Magic Johnson sieht seine Unterschrift auf dem Erfolg der Lakers

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Das letzte Mal, als die meisten Leute Earvin Johnson sahen, kam er aus dem Flur des Staples Centers, der Bösewicht, der die Lakers verlassen hatte, der Auslöser ihres dysfunktionalen Dramas, der Hintern so vieler Witze.

Sechs Monate später, an einem kühlen Montagabend in einem überfüllten Viertel im Süden von Los Angeles, ist er wieder Magic.

Er steht im Hof ​​des All Peoples Community Centers und sein Lächeln spiegelt den Glanz von mehr als 300 neuen Fahrrädern wider. Mehrere hundert Familien umzingeln ihn vor den eisernen Toren, ihre Gesichter an das Metall gepresst und mit ihm lachend und lächelnd.

Bald werden sie alle zu einer von Johnson arrangierten Weihnachtsfeier hereinkommen. Es wird Essen, Gesang, Spiele, die Luft mit aufgezeichneten Weihnachtsliedern und das Werfen von winzigen ausgestopften Minions-Puppen geben.

Dann, zurück in diesem Hof, wird Johnson die Party mit einem Geschenk beenden und jedem Kind ein Weihnachtsfahrrad geben.

Er wird dies ohne Gefolge tun, nur mit seiner Frau Cookie. Hier ist niemand von der Lakers-Organisation. Es gibt keine jubelnden Fans. Es gibt nur ein paar Kameras und einen Printjournalisten. Die meisten Kinder haben keine Ahnung, wer er ist.

Es ist eine Nacht, die mit etwas gefüllt ist, das Los Angeles vergessen hat, als alle Johnson während seiner zweijährigen Amtszeit als Präsident der Lakers für Basketballoperationen verprügelt haben.

Das ist wer er ist. Das war er schon immer. Der Gemeinschaft zu dienen, kein Sportteam zu leiten, ist das, was er am besten kann. Das Bringen von Hoffnung, nicht das Verwalten von Reifen, wird sein dauerhaftes Vermächtnis sein.

Diese Motorräder, diese Kinder, diese ignorierte Ecke der Stadt an nur einem weiteren Montagabend im Dezember, das ist die ursprüngliche Magie.

"Das ist mein Ziel", sagt Johnson, und seine Stimme ist erfüllt von einer Zufriedenheit, die fehlte, als er von einem lila Drama umgeben war. "Deshalb wurde ich auf diese Erde gesetzt."

In typischer Magic-Manier kam er aus dem Nichts hierher, und seine Mitarbeiter von Magic Johnson Enterprises wählten diesen Ort ohne vorherige Verbindung. Johnson und Cookie überraschten alle, indem sie die Fahrräder persönlich verteilten.

"Es ist erstaunlich, dass er hier steht. Er hätte diese Motorräder ausgeben können, ohne jemals aufgetaucht zu sein “, sagt Saundra Bryant, langjährige Geschäftsführerin des Zentrums. "Es ist wie etwas, von dem du dir nicht vorstellen kannst, dass es passieren würde."

Seth Walworth, der Vorstandsvorsitzende des Zentrums, schüttelt den Kopf, als er den Riesen Johnson beobachtet, der von winzigen Kindern mit großen Augen umgeben ist, die zögernd um ihre glänzenden Geschenke herumlaufen.

Magic Johnson nimmt Anfang dieser Woche an einer Weihnachtsveranstaltung im All Peoples Community Center in LA teil.

Magic Johnson nimmt Anfang dieser Woche an einer Weihnachtsveranstaltung im All Peoples Community Center in LA teil.

(Shabaka Johnson)

"Es ist, als wäre er vom Himmel gefallen. Wir dachten nicht, dass er überhaupt weiß, dass wir existieren, und plötzlich ist er mit all diesen Motorrädern hier “, sagt Walworth. "Dies ist buchstäblich der Weihnachtsmann."

Als Johnson im Februar 2017 aus dem Nichts zu den Lakers zurückkehrte, dachten einige Fans auch an den Weihnachtsmann. Die Erwartung war, dass er Showtime in das Front Office, Kühnheit in die Transaktionen und eine Meisterschaftstradition zurück in das Gebäude bringen würde. Außerdem ersetzte er Jim Buss; wie schlimm könnte es sein

Stellt sich heraus, nicht großartig. Der Job passte nie zu ihm. Er war zu beschäftigt mit seinen geschäftlichen Verpflichtungen. Er war zu emotional in seiner Entscheidungsfindung. Was ihn zu einem so inspirierenden Community-Anführer machte, hinderte ihn an der kühlen und berechnenden Rolle, ein NBA-Franchise zu leiten.

Johnson hatte die Nase voll von einer Front-Office-Kultur, die ihm keine absolute Macht verlieh, und war sauer auf seinen Kollegen Rob Pelinka, den er als täglichen Verrat ansah.

Die meisten Lakers haben ihn seitdem nicht mehr gesehen.

Johnson wurde in der Übungsanlage oder im Staples Center nicht entdeckt. Wenn er zu einem Spiel geht, bleibt er in seiner Suite. Seine Stimme ist verstummt, sein Drama ist verschwunden und er sagt, es ist alles beabsichtigt.

"Ich möchte nicht unterbrechen, was los ist", sagt er. "Ich bin wieder da, wozu ich geboren wurde."

"Dieses Team wäre ohne mich nicht in der Position, in der es ist."

Magic Johnson über den Erfolg der Lakers in dieser Saison

Hat er es bereut? Wäre er anders vorgegangen?

"Kein Bedauern, ich bin kein bedauernder Kerl", sagt er. "Das Einzige, was ich anders gemacht hätte, wäre, mich mit Jeanie (Buss) zusammenzusetzen und sie wissen zu lassen, dass ich gehen würde, mich mit LeBron (James) zusammenzusetzen und ihn wissen zu lassen … sonst hätte ich nichts geändert. Ich wäre immer noch weggegangen. “

Hättest du Pelinka auf dem Weg zur Tür immer noch so aufgerissen?

”Dinge geschahen, vergeben und vergessen. Ich bin daran vorbeigekommen, Rob auch “, sagt Johnson. "Rob und ich haben uns versöhnt, wir sind gut, wir reden immer noch."

In der merkwürdigsten Wendung stellt sich heraus, dass sie nicht nur noch Ideen teilen – sie sprachen vor ein paar Tagen, sagt Johnson -, sondern dass Pelinka Johnsons einzige regelmäßige Verbindung zum Front-Office ist.

"Ich habe noch nicht über alles mit Jeanie gesprochen. Wir werden uns treffen und ein Treffen abhalten, bei dem es keine Medien gibt “, sagt Johnson. "Ja, ich hätte ihr sagen sollen, was ich tun würde."

Magic Johnson und Lakers General Manager Rob Pelinka sitzen während eines Sommerliga-Spiels gegen die Clippers im Jahr 2018 am Hof.

Magic Johnson und Lakers General Manager Rob Pelinka sitzen während eines Sommerliga-Spiels gegen die Clippers im Jahr 2018 am Hof.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

Vermisst er es?

"Ein Teil von mir wünscht, ich wäre dabei", sagt er. Aber schaut dann runter auf die Motorräder. „Aber das ist was ich tue. … Das ist es, was ich seit 40 Jahren mache. … Ich bin nie der Typ, der einen Schritt rein und einen Schritt raus hat. Ich bin nicht der Typ, und das konnte ich nicht mehr. "

Er ist der Ansicht, dass er für den schnellen Start der Lakers einen angemessenen Anteil an Kredit erhalten sollte.

"Dieses Team wäre ohne mich nicht in der Position, in der es ist", sagt er.

Er spricht über die Geschäfte, die er und Pelinka gemacht haben, um die Gehaltsobergrenze für James freizugeben, insbesondere über den Handel mit Timofey Mozgov und D’Angelo Russell. Er spricht über seine Rekrutierung von James. Er spricht über die Spieler, die sie ausgewählt haben – Lonzo Ball und Josh Hart -, die in den Deal für Anthony Davis einbezogen wurden.

"Das war meine Strategie, und ich dachte, wir sind in drei Jahren so weit", sagt er. „Ich wusste, dass wir auf dem richtigen Weg sind. Alle wollten es auf ihre Weise tun, aber ich bin gut mit dem, was ich bin. Ich denke, die Leute respektieren, was ich für das Team getan habe. "

Alles scheint jetzt so losgelöst von ihm zu sein. Inmitten all dieser klappernden Kinder im Gemeindezentrum, einige Monate nach seinem 60. Geburtstag, scheint Earvin großen Frieden in der Wiederentdeckung der Magie gefunden zu haben.

Er geht hinein, steigt auf die Bühne vor einem überfüllten Fitnessstudio und erklärt, warum er hier ist.

Magic Johnson geht im Staples Center einen Korridor entlang, nachdem er im April seinen Rücktritt als Präsident der Lakers für Basketballoperationen angekündigt hatte.

Magic Johnson geht im Staples Center einen Korridor entlang, nachdem er im April seinen Rücktritt als Präsident der Lakers für Basketballoperationen angekündigt hatte.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

"Als Kind konnte es sich meine Familie nicht leisten, mir ein Fahrrad zu kaufen, weil ich arm aufgewachsen bin", sagt er. "Ich bin so glücklich, dass ich heute zusammen mit meiner schönen Frau Cookie Fahrräder an alle Kinder verschenken kann."

Dann führt er die Kinder zu einer aufmunternden Kundgebung – um sich gegenseitig zu ermutigen.

"Lass uns weiterhin anderen Menschen helfen, denn darum geht es, etwas zurückzugeben, jemandem zu helfen", sagt er. "Ich will jetzt alle Kinder, tu mir einen Gefallen, nur hoch fünf, die Person neben dir, ganz schnell!"

Das Ohrfeigen ist ohrenbetäubend. Die Nachricht ist klar. Johnson pflegt Verbindungen zu etwas, das weitaus leistungsfähiger ist als der Weltraum. Er nutzt seinen Charme, um nicht um einen freien Agenten zu werben, sondern um eine Stadt zu bauen.

Die Kinder stellen sich aufgeregt draußen für ihre Fahrräder auf, einige von ihnen weinen vor Freude, andere bitten ihre Eltern, sie durch dunkle Straßen nach Hause fahren zu lassen.

Für Guillermo Gutierrez, 14, ist es sein erstes Fahrrad. Er kann genau beschreiben, wie es sein Leben verändern wird.

"Ich gehe eine Meile zur Schule", sagt er. "Und jetzt kann ich reiten."

Johnson übergibt die Fahrräder buchstäblich der ersten Gruppe von Kindern, hilft den Kleinen beim Sitzen, hält den Lenker fest, stellt sicher, dass sie im Gleichgewicht sind, bückt sich und umarmt sie zum Abschied.

Der Flur im Staples Center scheint eine andere Welt zu sein. Die Seifenoper der Lakers scheint ein anderes Leben zu sein.

Weit entfernt vom Basketballboden hat der größte Lakers seine perfekte Passform wiederentdeckt.

"Dieser Mann ist hier reingekommen und hat all das geschaffen", sagt Center-Direktor Bryant kopfschüttelnd. "Das ist Magie."

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