Nocebo-Antworten erklären bis zu 76 % der Nebenwirkungen von COVID-Impfstoffen

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Vergrößern / Eine befahrbare COVID-19-Impfstelle von Renown Health am 17. Dezember 2020 in Reno, Nevada.

Schon vor ihrer Einführung war ein besonderes Merkmal sicherer und wirksamer COVID-19-Impfstoffe ihre „Reaktogenität„Das heißt, ihre Tendenz, milde Symptome zu verursachen, die darauf hindeuten, dass nach einer Impfung, insbesondere nach der zweiten, Immunreaktionen ausgelöst werden. Als sich letztes Jahr in den USA die Impfstoffvorräte entfalteten, tauschten Familien, Freunde und Kollegen Geschichten über ihre erschütternde Nachimpfung aus Tagen, die oft an Fieber, Schüttelfrost, Müdigkeit und allgemeine Mürbigkeit erinnern.

Obwohl diese Erfahrungen zweifellos real sind, ist ihre Verbindung zu den Impfstoffen möglicherweise nicht real. Als immer mehr Ergebnisse aus randomisierten kontrollierten Impfstoffstudien in Wissenschaftszeitschriften eintrafen, stellten die Forscher immer wieder fest, dass die Studienteilnehmer zwar häufig über leichte Symptome nach der Impfung berichteten, dies aber auch bei den Teilnehmern der Placebos der Fall war – und zwar nicht in unbedeutendem Maße.

Viele Menschen sind mit „Placebo-Effekten“ vertraut, die auftreten, wenn eine inerte Intervention dazu führt, dass Menschen über gesundheitliche Vorteile berichten, die unmöglich durch die Scheinbehandlung verursacht worden sein können. Placebo-Effekte sind gut dokumentiert und real – insofern, als Menschen tatsächlich ein gewisses Maß an psychosomatischen Vorteilen erfahren können. Ein Placebo behandelt keine schwerwiegenden Erkrankungen wie Krebs, aber es könnte beispielsweise dazu führen, dass Menschen das Gefühl haben, mehr Energie oder weniger allgemeines Unbehagen zu haben.

Aber Placebos haben auch eine dunkle Seite. Die harmlosen Eingriffe können genauso leicht dazu führen, dass Menschen schädliche Nebenwirkungen melden, insbesondere wenn Menschen mit solchen Nebenwirkungen rechnen. Forscher haben diese unerwünschten Phantomreaktionen als „Nocebo-Reaktionen“ bezeichnet. Es wird angenommen, dass Nocebo-Reaktionen auf Erwartungen von Nebenwirkungen, angstinduzierten Effekten und der irrtümlichen Zuschreibung häufiger, unspezifischer Beschwerden wie Kopfschmerzen auf das Placebo zurückzuführen sind.

COVID-Impfstoff-Nocebos

Nocebo-Reaktionen waren in Studien mit COVID-19-Impfstoffen erstaunlich häufig, und eine neue Studie hat quantifiziert, wie groß die Rolle war, die sie spielten. Die Meta-Analyse, die von Harvard-Forschern geleitet und am Dienstag im JAMA Network Open veröffentlicht wurde, untersuchte Daten zu Nebenwirkungen aus 12 hochwertigen randomisierten klinischen Studien, in denen verschiedene COVID-19-Impfstoffe gegen inaktive Placebo-Kontrollgruppen getestet wurden. Die Analyse kam zu dem Schluss, dass Nocebo-Reaktionen 76 Prozent der systemischen Nebenwirkungen – wie Kopfschmerzen, Fieber und Schüttelfrost – nach der ersten Impfstoffdosis und 52 Prozent der systemischen Reaktionen nach der zweiten Impfstoffdosis ausmachten.

Die Nebenwirkungsraten in den Placebo-Gruppen seien „erheblich“, folgerten die Forscher unter der Leitung der Harvard-Forscherin Julia Haas. Während häufige, unspezifische Symptome wie Müdigkeit und Kopfschmerzen zu den häufigsten Nebenwirkungen im Zusammenhang mit den Impfstoffen gehören, stellte die Studie fest, dass sie „besonders mit Nocebo in Verbindung gebracht werden“.

Der Sinn dieser Analyse besteht natürlich nicht nur darin, Sie an Ihrer geistigen Gesundheit zweifeln zu lassen (obwohl Ihr Verstand sich ernsthaft mit Ihnen anlegen könnte). Der Hauptpunkt ist, dass diese Nocebo-Reaktionen sichere, lebensrettende Impfstoffe wahrscheinlich deutlich weniger angenehm erscheinen lassen, als sie tatsächlich sind – und die Besorgnis über solche unangenehmen Nebenwirkungen ist ein bekannter Grund, warum sich manche Menschen gegen eine Impfung entscheiden.

„Die Information der Öffentlichkeit über das Potenzial von Nocebo-Reaktionen kann dazu beitragen, die Sorgen über die COVID-19-Impfung zu verringern, was die Impfzögerlichkeit verringern könnte“, schrieben Haas und ihre Kollegen. Darüber hinaus deuten einige klinische Beweise darauf hin, dass die Sensibilisierung von Menschen für Nocebo-Reaktionen auch ihre Erwartung von Nebenwirkungen senken und dadurch tatsächlich zu weniger wahrgenommenen Nebenwirkungen führen kann.

Echte Effekte

Natürlich sind nicht alle Nebenwirkungen Nocebo-Reaktionen; Einige sind eindeutig echt, insbesondere lokale Reaktionen und Nebenwirkungen nach der zweiten Dosis eines COVID-19-Impfstoffs.

In der Metaanalyse fanden Haas und ihre Kollegen heraus, dass etwa 35 Prozent der Placeboempfänger nach ihrer ersten Scheindosis mindestens eine systemische Nebenwirkung berichteten. Unterdessen berichteten 46 Prozent der geimpften Empfänger von mindestens einer systemischen Nebenwirkung, nachdem sie ihre erste echte Dosis erhalten hatten. Als die Forscher die Schweregrade all dieser systemischen Nebenwirkungen untersuchten, fanden sie ähnliche Anteile der Schweregrade zwischen den Placebo- und Impfstoffgruppen. Mit anderen Worten, die Impfstoffgruppe berichtete insgesamt nicht über schwerwiegendere Nebenwirkungen als die Placebogruppe. Aber es gab einen deutlichen Unterschied in den lokalen Nebenwirkungen. Nur 16 Prozent der Placebo-Empfänger berichteten über lokale Nebenwirkungen wie Schmerzen oder Schwellungen an der Injektionsstelle, während 67 Prozent der Impfstoffgruppe über solche Wirkungen berichteten.

Nach der zweiten Dosis gab es noch mehr Unterschiede. Etwa 32 Prozent der Placebogruppe berichteten von mindestens einer systemischen Wirkung, während 61 Prozent der Impfstoffgruppe systemische Wirkungen berichteten. Und in diesem Fall berichtete die Impfstoffgruppe tendenziell über moderatere bis schwere systemische Wirkungen als die Placebogruppe. Wie bei der ersten Injektion hatte die Impfstoffgruppe mehr lokale Nebenwirkungen, wobei etwa 73 Prozent über lokale Wirkungen berichteten, während nur etwa 12 Prozent der Personen in der Placebogruppe darüber berichteten.

Insgesamt scheinen die Nocebo-Reaktionen unsere Erfahrung mit COVID-19-Impfstoffen, die weltweit eingesetzt werden, eindeutig zu verzerren. Daher argumentieren die Forscher, dass die Hervorhebung des Potenzials für Nocebo-Antworten Nebenwirkungen reduzieren und zur Verbesserung der Impfstoffaufnahme beitragen könnte.

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