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Ob Sie es glauben oder nicht, das Videotelefon ist heute 50 Jahre alt

Der Bürgermeister von Pittsburgh, Peter Flaherty, bei der ersten öffentlichen Demonstration des Picturephone am 30. Juni 1970. AT & T Archives & History Center

“Hier sehen Sie sich an”, sagte der Bürgermeister von Pittsburgh, Pete Flaherty, und starrte auf das winzige Gesicht von John Harper, dem Vorsitzenden von Alcoa, auf einem kleinen Schwarz-Weiß-Display mit niedriger Auflösung auf dem Schreibtisch vor ihm.

Das Datum war der 30. Juni 1970. Anlass war die erste öffentliche Demonstration von Bell Labs und dem Picturephone-System von AT & T, die in einem chintzy Wohnzimmer im Auditorium des Bell Telephone HQ in Pittsburgh stattfand. Lange bevor Zoom, Skype, FaceTime und Google Hangout alltäglich wurden, sollte diese vielbeachtete Veranstaltung den Beginn eines Netzwerks von Zwei-Wege-Bildtelefonen signalisieren, das sich zuerst über Pittsburgh, dann über die USA und schließlich über die Welt erstrecken sollte . Das Picturephone von AT & T war im Wesentlichen eine Kombination aus Telefon und Fernseher. AT & T, das schätzungsweise 500 Millionen US-Dollar für das Unternehmen ausgab, prognostizierte, dass es bis 1975 in 25 Städten in ganz Amerika 50.000 solcher Picturephones geben würde. Bis 1980 prognostizierten sie, dass 1 Million Einheiten verkauft werden würden.

Genau so ist es nicht gekommen.

Kommerziell gesehen war das Picturephone ein Flop. Es war zu teuer und kostete eine monatliche Gebühr von fast 1.000 US-Dollar für den Zugang zur Technologie und eine zusätzliche Gebühr pro Nutzungsminute. Kunden machten sich Sorgen darüber, wie sie auf dem Bildschirm des anderen Benutzers angezeigt würden. Es gibt kein Eitelkeitsbild-in-Bild-Fenster, in dem sie sich während des Anrufs sehen können. Es war auch unhandlich. Um zu arbeiten, hat das Picturephone mehrere Telefonleitungen gleichzeitig verbunden, um eine ausreichende Bandbreite für die Übertragung der erforderlichen analogen Audio- und Video-Signale zu erhalten.

Bis 1972 wurden in Pittsburgh nur eine Handvoll Sets verkauft. Als AT & T im Jahr danach die CEOs wechselte, stand das Schreiben an der Wand und das Projekt wurde brutal abgebrochen.

Eine Maschine, die ihrer Zeit voraus ist

Ein halbes Jahrhundert nach der ursprünglichen öffentlichen Demonstration des ersten kommerziellen Picturephones durch AT & T kann man mit Sicherheit sagen, dass die Idee bestätigt wurde. Wie der Apple Newton oder General Magic, zwei der bemerkenswertesten Versuche des Silicon Valley, ein mobiles Gerät in den neunziger Jahren zu bauen, wissen wir jetzt, dass AT & T die richtige Geschichte erzählt hat. Sie machten es nur Jahre bevor die Leute zuhörten.

„[The Picturephone] war seiner Zeit so weit voraus “, sagte Chris Harrison, Direktor der Future Interfaces Group an der Carnegie Mellon University, die zwei der überlebenden Picturephones in ihren Universitätsarchiven aufbewahrt, gegenüber Digital Trends. „Nachdem diese Maschinen geöffnet wurden, um Fotos vom Innenraum zu machen, war sie absolut vollgepackt [with cutting-edge technology for 1970]. Das Industriedesign war einfach unglaublich. Es war eine schöne Maschine. Es muss in diesem Moment so futuristisch gewesen sein. Es sieht aus wie etwas direkt aus Die Jetsons. ”

Zu Harrisons bevorzugten Details des AT & T Picturephone gehört eine Desktop-Freigabefunktion, mit der Benutzer ihre wörtlichen Desktops freigeben konnten (denken Sie daran, dass dies eine Zeit war, bevor grafische Benutzeroberflächen uns metaphorische Desktops zum Arbeiten gaben). Wenn Sie einen kleinen Spiegel über die Kamera des Geräts drehen, können Sie der Person am anderen Ende des wechselseitigen Gesprächs ein Objekt auf Ihrem Schreibtisch zeigen. “Sie könnten ein Stück Papier in der Ansicht haben und darauf schreiben, und die andere Person würde das in Echtzeit sehen”, sagte Harrison. “Sie haben das wirklich als Geschäftsinstrument angesehen.”

Richard Gilman zeigt, wie grafische Informationen oder Computerdaten am 30. Juni 1970 über Picturephone übertragen werden können. AT & T Archives & History Center

Um den heutigen 50. Jahrestag der ursprünglichen Picturephone-Demonstration zu feiern, sprach Michael Morris, Vorsitzender des Board of Directors von Alcoa, heute per Zoom-Anruf mit dem derzeitigen Bürgermeister von Pittsburgh, William Peduto. Bevor das Coronavirus auftrat, sagte Harrison, dass Morris und Peduto die ursprünglichen Picturephones verwenden sollten, die jetzt für die aktuelle Videoanrufsoftware modifiziert wurden. Pläne wurden jedoch von COVID-19 in Unordnung gebracht, und die Nachstellung war mehr symbolisch als alles andere.

Eine lange Geschichte des Scheiterns vor seinem Erfolg

Videoanrufe schienen für die längste Zeit der ultimative Science-Fiction-Traum zu sein. Das Versagen von AT & T mit dem Picturephone schien diesen Punkt einfach nach Hause zu bringen. Wäre das Konzept nicht so aufregend gewesen, wäre es zweifellos genau dort im Jahrzehnt von Disco und Watergate gestorben.

“Der Videoanruf war diese Technologie, die immer auf dem Höhepunkt einer breiten Akzeptanz stand, aber nie ganz dort ankam”, sagte Andrew Meade McGee, CLIR-Postdoktorand für Wissenschafts- und Computergeschichte an der Carnegie Mellon University, gegenüber Digital Trends. „Das war eine futuristische Technologie [always appeared to be] gleich um die Ecke.”

Das Picturephone war nicht das erste Mal, dass Forscher versuchten, Videoanrufe Wirklichkeit werden zu lassen. Praktisch seit dem Moment, als Alexander Graham Bell das Telefon 1876 patentierte, wurde ein ähnliches Anrufsystem untersucht, das sowohl auf Bildern als auch auf Sprache basiert. Der französische Science-Fiction-Autor Louis Figuier behauptete, Bell arbeite an einem sogenannten „Telefononoskop“, das Ton und Bild in Echtzeit kombiniert. Ein 1879er Cartoon von George du Maurier, der in der Schlag Almanack, scherzhaft dargestellt ein ähnliches Gerät, angeblich von dem amerikanischen Erfinder Thomas Edison erstellt. Sammelkarten, die unter dem Namen “Im Jahr 2000” hergestellt und auf der Pariser Ausstellung 1900 als Souvenirs verkauft wurden, stellten sich “Correspondance Cinema-Phono-Telegraphique” vor.

Die Idee tauchte aus dem gleichen Grund, aus dem sie Ingenieure in ihren Bann zog, in fiktiven Werken auf. Eine Geschichte von Jules Verne aus dem Jahr 1889, „Im Jahr 2889“, beschreibt, wie Menschen der Zukunft über ein „Telehot“ kommunizieren. “Die Übertragung von Sprache ist eine alte Geschichte”, schrieb er. “Die Übertragung von Bildern mittels empfindlicher Spiegel, die durch Drähte verbunden sind, ist eine Sache von gestern.” Der erste Bildschirmauftritt von Videoanrufen könnte Fritz Langs Science-Fiction-Meisterwerk von 1927 sein Metropole – obwohl es noch lange nicht das letzte Mal war, dass es auf dem Bildschirm dargestellt wurde. (Stanley Kubricks 1968 2001: Eine Weltraum-Odyssee ist ein bemerkenswertes Beispiel.)

Es gab auch verschiedene Prototypen, obwohl ihnen die zugrunde liegende Infrastruktur des Picturephone-Anrufs von 1970 fehlte. Auf der Weltausstellung 1964 wurde ein Bell Labs-Prototyp gezeigt, zusammen mit zukünftigen Wundern wie der IBM System / 360-Serie von Computer-Mainframes, Handschrifterkennungstechnologie, maschineller Übersetzung und Architektenmodellen der kommenden Twin Towers des World Trade Centers. Kurz darauf erstellte Bell Labs öffentliche Prototyp-Picturephone-Stände in New York, Chicago und Washington, DC. Damit konnten die Leute drei Minuten lang in den USA für satte 27 US-Dollar telefonieren. Aus irgendeinem Grund haben Münztelefone, die für 180 Sekunden Gespräch das moderne Äquivalent von 223 US-Dollar kosten, nie angefangen.

Selbst nach dem Ausfall des Picturephone in den 1970er Jahren gab AT & T die Idee einer kommerziellen Reihe von Videoanrufgeräten nicht ganz auf. 1992 wurde es erneut mit dem Vollfarben-Videotelefon 2500 mit 10 Bildern pro Sekunde versucht. Dieses Mal wurden sowohl Video als auch Audio über eine Telefonleitung übertragen, obwohl diese Komprimierung zu einer schlechten Bild- und Tonqualität führte. Im folgenden Jahr wurden 500 US-Dollar vom Preis von 1.499 US-Dollar abgezogen und 1995 das Handtuch geworfen.

Videoanrufe sind heute überall

Angesichts unserer derzeitigen Abhängigkeit von Videoanrufen scheint diese Geschichte des Scheiterns überraschend. Noch in den frühen 2000er Jahren war nicht klar, dass Videoanrufe jemals zum Mainstream werden würden. Eine Veröffentlichung aus dem Jahr 2004, die in der Zeitschrift Technological Forecasting and Social Change veröffentlicht wurde, trug den Titel „Über die anhaltende schwache Nachfrage – die Geschichte des Videotelefons“. Es bot das Bildtelefon als Fallstudie in Technologie an, die sich wiederholt nicht durchsetzte. Einige von den Autoren abgeleitete Lehren beinhalten: “Nicht jede neue Technologie führt zu einem erstaunlichen Markterfolg”, “nur weil die Presse dies sagt, heißt das nicht” und “technologische Konvergenz ist keine Gewissheit”.

Heute wissen wir natürlich anders. Nur ein paar Jahre nach Veröffentlichung dieses Dokuments wurden Skype-Videoanrufe unter Windows gestartet. Es dauerte nicht lange, bis jeder Desktop-Computer und Laptop mit einer integrierten Webcam ausgeliefert wurde. Dann kamen Smartphones und Tablets mit nach vorne gerichteten Kameras, allgegenwärtigem Breitband und dem Aufkommen von Diensten wie FaceTime, Google Hangouts und Zoom.

Christopher Harrison / CMU

Während der Kerntraum derselbe bleibt wie in den 1970er Jahren (und im Übrigen in den 1870er Jahren), hat sich die Technologie weiter wiederholt. In Apples iOS 13 wurden beispielsweise AR-Tricks verwendet, um die Augenlinie bei FaceTime-Anrufen zu „korrigieren“. Dies bedeutet, dass Benutzer nicht mehr zwischen dem Blick auf die Person (und dem Blick außerhalb des Bildschirms) oder auf ihre Kamera (und dem Blick auf die Kamera) wählen müssen schau auf die andere Person, aber nicht auf den Bildschirm). Solche geringfügigen Änderungen tragen dazu bei, dass Videoanrufe noch intensiver werden und Sie sich jeden Tag mit einer lebenden Person unterhalten.

Und doch hat sich die Ironie der Ironie und des Videoanrufs vielleicht so normalisiert, dass wir es nicht mehr als besonders speziell betrachten.

“Wir sind jetzt in diesem Moment, in dem das Fenster, in dem dies eine spektakuläre, futuristische Technologie war, schnell zu einer Art weltlicher Allgegenwart komprimiert wurde”, sagte McGee. „Jetzt ist es nur ein weiteres Dienstprogramm. Es ist eine wesentliche Handlung, die Routine ist, also hat sie etwas von dieser Aura der Größe verloren. “ Aber selbst in diesem Fall erhalten Sie von Zeit zu Zeit jemanden in einem Zoom-Anruf oder Video-Chat, der diesen Witz darüber macht, dass dies die Zukunft ist. Ich spreche mit Ihnen im Bild, Tausende von Meilen entfernt. ‘”

Die Ingenieure von Bell Labs und AT & T verdienen vielleicht einen nachträglichen Klaps auf den Rücken. Und vielleicht lernen wir alle eine wertvolle Lektion über das Abschreiben der heutigen Flops. Sie wissen nie, was ein halbes Jahrhundert Fortschritt bringen wird!

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