Maurice Harkless ist für Clippers auf dem Handelsmarkt unentbehrlich

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Maurice Harkless war 2013 ein magerer 19-jähriger Rookie, einer der jüngsten Spieler in der NBA, als ihm Magic-Trainer Jacque Vaughn die Neuigkeit mitteilte. In dieser Nacht würde er seinen Lieblingsspieler, Carmelo Anthony, beschützen, der für die New York Knicks, sein Lieblingsteam, die Hauptrolle spielte.

Es war zu dieser Zeit eine der schwierigsten Aufgaben in der NBA – ein Spieler mit einem starken Stürmer und der Beinarbeit eines Schützen, der auf dem Pfosten oder im Umkreis Erfolg haben konnte.

"Es war hart – aber ich hatte Spaß damit", erinnerte sich Harkless. "… Du musst da draußen sein, um Dinge auszuprobieren."

Mehr als sechs Spielzeiten später ist Harkless fast immer auf der anderen Seite der besten Offensivspieler der NBA und versucht aufzuhören.

Es ist das, was ihn zu einem so wertvollen Stück für die Clippers gemacht hat, nachdem er diesen Sommer in einem Dreifachgeschäft mit den Miami Heat und Portland Trail Blazers angekommen ist – er ist ein defensives "Schweizer Taschenmesser", wie Doc Rivers ihn genannt hat. Er ist ein sympathischer Typ mit einem guten Sinn für Humor, der Anfang dieser Saison einen Ausflug zu einem Rams-Spiel für seine neuen Teamkollegen organisiert hat.

Er ist pflegeleicht und hat nur ein geringes Angriffsvolumen.

Er passt gut zum Team.

Das könnte seine Situation so kompliziert machen. Je näher die NBA dem Handelsschluss am 6. Februar rückt, desto weniger geht es Harkless um das, was er vor Gericht tut, und mehr darum, was er im Salary Cap Ledger meint.

Harkless ist im letzten Jahr eines Vertrags, der ihm in dieser Saison mehr als 11 Millionen US-Dollar einbringt. Dies ist eine bedeutende Zahl, wenn die Clippers sich dazu entschließen, einen Vertrag zur Aufrüstung ihres Dienstplans abzuschließen. Damit ein Handel funktioniert, müssen die Zahlen im Wesentlichen übereinstimmen, und die Harkless-Obergrenze wäre ein entscheidender Faktor in jedem Geschäft.

Während die Handelsabsichten der Clippers noch zu früh bekannt sind, schnüffeln sie herum. NBA-Quellen, die nicht befugt sind, öffentlich zu sprechen, glauben, dass die Clippers Spieler wie den Chicagoer Stürmer Thaddeus Young ansehen.

Mit Young im ersten Jahr eines Vertrags, der ihm fast 13 Millionen US-Dollar pro Saison einbringt, ist es nicht schwer zu erraten, wen die Clippers wahrscheinlich in einen Vertrag einbeziehen müssten, um ihn zu erwerben.

"Ich konzentriere mich nur auf das, was ich hier vorhabe. Das ist das einzige, was ich kontrollieren kann ", sagte Harkless. „Wenn ich mir Gedanken darüber mache. … Mann, ich bin schon lange genug in der Liga, wo ich weiß, wie es geht. Wenn es auf diesen Tag ankommt, werde ich mich darum kümmern, wenn ich dort ankomme. "

Der Clippers-Stürmer Maurice Harkless versucht, den Houston Rockets-Wachmann James Harden daran zu hindern, während eines Spiels am 22. November einen Schuss abzugeben.

Der Clippers-Stürmer Maurice Harkless versucht, den Houston Rockets-Wachmann James Harden daran zu hindern, während eines Spiels am 22. November einen Schuss abzugeben.

(Sean M. Haffey / Getty Images)

Konkurrenten glauben, dass die Clippers auf der Suche nach einem anderen physischen Zentrum sein könnten – eine mögliche Endrunde mit Milwaukee oder Philadelphia würde mehr Größe erfordern – oder eine andere Spielwache. Die Kosten für einen der beiden Handelswege – insbesondere, wenn es sich um einen Spieler mit großer Wirkung handelt – würden erfordern, dass die Clippers die passenden Gehälter zusammentragen, damit ein Geschäft zustande kommt, wobei der Vertrag mit Harkless der einfachste Startpunkt ist.

Das Problem ist, dass die Clippers keinen Grund haben, Harkless zu handeln.

Man hat Geld für ihn gefunden, einen Spieler, den die Clippers diesen Sommer für nichts gekauft haben, nur weil er zur richtigen Zeit am richtigen Ort war.

Diese Aufregung, die Harkless vor Jahren hatte, um Anthony zu beschützen? Es ist immernoch da. Er hat die perfekte Kombination aus Größe und Beweglichkeit, die ihn zu einer glaubwürdigen Wahl für die Verteidigung von Point Guards, Wings und Power Forwards macht. Als die Clippers 2016 in den Playoffs gegen Portland spielten, benutzte Trail Blazers-Trainer Terry Stotts Harkless, um Chris Paul für wichtige Strecken zu beschützen.

Am Tag vor einem Spiel beginnt Harkless, die drei besten Spieler, die er wahrscheinlich verteidigen wird, in Filme zu zerlegen und in Schlüsselmomenten nach Tendenzen und Geschichten zu suchen. Mit dem Scouting wird Harkless seine Erfahrung, die Tricks, die er entwickelt hat, und die Instinkte nutzen, die er entwickelt hat, um es mit Spielern wie James Harden, Giannis Antetokounmpo und LeBron James aufzunehmen.

Er wird es mit vernünftigen Erfolgserwartungen tun.

"Solange es für ihn nicht einfach ist – das ist das, was die Leute verwirren. Jungs sind zu talentiert in dieser Liga. Sie werden LeBron James nicht auf Null halten, wenn er aggressiv ist ", sagte Harkless. „Aber du musst es ihm nur schwer machen. Wenn er 30 bekommt? Mach ihm die 30 schwer. "

Seine Bereitschaft und Kompetenz haben es den Clippers ermöglicht, sich nicht auf die nächtliche Verteidigung von Paul George und Kawhi Leonard verlassen zu müssen, so dass diese Spieler etwas mehr Energie für die Offensive ausgeben können, während Harkless die schwierigsten Aufgaben übernimmt.

Wenn er weiterhin das tut, was er in den letzten paar Saisons getan hat – und was er in seinen ersten Monaten mit den Clippers getan hat – wird es die Dinge mit Sicherheit schwer machen. Sein Vertrag ist einer der handelbarsten des Teams, ein perfektes Stück in jedem Geschäft, das das Team verbessern könnte. Jeder Deal, der Harkless auslöst, könnte die Clippers auf andere Weise verletzen.

Es ist ein Problem, mit dem sich das Front Office von Clippers befassen muss – eine unvermeidbare Situation, mit der es konfrontiert ist, wenn es seine größten Entscheidungen in der Saison trifft.

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