Montags-Qualifikant Chris Naegel im frühen John Deere Classic-Wettbewerb

SILVIS, Illinois – Chris Naegel beschreibt sich selbst als „einfach ein Typ, der hier und da Golf spielt, wenn ich kann.“

Was ihn zu … einem von einer Million machen würde?

Adam Long, PGA TOUR-Veteran im vierten Jahr und The American Express-Gewinner von 2019, hat gesehen, was Naegel von den vielen unterscheidet, die von einer Karriere auf der TOUR träumen, und den wenigen, die genug Spiel haben, um den Code zu knacken.

„Ich habe seit ein paar Jahren nicht mehr mit ihm gespielt, aber es gab eine Zeit, in der er einer der besten Spieler ohne Status war“, sagte Long, der ein paar Jahre hinter Naegel im Golf von St. Louis auftauchte. „Er ist konsequent. Trifft es weit. Er hat gute Hände auf den Grüns und kann tief gehen, was der Schlüssel ist. Sie müssen natürlich tief gehen, um sich für einige dieser Veranstaltungen zu qualifizieren, aber er kann auf Kursen wie diesem tief gehen und das Gaspedal gedrückt halten. Ich glaube nicht, dass er Angst vor den hellen Lichtern hat.“

Am Donnerstagmorgen setzte Naegel seinen Namen auf den Anzeigetafeln des TPC Deere Run in Szene und erzielte eine Eröffnungsrunde, 5-unter-66 bei der John Deere Classic. Nachdem sich der 39-jährige Naegel am Montag im offenen Qualifying ins Feld gespielt hat, startet er in die zweite Runde mit vier Schlägen Rückstand auf den Führenden JT Poston.

Drei weitere Go-Low-Runden könnten den Gesellen-Grinder zu einem von sechs machen, indem er sich dem Quintett von Spielern anschließt, die ein Turnier auf der rein ausgenommenen PGA TOUR gewonnen haben, nachdem sie sich einen Platz in der offenen Qualifikation verdient hatten. Der letzte davon war Corey Conners bei den Valero Texas Open 2019.

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Naegels erfolgreiche Karriere umfasst zwei Jahre voller Status auf der Korn Ferry Tour mit insgesamt 73 Starts bei der Korn Ferry Tour und drei Top-10-Platzierungen. Er hat an sechs PGA TOUR-Events teilgenommen, drei davon beim Deere Run. Zweimal, 2018 und Anfang dieses Monats im The Country Club in Brookline, Massachusetts, erzielte Naegel T56-Platzierungen bei den US Open.

„Sicher“, sagte Naegel, als er gefragt wurde, ob sein jüngster Open-Erfolg ein Vertrauensbildner sei, „ich war ein wenig enttäuscht, weil ich das Gefühl hatte, dass ich es nicht so gut getroffen habe, aber ich habe es gut genug geschafft, um alle vier Tage zu spielen.“

Dasselbe tat er 2015 beim Deere Run und belegte mit einem Unentschieden den 50. Platz.

Selbst mit einer Frau und drei Kindern, die das Alter erreichen, in dem Fußball und andere Jugendsportarten den Zeitplan füllen, hat Naegel noch nicht den Punkt erreicht, an dem er seinen Traum, bei TOUR zu spielen, noch einmal überdenkt.

„Ich weiß nicht, ob es beim Golf ein Ende der Fahnenstange gibt“, sagte er. „Du kannst es ewig spielen. Wenn ich spielen kann, spiele ich weiter. Ich meine, es funktioniert in unserer Familie, also werde ich weiterspielen.“

Long sagte, Naegels gelegentliche Erfolge sprechen dafür, wie schwer es ist, die PGA TOUR zu erreichen.

„Es ist schwer, hier rauszukommen und noch schwerer, hier draußen zu bleiben“, sagte Long. „Er findet immer wieder Wege, um durchzuhalten, und tut weiterhin genug, um zu beweisen, dass er es kann. Er tut genug, um ihn hungrig zu halten. Er ist so nah. Hoffentlich kann er diese Chance nutzen.“

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Am Donnerstag nutzte Naegel einen Eagle-Chip-in am 10. Loch von Par 5, seinem ersten, fügte am 13. ein Birdie hinzu und machte die Wende bei 6-under, nachdem er drei Birdies in Folge gemacht hatte, um seine ersten neun zu beenden. Sein Zwei-Birdie, Drei-Bogey zum Abschluss von neun Löchern war eher ein Kampf, aber alles in allem ein guter Start.

„Ich meine, es ist großartig“, sagte er, als er sich in einer frühen Auseinandersetzung wiederfand. „Natürlich ziemlich gut zu spielen, also versuche einfach, einen Fuß vor den anderen zu setzen und zu sehen, was am Ende der Woche passiert.“

Naegel ist eindeutig jenseits der Millionen, die „hier und dort Golf spielen“. Oder sogar die vielen, die genug Spiel haben, um professionell zu spielen, denen aber das entscheidende Etwas fehlt, um auf höchstem Niveau erfolgreich zu sein, sagte sein Freund Long.

„Der Unterschied ist vielleicht, dass er es getan hat, er hat es gesehen, er war dort, er hat es wirklich, wirklich geschmeckt“, sagte Long. „Es gibt viele Jungs, die in ihrem eigenen Verein gut spielen können, aber sie spielen in Turnieren und es wird nicht übertragen. Sein Spiel reist. Das ist ein großer Teil des professionellen Golfsports, auf verschiedenen Plätzen, auf verschiedenen Rasenflächen und in verschiedenen Klimazonen abschlagen zu können. In der Lage zu sein, Leistung zu erbringen, wenn Sie sie brauchen.“

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