„Kaltes, kaltes Blut“: Warum wurden in derselben Nacht acht Verwandte aus Ohio getötet? | Ohio

Als 2016 acht Mitglieder der Familie Rhoden im ländlichen Ohio ermordet wurden, bestritten Edward „Jake“ Wagner und andere Mitglieder der nahe gelegenen Familie Wagner jede Beteiligung.

In den nächsten fünf Jahren wiesen die Wagners weiterhin die Idee zurück, dass sie Kenntnis davon hatten, warum eine Person – oder Personen – in einer Frühlingsnacht in das Gelände der Rhodens eingedrungen war und sie im Schlaf mit schallgedämpften Waffen getötet hatte.

Dann, am 22. April 2021, genau fünf Jahre nach den Morden, stand Jake Wagner in einem Gerichtssaal in Pike County, einer hügeligen Ecke von Appalachia, wo jeder jeden kennt und Familien eng zusammenhalten, und sagte zu einem Richter: „Ich bin schuldig, Euer Ehren .“

Im Rahmen eines Deals zur Vermeidung der Todesstrafe bekannte er sich in 23 Anklagen im Zusammenhang mit den Morden an den Rhodens schuldig. Eines der Opfer, die 19-jährige Hanna Rhoden, war die Mutter seines Kindes.

Schockierend stimmte er auch zu, gegen seine Familie auszusagen. Seine Mutter, Angela Wagner, hat sich der Verschwörung, der Manipulation von Beweismitteln und anderen Anklagen schuldig bekannt, aber sein Vater George „Billy“ Wagner III und sein Bruder George Wagner IV, die der Beteiligung an den Morden beschuldigt werden, beteuern ihre Unschuld. Aufgrund eines Maulkorbbefehls kann niemand, der an den Fällen beteiligt ist, mit der Presse sprechen.

Die Wagners sind eine isolierte, eng verbundene Familie, die zusammen zu Hause unterrichtet und ihr Geld geteilt hat. gemäß an die Washington Post. Staatsanwälte sagen, sie hätten das Massaker vier Monate lang geplant und darüber abgestimmt, es durchzuführen.

„Das ist in hohem Maße eine Familienangelegenheit“, sagte eine Sonderermittlerin, Angela Canepa, während einer Anhörung im Mai. “Alle für Einen und Einer für Alle.”

Die Ermittlungen zogen sogar die Matriarchinnen der Familie ein. Die Großmutter von Jake Wagner, Rita Newcomb, hat sich einer Anklage wegen Behinderung des Vergehens schuldig bekannt. Die Anklage gegen seine andere Großmutter, Fredericka Wagner, wurde fallen gelassen. Auf ihrer Pferdefarm telefonisch erreicht und gefragt, ob sie einen Kommentar abgeben möchte, sagte sie „Nein, nein“ und legte auf.

Edward „Jake“ Wagner wischt sich die Tränen weg, nachdem er sich während seiner Anhörung im April 2021 im Pike County Courthouse bei der Familie Rhoden entschuldigt hatte. Foto: Robert McGraw/AP

„Ich war Richter, Staatsanwalt und Strafverteidiger“, sagte Mike Allen, ein Verteidiger aus Cincinnati, der den Fall verfolgt hat, gegenüber dem Guardian, „und es ist ohne Frage der komplexeste Kriminalfall, den ich je hatte gesehen in meiner fast 40-jährigen Karriere.“

Die Ohioaner sind von der Saga gefesselt, die der Gouverneur des Bundesstaates Mike DeWine, der zum Zeitpunkt der Morde der Generalstaatsanwalt von Ohio war, als „bei weitem“ die größte Untersuchung in der Geschichte der Kriminalpolizei des Bundesstaates bezeichnet hat.

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Die Mörder hätten “kalt, kalt, kaltblütig” gehandelt, sagte DeWine im vergangenen Jahr. „Das war kalkuliert, geplant. Es fröstelt dich nur daran zu denken.“

Die Morde wurden am Morgen des 22. April 2016 entdeckt, als Bobby Jo Manley bei den Wohnwagen der Rhodens vorbeischaute, um ihren Ex-Schwager Chris Rhoden Sr. zu sehen. Als sie seinen Wohnwagen betrat, fand sie die blutigen Leichen von Chris und sein Cousin Gary. Chris’ Ex-Frau Dana war in der Nähe tot, ebenso wie ihre Kinder – Hanna, Chris Jr. und Clarence, bekannt als „Frankie“ – und Frankies Verlobte Hannah Gilley.

Am selben Tag wurde auch Kenneth Rhoden, der Bruder von Chris Sr., der etwa 15 Minuten entfernt wohnte, ermordet aufgefunden.

Der oder die Mörder hatten Frankies dreijährigen Sohn verschont; das Baby von Frankie und Hannah Gilley, das blutüberströmt aufgefunden wurde, als es versuchte, seine Mutter zu stillen; und das Neugeborene von Hanna Rhoden. (Die zweijährige Tochter von Hanna und Jake, Gegenstand des Sorgerechtsstreits, hielt sich woanders auf.)

Chris Rhodens Pitbulls waren ebenfalls am Leben und unversehrt, eine Tatsache, die vielen in der Gemeinde als bedeutsam erschien. Dana Rhodens Vater, Leonard Manley, gesagt Reporter: „Wer auch immer es getan hat, kannte die Familie, weil dort zwei Hunde waren, die dich auffressen würden, aber ich werde nicht mehr sagen.“

Als Schock und Paranoia durch Pike County gingen, kamen Ermittler einer Vielzahl von Strafverfolgungsbehörden auf die Grundstücke der Rhodens, um zu versuchen, die grausigen Tatorte zu dekonstruieren. Als die Polizei bekannt gab, dass sie Beweise für Hahnenkämpfe und den kommerziellen Marihuana-Anbau gefunden hatte, löste dies wilde Spekulationen aus, dass die Rhodens ein mexikanisches Drogenkartell gekreuzt hätten.

Im Gerichtsgebäude von Pike County gingen die Emotionen hoch, als sich Mitglieder der Familie Rhoden versammelten, um Edward „Jake“ Wagner während seiner Anhörung zuzuhören.
Im Gerichtsgebäude von Pike County gingen die Emotionen hoch, als sich Mitglieder der Familie Rhoden versammelten, um Edward „Jake“ Wagner während seiner Anhörung zuzuhören. Foto: Robert McGraw/AP

Polizei und Staatsanwaltschaft identifizierten schließlich ein weniger exotisches, aber ebenso beunruhigendes mutmaßliches Motiv. Sie beschreiben Jake Wagner als einen beängstigenden Mann, der mit einem minderjährigen Mädchen ein Kind zeugte und sie verfolgte, als sie versuchte, sich seiner Kontrolle zu entziehen, und seine Familie als einen kultischen Clan, der auf eine wahrgenommene Kränkung mit extremer Gewalt reagierte.

Jake Wagner begann angeblich eine Beziehung mit Hanna Rhoden, als sie 13 Jahre alt war, und schwängerte sie, als sie 15 und er 20 Jahre alt war. Neben Mord wurde er wegen rechtswidrigen sexuellen Verhaltens mit Minderjährigen angeklagt.

Nachdem sie die Beziehung beendet hatte, sagten die Staatsanwälte, begann er, sie zu bedrohen. Als sie ein zweites Kind mit einem anderen Mann bekam, soll Wagner sie unter Druck gesetzt haben, ihn fälschlicherweise als Vater auf der Geburtsurkunde anzugeben. Er und sein Bruder George haben angeblich auch zwei andere Frauen verfolgt – ihre jeweiligen Ex-Frauen, von denen beide aussagen sollen, dass die Wagners sie um ihr Leben fürchten ließen.

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Als Hanna Rhoden sich weigerte, das Sorgerecht für das Baby abzugeben, das sie mit Jake Wagner bekommen hatte, waren die Wagners wütend. Jake Wagner soll ihr gedroht haben, sie zu töten, aber sie war entschlossen, ihr Kind nicht aufzugeben. In einer Nachricht auf Facebook, sie schrieb dass sie „niemals Papiere unterschreiben würde. Sie müssen mich zuerst töten.“

Damals beschlossen die Wagners angeblich, Hanna und ihre Verwandten zu eliminieren, damit ihnen das Sorgerecht für das Kind zufallen würde. Sie kauften angeblich Munition, Teile für Schalldämpfer, „Messingfänger“, um zu vermeiden, dass Patronenhülsen zurückgelassen werden, sowie einen Lastwagen und Schuhe, die speziell für die Nacht der Morde verwendet werden sollten.

George Wagner IV, Mitte, wird nach seiner Anklageerhebung im Pike County Courthouse in Waverly, Ohio, im November 2018 aus dem Gerichtssaal eskortiert.
George Wagner IV, Mitte, wird nach seiner Anklageerhebung im Pike County Courthouse in Waverly, Ohio, im November 2018 aus dem Gerichtssaal eskortiert. Foto: Robert McGraw/AP

Sie überwacht die Rhodens, um laut einer Anklage ihre Gewohnheiten und Schlaforte zu studieren, sie dann im Schutz der Dunkelheit zu töten und versuchten, die Morde als drogenbedingt erscheinen zu lassen.

Der Tatort oder die Tatorte waren so kompliziert, dass die Ermittler die Wohnwagen der Rhodens im Ganzen wegkarrten, um ihre Beweise zu sichern. Selbst mit der Unterstützung zahlreicher Strafverfolgungsbehörden war die Untersuchung im Umfang entmutigend.

Die Wagners wurden 2018 festgenommen, nachdem die Polizei angeblich selbstgebaute Schalldämpferteile und andere belastende Beweise auf dem ehemaligen Grundstück der Familie entdeckt hatte.

In Anhörungen haben Staatsanwälte die Familie Wagner als „kriminelles Unternehmen“ bezeichnet. Die Anwälte der Wagners haben versucht, dieses Narrativ zu bekämpfen.

„Ein großer Teil des Arguments des Staates, das wir vorwegnehmen, ist: ‚Er ist ein Wagner, und so arbeiten die Wagners’“, ein Anwalt von George Wagner IV sagte in einer Anhörung. „Die Jury muss verstehen, dass die grundlegende Prämisse unseres Strafjustizsystems wie folgt lautet: Unser Gesetz bestraft Menschen für das, was sie tun, nicht [for] Wer sie sind.”

Die Auswahl der Jury für den Prozess gegen George Wagner IV begann diese Woche in Pike County. Seine Anwälte haben argumentiert, dass es schwierig sein wird, dort ein faires Verfahren zu bekommen, angesichts der Medienaufmerksamkeit, die der Fall auf sich gezogen hat, des kleinen Geschworenenpools und der Tatsache, dass viele Einwohner persönliche Verbindungen zu den Opfern oder mutmaßlichen Tätern haben. Ein Richter lehnte einen ersten Antrag auf Verlegung des Prozesses ab, bis das Ergebnis der Auswahl der Geschworenen vorliegt.

Als Teil des Abkommens, das Jake Wagner mit der Staatsanwaltschaft getroffen hat, werden auch seine Familienmitglieder der Todesstrafe entgehen. Angesichts der Beweislast scheint es unwahrscheinlich, dass einer der Hauptangeklagten jemals wieder die Außenseite eines Gefängnisses sehen wird.

Allen, der Verteidiger von Cincinnati, sagt „einen Schuldspruch gegen jeden von ihnen“ voraus.

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