Leinsters wilde Schönheit könnte sie zu Europas größten Champions machen

DAS sicherste Zeichen für gleichbleibende Qualität im europäischen Klub-Rugby ist direkt über dem Herzen sichtbar. Diese vier kleinen goldenen Sterne, die in Leinsters Trikot eingewebt sind, fallen vielleicht nicht sofort jedem ins Auge, aber wenn Sie es wissen, wissen Sie es. Jeder von ihnen steht für einen Europapokal-Titel und das Hinzufügen eines weiteren an diesem Wochenende wird Leo Cullens Männern den Eintritt in die seltensten Clubs verschaffen.

Derzeit sind die französischen Vollblüter von Stade Toulousain die einzigen Bewohner dieses Elite-Fünf-Sterne-Geheges, dank des Sieges über La Rochelle im letztjährigen Finale. Als nächstes folgen nach Leinster Toulon und Saracens mit drei, während Munster, Leicester und Wasps die einzigen anderen Teams sind, die den Pokal mehr als einmal gewonnen haben. In den letzten 20 Jahren hat nur eine Seite außerhalb dieser großartigen Sieben – Exeter – Europa erobert.

Leinsters jüngste Form deutet stark darauf hin, dass sie an diesem Wochenende mit Toulouse gleichziehen könnten. Natürlich hat Ronan O’Gara’s La Rochelle sie im Halbfinale des letzten Jahres geschlagen, und nichts kann auch nur im Entferntesten garantiert werden. Aber sollte sich Leo Cullens Mannschaft in Marseille durchsetzen, wäre es das fünfte Mal in 14 Saisons, dass der Pokal in Dublin landet. In Anbetracht der Opposition, die in diesem Zeitraum beteiligt war, wäre das eine Leistung.

Was unweigerlich zu einem dieser subjektiven Pub-Argumente führt. Steht Leinster kurz davor, die größte europäische Klubmannschaft der Profi-Ära zu werden? In Frankreich wird es viel stottern, aber es gibt zunehmend starke Argumente dafür. Nicht nur in Bezug auf Trophäen, sondern auch in Bezug auf die Art und Weise, wie sie ihre Arbeit zunehmend erledigen.

Es ist alles sehr gut, wenn man sagt, dass der englische Tabellenführer Leicester im Viertelfinale in der Welford Road langsam gestartet ist oder dass Toulouse im Halbfinale unter seiner Bestleistung war. Das ist es, was Spitzenmannschaften tun: Selbst anständige Gegner werden dazu gebracht, moderat auszusehen. Und wenn Sie am Ende dieser beiden Spiele auf die Anzeigetafel schauten, war die Gesamtsumme 63-31 gegen Mannschaften mit einigen erstklassigen Spielern.

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An diesem Punkt ertönt ein weiterer bekannter Schrei: Sie sollten gut sein, sie sind Irland in Verkleidung. Was vor allem personell zutrifft. Aber was wäre umgekehrt, wenn es Leinsters Exzellenz ist, die nach oben in die irische Nationalmannschaft gesickert ist und nicht umgekehrt? Und wie auch immer, ist das nicht der perfekte Maßstab, um zu beurteilen, ob eine Vereins- (oder Provinz-)Mannschaft wirklich das einzig Wahre ist?

Gehen wir also entsprechend vor. Zwei der größten europäischen Meister in Bezug auf die Qualität ihrer Titelgewinne waren die Mannschaft von Brive von 1997 und Leicester von 2001. Aber während Brive in Cardiff einfach glänzte und die Tigers mit 28:9 besiegte, taten sie es nicht unbedingt mit einem Team voller Nationalspieler aufwarten. Ihr fliegender Flügelstürmer Sébastien Carrat war zum Beispiel französischer Nationalsprinter, aber er hat nie ein Länderspiel für Les Bleus gewonnen.

Die Stürmer von Leicester waren jedoch so ziemlich das getarnte englische Rudel, mit den talentierten Pat Howard, Geordan Murphy und Austin Healey außerhalb von ihnen. Auch ihr 34:30-Sieg über das Stade Français in Paris war ein so fesselndes Finale wie kein anderes in der Turniergeschichte. Es gibt nur einen Haken: Nachdem sie den Pokal im folgenden Jahr behalten haben, haben sie in den letzten 20 Jahren einen Champions-Cup-Rohling gezogen.

Trotz der sagenumwobenen Taten von Munster und dem berühmten KO-Scharfsinn von Wasps muss die Allzeit-Shortlist wohl auf vier reduziert werden: Toulouse, Leinster, Toulon und Saracens. Toulon war so sternenklar, wie es die Konkurrenz noch nie erlebt hat, und kein anderes Team hat drei Titel in Folge gewonnen. Am auffälligsten war zweifellos ihr 23:6-Sieg gegen die Sarazenen im Jahr 2014, als Matt Giteau und Juan Smith die Versuche erzielten, Jonny Wilkinson die Tore schoss und Steffon Armitage – erinnerst du dich an ihn? – holte sich den Man-of-the-Match-Preis.

Auch Sarries hatte einige ganz besondere Momente, nicht zuletzt 2019 in Newcastle, als sie Leinster überwältigten. Vielleicht hätte es mehr Titel gegeben, wenn die Salary-Cap-Saga nicht eingegriffen hätte. Toulouse wiederum zeichnet sich durch seine Langlebigkeit und seinen beständigen Stammbaum aus, obwohl zwei seiner fünf letzten Siege in der Verlängerung erzielt wurden und die kombinierten Gewinnspannen der anderen drei bescheidene 12 Punkte betrugen. Das Finale, in dem sie wohl ihr überzeugendstes Rugby spielten, fand 2004 gegen Wasps in Twickenham statt, das sie dank Clément Poitrenauds spätem Brüller verloren.

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Für meine Euro waren die beiden auffälligsten europäischen Allround-Mannschaften – die in der Lage sind, auf verschiedene Arten zu spielen, mit Kraft und Elan und mit anhaltender Exzellenz in der Testklasse – Toulon und das moderne Leinster. Nichts, das sollte noch einmal betont werden, ist noch geklärt, aber Leinster verbessert sich immer noch. Sie können sich mit den Besten von ihnen messen und ihr Tighthead kann 25-Meter-Pässe im offenen Spiel werfen. Ihre hintere Reihe macht nie einen Schritt zurück und ihr Mittelfeld auch nicht. Sie besitzen ein Kickspiel auf hohem Niveau – aus der Hand und vom Abschlag – und ihre Halbverteidiger sind taktisch herausragend. Wenn Leinster wirklich das Tempo erhöht, ist ihre klinische Ausführung von einer wilden Schönheit.

Wer würde also gewinnen, wenn Toulon von 2014 gegen Leinster von 2022 antreten würde? Das Verschieben der Tickets wäre kein Problem, das ist sicher. Vergiss Wilkinson und Giteau, was ist mit Bakkies Botha, Carl Hayman, Jean-Martín Fernández Lobbe und Bryan Habana? Mit Martin Castrogiovanni, Ali Williams und Mathieu Bastareaud als Backup? Vielleicht am besten, die in Monte Carlo ansässige Yacht nicht auf ein irisches Toben zu setzen.

Aber sollte Leinster an diesem Wochenende gut gewinnen, kann die „ultimative“ Frage berechtigterweise gestellt werden. Im Moment zeigen Johnny Sexton, Jamison Gibson-Park, Tadhg Furlong, Josh Van Der Flier, Robbie Henshaw und der Rest ihres Kaders hungriger Nationalspieler einen Rhythmus und eine Sicherheit, die nur die Allerbesten zeigen. Ein fünfter goldener Stern auf ihren Trikots würde ihren erhabenen Status wirklich festigen.

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