Jimmie Johnson: Von NASCAR nach Indianapolis

Als der siebenmalige NASCAR-Champion Jimmie Johnson beschloss, 2021 die Gewässer des IndyCar-Rennsports zu testen, waren er und seine Frau sich in einer Sache einig.

Sein Kindheitstraum vom Rennen beim Indianapolis 500 war an ihm vorbeigegangen.

Straßenkurse waren eine Sache. Die Hochgeschwindigkeits-Ovale, insbesondere der Indianapolis Motor Speedway, auf dem Höchstgeschwindigkeiten von 240 Meilen pro Stunde erreicht werden, waren etwas ganz anderes. Jimmie und Chandra hatten zwei junge Töchter. Sie waren sich vollkommen einig.

Keine IndyCar-Ovale!

„Wir hatten ein ziemlich gutes Gespür für die Dinge und von da an war ich ziemlich entschlossen, die Ovale nicht zu fahren“, erinnerte sich Johnson am Donnerstagmorgen per Telefon vom Infield des Indianapolis Motor Speedway.

Dann nahm Johnson letztes Jahr als Fernsehkommentator an seinem ersten Indy 500 teil.

„Die Teilnahme an diesem Rennen letztes Jahr hat sicherlich mein Interesse geweckt“, sagte Johnson. „Es hatte viel damit zu tun, 2021 im Auto zu sitzen, selbst in ein paar Stürze zu geraten, ein paar große Stürze in Indy zu sehen … zu verstehen, was die Sicherheit war.“

Als Johnson dann nach Hause zurückkehrte, bemerkte seine Frau eine Veränderung.

„Ich glaube, Shannie (Chandra) wusste, was hinter den Kulissen in meinem Kopf vor sich ging, allein durch meinen Tonfall und meinen Enthusiasmus, der vom Fernsehen zurückkehrte“, sagte Johnson. „Letztendlich sagte sie: ‚Wenn du dich wohl fühlst, fühle ich mich wohl.’

„Die Wahrheit ist, dass ich diesen Prozess mehr durchgemacht habe, als mir bewusst war. Dann mussten wir Sponsorensachen und andere Dinge regeln.“

Aber die Würfel waren gefallen.

Der 46-jährige gebürtige El Cajon wird am Sonntag beim 106. Lauf des Indianapolis 500 mit einem Vier-Runden-Qualifikationsdurchschnitt von 231,264 Meilen pro Stunde von außen aus der vierten Reihe starten. Er wäre vielleicht näher an der Spitze gewesen, wenn er letzten Sonntag in einer „schnellen 12-Qualifikationsrunde“ nicht etwas Geschwindigkeit geschrubbt hätte, während er seinen Honda-angetriebenen Dallara auf wundersame Weise von der Mauer in der ersten Kurve ferngehalten hätte.

Obwohl das Feld acht ehemalige Indy 500-Champions umfasst, hat die Anwesenheit von Johnson dem Rennen am Sonntag zusätzlichen Glanz verliehen. Er trat Anfang dieser Woche sogar mit Tochter Lydia in der „Tonight Show with Jimmy Fallon“ auf.

„Die vergangenen Wochen waren eine ziemliche Erfahrung für mich“, sagte Johnson. „Mein Vorstellungstermin ist voll. Mir wird klar, wie groß dieses Rennen in Americana ist.“

Aber es war immer groß im Johnson-Haushalt.

„Ich musste 8 oder 9 Jahre alt sein, als ich meinen ersten Indy 500 im Fernsehen sah, als wir in Crest lebten“, sagte Johnson. „Mein Vater (Gary) und mein Großvater (Ken Johnson) kamen jedes Jahr zusammen, um sich das Rennen anzusehen. Mein Großvater war ein großer AJ Foyt-Fan.

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„Der Indy 500 war das erste Rennen, das mir aufgefallen ist, obwohl ich manchmal wegging, um nach draußen zu gehen und Fahrrad zu fahren. Das Rennen bedeutete meinem Vater und Großvater so viel. Es war eine jährliche Veranstaltung. Als AJ mit seinem Buch herauskam, tauchte mein Großvater damit auf und sagte: ‚Mach das.‘“

Der Indy 500 war das erste Rennen, von dem Jimmie träumte, es zu fahren. Er erinnert sich an Danny Sullivans berühmtes „Spin and Win“. Seine Lieblingsfahrer waren Rick Mears und Al Unser Jr.

„Ich kneife mich, weil ich denke, ich bin ein Teil der Indy 500“, sagte Johnson, der diese Woche in ein Familientreffen verwandelt hat. Dad Gary ist als Teil seiner Crew hier und dient als einer seiner beiden Beobachter.

Dies wird Johnsons zweiter IndyCar-Start auf einem Oval sein. Er wurde am 20. März Sechster auf dem Texas Motor Speedway und machte während des Rennens einen sehr bemerkenswerten Außenpass von Indy 500-Polesitter und Teamkollegen Scott Dixon. “Ich hatte viel Schwung und musste irgendwie diesen Pass schaffen”, bemerkte Johnson.

Aber Johnson ist ein viermaliger Gewinner des Brickyard 500 und hat insgesamt 17 Brickyard 400-Starts und zwei IndyCar-Straßenkursrennen auf dem Indianapolis Motor Speedway.

Tatsächlich wird dies Johnsons 692. Karrierestart auf einem Oval sein – das sind mehr Ovalrennen als der Rest der Fahrer beim Indianapolis 500 am Sonntag zusammen.

„Ovale spielen im Allgemeinen in meine Fähigkeiten hinein“, sagte Johnson, der mit seinen 83 NASCAR-Rennsiegen auf dem sechsten Platz aller Zeiten mit seinem Stock-Car-Fahrhelden aus Kindertagen, Cale Yarborough, liegt. Johnson ist mit Richard Petty und Dale Earnhardt für die meisten Saisonmeisterschaften (sieben) verbunden.

“Indianapolis könnte der Ort sein, an dem mir meine Fähigkeiten am besten dienen”, sagte Johnson über seinen Ausflug in den Open-Wheel-Rennsport am Ende seiner Karriere.

Johnson ist bekannt für seine Fähigkeit, auf Ovalen kontinuierliche, präzise Runden mit hoher Geschwindigkeit zu drehen – seine Autos an die Wände driften zu lassen und Pässe einzurichten, ohne die Geschwindigkeit zu scheuern. Alle sind Prämien beim Indianapolis 500, wo die Fahrer weit auf die Strecke schauen, um Pässe einzurichten.

„Ich habe das Gefühl, dass diese Strecke gut zu mir passt“, sagte Johnson. „Beim Indy 500 ist es schwierig, eine Strategie zu entwerfen. Sie müssen bereit sein, sich an viele Variablen anzupassen.

„Die Strecke hat im Vergleich zu NASCAR-Ovalen sehr wenig Schräglage (neun Grad). Alle vier Windungen sind unterschiedlich. Die Geraden sind lang und unterschiedlich. Die Spur ändert sich, wenn sich die Temperatur ändert. Es könnte an einem Ende der Strecke sonnig und an den anderen Enden von Wolken beschattet sein. Und die Einfahrten in die erste und vierte Kurve an beiden Enden der vorderen Geraden sind sehr anspruchsvoll. Man muss genau sein und gleichzeitig beobachten, was andere Autos um einen herum machen.

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„Aber die erste Variable in der Strategie ist, ein schnelles Auto zu haben, und Chip Ganassi Racing hat dafür gesorgt. Eine Sache, die Sie nicht tun können, ist, sich zu weit zurückzuziehen und die Anführer davonkommen zu lassen. Die Spurposition ist sehr wichtig. Du kommst viel weiter zurück als Vierter oder Fünfter und es ist sehr schwierig, diesen Boden gutzumachen.

„Ich habe viel Film über die letzten Indy 500-Rennen studiert, beobachtet, wie man Pässe ausführt, die Geschwindigkeit in Kurven hält, die Boxen betritt und verlässt. Es gibt weniger Autos als bei einem NASCAR-Rennen. Aber sie sind so schnell unterwegs, dass man immer auf jemanden stößt.“

Im Moment denkt er vor allem an die erste Runde des Rennens, genauer gesagt an die erste Kurve – dieselbe Kurve, die Johnson im Qualifying Probleme bereitete.

„Ich bin nicht nur noch nie zuvor bei einem Dreier gestartet worden, ich war noch nie bei einem Dreier auf der Außenbahn“, sagte Johnson. „Wie komme ich in der ersten Kurve von Three-Wide zu Single-File? Meine Unerfahrenheit hat mich im Qualifying dorthin gebracht.

„Ich werde Autos vor mir und in mir haben und von hinten aufladen. Die erste Kurve zu überstehen ist sehr wichtig für ein erfolgreiches Rennen. Wenn du zum ersten Mal die Gegengeraden erreichst, positionierst du dich auf der Strecke und bereitest dich auf den Rest des Rennens vor.“

Johnson sagte, dies sei eine sehr aufregende Erfahrung gewesen.

„Ich liebe die Geschichte dieses Ortes“, sagte er. „Niemand respektiert Indy mehr als die größten Fahrer, die hier Rennen gefahren sind. Ich habe ein schnelles Auto und das gibt mir eine Chance. Aber es gibt viele schnelle Autos mit guten Fahrern.“

Nur zwei Fahrer – Foyt und Mario Andretti – haben sowohl das Daytona 500 als auch das Indy 500 gewonnen. Kein NASCAR-Saisonmeister hat jemals das Indy 500 gewonnen.

Und es muss nicht unbedingt dieses Jahr passieren.

“Ich habe eine Menge Spaß”, sagte Johnson. „Es gibt andere Rennen, die ich gerne ausprobieren würde, wie die 24 Stunden von Le Mans.“

Ist das möglich? Letzten Winter war er Teil eines Teams, das bei einer Schneerenn-Weltmeisterschaft in Schweden Zweiter wurde.

„Ich liebe neue Herausforderungen“, sagte Johnson, der sich einem der größten im Motorsport angenommen hat.

Center ist ein freiberuflicher Autor.

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