossen die Einsatzkräfte, einen 54-jährigen Fairmont-Mann mit COVID-19-Symptomen nach einem Herzstillstand wiederzubeleben, anstatt ihn zur nächsten Krankenhaushälfte zu transportieren eine Stunde entfernt. Der Mann starb.

„Ich frage mich, ob das Krankenhaus geöffnet war. Könnte das Ergebnis anders gewesen sein?“ sagte Michael Angelucci, der das Marion County Rescue Squad leitet und ein demokratisches Mitglied des House of Delegates in West Virginia ist. „Könnten wir diesem Mann eine Rettungschance gegeben haben?“

Angelucci hat den republikanischen Gouverneur von West Virginia, Jim Justice, aufgefordert, eine Durchführungsverordnung zu erlassen, in der Alecto Healthcare, die in Kalifornien ansässige gewinnorientierte Kette, der das Krankenhaus gehört, aufgefordert wird, die Einrichtung offen zu halten.

„Wir haben ein Krankenhaus mit 100 Schlafzimmern, das leer steht, während Patienten krank werden“, sagte Angelucci. „In einer Zeit der Pandemie kein Krankenhaus zu haben, ist undenkbar.“

Für viele Mitarbeiter des Williamson Memorial fühlen sich die medizinischen Bedrohungen durch das Virus weniger real an als ihre neue Realität der Arbeitslosigkeit.

Als Dutzende von Krankenschwestern, Ärzten, Atemtherapeuten und Arzthelfern in die Notaufnahme kamen, um sich vor dem Schließen zu verabschieden, trugen nur wenige Schutzmasken. Viele wischten sich die Tränen weg, als sie sich in der Schwesternstation zusammenkauerten – und ignorierten ein Schild, das sie aufforderte, einen Meter voneinander entfernt zu bleiben -, um einen zeremoniellen letzten Anruf vom Notdienst zu erhalten.

Nachdem Loretta Simon sich gelehnt hatte, um eine Krankenschwester zu umarmen, kicherte sie.

„Ich übe nicht wirklich soziale Distanzierung“, sagte sie.

Jessica Browning fällt nach ihrer letzten Schicht im Williamson Memorial aus, ohne zu wissen, wie sie ihre Rechnungen bezahlen wird.

Jessica Browning fällt nach ihrer letzten Schicht im Williamson Memorial Hospital aus.

(Jenny Jarvie / Los Angeles Times)

Jessica Browning, eine 29-jährige Arzthelferin, wartete darauf, dass ihre letzte Schicht in einem Krankenhaus ohne Patienten endet, und sagte, sie habe keine Ahnung, wie lange sie mit ihrer monatlichen Hypothek in Höhe von 1.100 USD und den Autozahlungen in Höhe von 1.200 USD Schritt halten könne.

Ihr Nachbar war bereits aus dem nahe gelegenen Krankenhaus in Kentucky entlassen worden, daher gab es keine Chance, dafür zu arbeiten. Das 35 Minuten entfernte Krankenhaus stellte nicht ein.

Während Browning von vorübergehenden Einsätzen für COVID-19-Patienten in Louisiana gehört hatte, dauerten die Einsätze 21 Tage, gefolgt von einer zweiwöchigen Quarantäne, und sie konnte sich nicht vorstellen, so viel Zeit außerhalb ihrer 3-Jährigen zu verbringen , Maeleigh.

„Ich denke, das zeigt wirklich das Problem mit Krankenhäusern im Allgemeinen“, sagte Browning. „Dass wir uns in einer Pandemie befinden und so viele Angehörige der Gesundheitsberufe entlassen werden.“

Simon nickte.

Das Warten auf die Ausbreitung von Coronavirus-Fällen während der Schließung des Krankenhauses fühlte sich einfach falsch an.

„Es fühlt sich fast so an, als ob die Barriere nur die finanzielle Situation ist“, sagte Simon. „Wir sind im Vergleich zu den meisten anderen ein reiches Land, und unsere Gesundheitsversorgung sollte Priorität haben.“

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