NYC kämpft um Genesung nach Anstieg der Omicron-Fälle

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Während sich die Pandemie in ein drittes Jahr erstreckt, hat die Omicron-Variante New York Citys Weg zurück zur Normalität um eine weitere Bremsschwelle erweitert, neue Unsicherheit in die wirtschaftlichen Aussichten gebracht und droht, die bereits einseitige Erholung der Stadt zu verschlimmern.

Büroangestellte wurden wieder nach Hause geschickt, was den stetigen Anstieg der U-Bahn-Fahrerzahlen umkehrte und kleinen Unternehmen in zentralen Geschäftsvierteln schadete. Eine Umfrage der Partnership for New York City, einer Interessenvertretung für Unternehmen, bei großen Unternehmen ergab, dass 75 Prozent der Arbeitgeber ihre Pläne für die Rückkehr ins Büro verschoben haben.

Die letzten zwei Monate sollten erbaulich sein, da die Ankunft von Reisenden aus Übersee einen Hoffnungsschimmer für die Hunderttausenden von Arbeitnehmern bot, deren Jobs von Touristen abhängen.

Stattdessen sanken die Auslastungsraten der Hotels. Vorübergehende Schließungsschilder füllten Restaurantfenster, Bankfilialen und öffentliche Bibliotheken, die von kranken Mitarbeitern humpelten. Broadway-Shows werden abrupt eingestellt, einige dauerhaft.

Jetzt lässt der Omicron-Anstieg nach, wobei die durchschnittliche Anzahl der täglich erfassten Fälle gegenüber ihrem Höchststand Anfang Januar um mehr als 80 Prozent zurückgegangen ist. Aber seine Auswirkungen halten noch an, insbesondere für Arbeiter.

Wie andere Wellen des Coronavirus hat auch diese den Mitarbeitern, die persönlich erscheinen müssen, unverhältnismäßig Schmerzen zugefügt und die starke wirtschaftliche Kluft vertieft, die die fragile Wiederherstellung der Arbeitsplätze in New York City, die langsamste aller großen amerikanischen Städte, definiert hat.

Im Dezember arbeiteten Beschäftigte im Dienstleistungssektor im Raum New York City durchschnittlich 22,9 Stunden pro Woche, weniger als im Dezember 2020, als der Durchschnitt 25,4 Stunden betrug, so die von Gusto, einer Gehaltsabrechnungsplattform, zusammengestellten Daten. Die Arbeitszeiten gingen in den ersten beiden Januarwochen trotz eines starken Rückgangs neuer Virusfälle noch weiter zurück.

„Es ist klar, dass Omicron hier erheblichen Schaden anrichtet“, sagte Mark Zandi, Chefökonom bei Moody’s Analytics. „New York City wird sich erholen, aber es wird sich noch lange nicht vollständig erholen.“

Dennoch boomen Teile der Wirtschaft der Stadt. Wall-Street-Unternehmen wie JPMorgan Chase, der größte private Arbeitgeber der Stadt, meldeten Blockbuster-Gewinne im Jahr 2021 mit erheblichen Gehaltserhöhungen für Banker. Dies trug dazu bei, das persönliche Gesamteinkommen in New York auf ein höheres Niveau als 2019 zu treiben, wodurch die Finanzen der Stadt und des Bundesstaates in eine gesündere Position gebracht wurden, als Ökonomen erwartet hatten.

In einem diesen Monat veröffentlichten Bericht beschrieb das unabhängige Haushaltsamt der Stadt einen „bemerkenswert stabilen“ Haushaltsausblick für New York, basierend auf den Bedingungen Ende November. Milliarden von Dollar an Pandemiehilfe des Bundes, einschließlich Stimulus-Checks und erweitertem Arbeitslosengeld, hatten dazu beigetragen, die verlorenen Steuereinnahmen der Stadt wieder aufzufüllen.

Angesichts der ungewissen Auswirkungen der Omicron-Variante warnen die Ökonomen des Haushaltsamts nun jedoch davor, dass ihr Ausblick möglicherweise zu optimistisch war. (Und auch der Aktienmarkt hat das Jahr mit einer wilden und volatilen Fahrt begonnen, wobei der S&P 500 Index diesen Monat um mehr als 9 Prozent nachgab, nachdem er 2021 um 26,9 Prozent gestiegen war.)

Die jüngste Viruswelle hat kleine Unternehmen wie Land to Sea, ein Café und Veranstaltungsraum, der im Oktober in Brooklyns Stadtteil Williamsburg eröffnet wurde, enorm gestört.

Am 16. Dezember warf das Café mitten am Tag Kunden raus, weil ein Mitarbeiter dem Virus ausgesetzt war. Es dauerte so lange, bis der Rest des Personals die Testergebnisse erhielt, dass das Café zwei Tage lang schloss und dann nur für 17 Tage auf Essen zum Mitnehmen umstellte. (Am Ende wurden alle negativ getestet.)

Als ein Mitarbeiter diesen Monat positiv getestet wurde, kämpften Emily Shum und Eva Zhou, die Miteigentümer, mit der Verwirrung und Verschiebung der Bundesrichtlinien in Bezug auf Isolationszeiten. Sie beschlossen, von dem Mitarbeiter zu verlangen, dass er einen negativen Test vorweist, bevor er zurückkommt. „Wir sind immer noch sehr vorsichtig“, sagte Frau Shum.

Ein besonders besorgniserregender Wirtschaftsindikator ist der Arbeitsmarkt der Stadt, der der landesweiten Erholung durchweg hinterherhinkt. New York City hatte im Dezember laut einem Stellenbericht, der letzte Woche veröffentlicht wurde, eine Arbeitslosenquote von 8,8 Prozent, verglichen mit 3,9 Prozent landesweit.

Es wird nicht erwartet, dass New York City alle während der Pandemie verlorenen Arbeitsplätze bis Ende 2025 wiedererlangt, prognostizierte das Haushaltsamt, während die nationale Wirtschaft in diesem Jahr voraussichtlich die Beschäftigung vor der Pandemie übertreffen wird.

Im Vergleich zu anderen Großstädten besteht ein überproportionaler Anteil der Erwerbstätigen in New York City aus Niedriglohnjobs, die auf Tourismus und volle Bürogebäude angewiesen sind.

„Das Risiko besteht darin, eine dauerhaftere Polarisierung der Gesellschaft zwischen den Besitzenden und den Besitzlosen zu haben“, sagte James Parrott, Ökonom beim Center for New York City Affairs. „Wir hatten vorher schon eine Kluft zwischen ihnen, aber je länger das dauert, desto größer wird sie. Es hat ernsthafte Auswirkungen auf die Lebensqualität in New York City.“

Die Kluft könnte mit der jüngsten Erholung des Wohnimmobilienmarktes größer werden, was die Besorgnis über die Erschwinglichkeit der Stadt verstärkt hat.

Während die Mietpreise in den ersten Monaten der Pandemie gesunken sind, haben sie laut der Auflistungsseite StreetEasy jetzt das Niveau vor der Pandemie in Stadtteilen wie dem Financial District in Manhattan und der Innenstadt von Brooklyn überschritten, wo viele Angestellte aus der Ferne gearbeitet haben. Die mittlere Miete in SoHo, wo die Mieten im vergangenen Jahr am stärksten gestiegen sind, beträgt jetzt 6.002 US-Dollar.

Laut der Maklerfirma Douglas Elliman wurden in der zweiten Hälfte des Jahres 2021 in Manhattan mehr Wohnungen verkauft als jemals zuvor in den letzten drei Jahrzehnten, angetrieben von der Nachfrage nach Luxusgebäuden. In Brooklyn beträgt der durchschnittliche Verkaufspreis fast 1,2 Millionen US-Dollar, eine Steigerung von 21 Prozent gegenüber vor der Pandemie.

„Steigende Mieten bedeuten, dass die Menschen zurück in die Stadt ziehen, mehr Steuereinnahmen, mehr Arbeitsplätze“, sagte Nancy Wu, Chefökonomin bei StreetEasy. Aber, fügte sie hinzu, „es wird es für einen Mieter noch schwieriger machen, eine bezahlbare Wohnung zu finden.“

Der Omicron-Anstieg hat die finanzielle Unsicherheit für Arbeiter wie Erik Owusu, der zu Beginn der Pandemie von seinem Job als Bankettorganisator im Crowne Plaza Times Square Hotel nach Hause geschickt wurde, nur noch verstärkt.

Letzten Monat wurde er trotz der Befürchtungen, sich mit dem Virus zu infizieren, Uber-Fahrer. Er hofft, dass bis zum Frühjahr genügend Touristen zurückkehren, damit das Crowne Plaza wieder öffnen und ihn zurückrufen kann.

„Diese Pandemie hat alle Pläne wirklich durcheinander gebracht“, sagte Herr Owusu.

Mitte Dezember waren 74 Prozent der verfügbaren Hotelzimmer der Stadt belegt. Laut STR, einem Branchenforschungsunternehmen, brach dieser Wert in der zweiten Januarwoche auf etwa 40 Prozent ein.

Der Fußgängerverkehr an den drei großen Flughäfen, die New York City bedienen, kehrte ebenfalls seine Gewinne um. Im November fertigten die Flughäfen mehr als neun Millionen Passagiere ab, was einem Rückgang von etwa 15 Prozent gegenüber dem Niveau vor der Pandemie entspricht.

Aber in der ersten Januarwoche ging die Zahl der Passagiere nach Angaben der Hafenbehörde von New York und New Jersey gegenüber der gleichen Woche im Jahr 2019 um etwa 34 Prozent zurück.

Auch wenn internationale Touristen in großer Zahl zurückkehren, prognostizieren Ökonomen einen dauerhaften Rückgang der Geschäftsreisen.

Gabriele Marinello, die in London lebt und eine Plattform betreibt, die wissenschaftliche Forschung veröffentlicht, flog nach New York, sobald die Reisebeschränkungen im November aufgehoben wurden, in der Hoffnung, Geldgeber und potenzielle Kunden persönlich zu treffen. Er reiste mit drei seiner Mitarbeiter an und buchte einen dreimonatigen Aufenthalt bei einem Airbnb in Brooklyn.

Aber als Omicron durch die Stadt raste, wurden die meisten seiner Meetings zu Zoom-Anrufen.

„Ich schätze persönliche Treffen“, sagte Herr Marinello. „Es ist ein bisschen bedauerlich, dass dies die Zeiten sind, in denen wir leben.“

In seinen ersten Tagen im Amt hat Bürgermeister Eric Adams Unternehmen wiederholt aufgefordert, ihre Mitarbeiter ins Büro zurückzurufen, und vorgeschlagen, dass Unternehmen mit drei Tagen pro Woche beginnen und langsam auf fünf Tage erhöhen sollten.

„Es ist Zeit, wieder an die Arbeit zu gehen“, sagte Mr. Adams diesen Monat in einem Interview mit CNBC.

Laut Kastle Systems, einer Sicherheitsfirma, die das Durchziehen von Zugangskarten in Bürogebäuden verfolgt, gingen Mitte Januar 22 Prozent der Mitarbeiter im Raum New York City in ihre Büros – ein Rückgang gegenüber dem Höchststand von 37 Prozent im letzten Jahr Anfang Dezember.

Sogar Finanzunternehmen wie Goldman Sachs, die bei der Rückkehr ins Büro zu den aggressivsten gehörten, sagten während der Omicron-Welle, dass Mitarbeiter bis Februar von zu Hause aus arbeiten könnten.

Sicherheitsbedenken haben das Zögern der Mitarbeiter verstärkt, ins Büro zurückzukehren, sagen Unternehmensleiter. Nach einer Reihe gewalttätiger Angriffe in diesem Monat, einschließlich des Todes einer Frau, die am Times Square in eine entgegenkommende U-Bahn gestoßen wurde, enthüllte Mr. Adams einen ehrgeizigen Plan für die öffentliche Sicherheit, einschließlich der Forderung nach Änderungen der Kautionsgesetze des Staates.

Die Zukunft von Bürogebäuden, die den größten Beitrag zur Grundsteuerbemessungsgrundlage der Stadt leisten, ist besonders ungewiss. Obwohl die Bürovermietungsaktivitäten in den letzten Monaten des Jahres 2021 zugenommen haben, sind die Leerstandsquoten weiter gestiegen und lagen zum Jahresende bei 20,4 Prozent, fast doppelt so hoch wie vor der Pandemie, so das Immobilienunternehmen Cushman & Wakefield.

In der Gegend um das Grand Central Terminal stehen 30 Prozent der Einzelhandelsflächen im Erdgeschoss entweder leer oder sind noch geschlossen, so die Grand Central Partnership, eine Gruppe, die die Geschäfte der Gegend fördert.

Noch vor wenigen Monaten dachte San Cheng, sein All-you-can-eat-Fischrestaurant Crab House in Midtown Manhattan habe die schlimmsten Tage der Pandemie endlich überstanden.

Der Anstieg der Delta-Variante war abgeklungen, und die täglichen Fälle waren auf einige der niedrigsten Ebenen der Pandemie gesunken. Büroangestellte füllten wieder Midtown, und es wurde erwartet, dass Besucher aus Übersee zurückkehren würden.

Mit diesem Optimismus beschloss Herr Cheng Ende September, das Crab House zu erweitern und einen Essbereich im Freien zu errichten, hauptsächlich um Gäste unterzubringen, die nicht geimpft waren und denen es verboten war, drinnen zu essen. Aber die Struktur wurde nur ein paar Mal benutzt, bevor kaltes Wetter und die Omicron-Variante die Gäste abschreckte.

Schon jetzt werden mehr als 60 Prozent der Reservierungen im Crab House an einem durchschnittlichen Tag storniert, sagte Herr Cheng.

Trotz allem bleibt er hoffnungsvoll, dass sein Geschäft Bestand haben wird.

„Wir haben immer noch ein gutes Gefühl für unsere Zukunft“, sagte er. „Sonst schaffen wir es nicht, weißt du?“

Lananh Nguyen beigetragene Berichterstattung.

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