Passen Sie Tyrannosaurus Rex Jugendliche und ihre Wachstumsspuren auf

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Ein ausgewachsener T. Rex war wahrscheinlich der furchterregendste Anblick der Kreidezeit: Er war zwei Stockwerke hoch, hatte die Länge eines Stadtbusses und prahlte mit Kiefern, die die Knochen eines Triceratops zerquetschen konnten.

Aber wie bei den Teenagern vieler Spezies inspirierte der jugendliche T. Rex ihre eigene Form des Terrors. Schnell und leicht konnten sie Beute fangen, was ihre Eltern nicht konnten. Der T. rex war "im Grunde genommen von Anfang an König seiner Umwelt", sagte Holly Woodward, Professorin für Anatomie und Paläontologie am Oklahoma State University Center for Health Sciences.

In einem Artikel, der am Mittwoch in Science Advances veröffentlicht wurde, verwendeten Dr. Woodward und ihre Kollegen Knochenproben von jugendlichen T. Rexes, um Licht in die Jahre zu bringen, bevor die Dinosaurier erwachsen wurden. Ihre Ergebnisse deuten darauf hin, dass mit variablen Wachstumsraten jugendliche Tyrannosaurier die Landschaft genauso effektiv terrorisieren konnten wie ihre erwachsenen Kollegen.

Das Team trug auch dazu bei, die Argumentation einer Seite in einer langjährigen Debatte über den Tyrannosaurus-Stammbaum voranzutreiben, der Paläontologen seit Jahrzehnten spaltet. Während einige Forscher argumentierten, dass kleine Tyrannosaurusreste, die im Fossilienbestand gefunden wurden, eine getrennte Art waren, gaben Dr. Woodward und Company an, dass ihre Beweise enthüllen, dass diese kleinen Tyrannosaurier wahrscheinlich nicht ausgewachsen waren.

Knochengewebe besteht aus kleinen Bündeln von Kollagenfasern. Anhand der Organisation dieser Bündel können Sie erkennen, wie schnell der Knochen gewachsen ist. Wenn sie ordentlich übereinandergelegt sind, wie ein Stapel von Stämmen, bedeutet dies, dass das Wachstum langsam und gleichmäßig verlief. Wenn sie willkürlich sind, bedeutet dies ein schnelleres Wachstum.

Bei den beiden Tyrannosauriern sehen die Fasern "wie Tonabnehmer aus", sagte Dr. Woodward. "Jane und Petey wuchsen ziemlich schnell, bis sie starben."

Die Forscher untersuchten dann die zyklischen Wachstumsmerkmale der Knochen. Dies sind die tierischen Äquivalente von Baumringen – sie bilden sich in Perioden langsamen Wachstums und zeichnen auf diese Weise den Lauf der Jahre auf. (Zum Beispiel die zyklischen Wachstumsspuren in den Knochen von Spitzbergen korrespondieren mit polaren Wintern, wenn das Nahrungsangebot am niedrigsten ist.)

Bei der Zählung dieser Wachstumsmerkmale stellten die Forscher fest, dass Jane im Alter von etwa 13 Jahren starb, während Petey etwa 15 Jahre alt war. Experten gingen davon aus, dass T. rexes etwa 20 Jahre alt geworden war und bis zu 30 Jahre alt geworden sein könnte.

Die Markierungen geben auch an, wie viel jeder Dinosaurier in einem bestimmten Jahr gewachsen ist. Für Jane und Petey sind einige der Ringe sehr eng beieinander und kennzeichnen ein Jahr mit minimalem Wachstum. Andere sind viel weiter voneinander entfernt, was auf eine rasche Veränderung hinweist.

Während Experten Morphologie verwendet haben, um sowohl für als auch gegen die Existenz von Nanotyrannus zu argumentieren, zeigen diese internen Beweise schlüssiger, dass Jane und Petey keine erwachsenen Exemplare einer kleineren Tyrannosaurier-Spezies sind. Stattdessen handelte es sich um "Sub-Erwachsene mit hohen Wachstumsraten", was bedeutet, dass es sich höchstwahrscheinlich um jugendliche T. Rexes handelte, sagte Thomas Carr, Associate Professor für Biologie am Carthage College in Kenosha, Wisconsin, der Jane zuvor studiert hatte, es aber war nicht an dieser Forschung beteiligt.

Sie geben uns auch eine bessere Vorstellung davon, wie dieser eine Fleischfresser die Landschaft dominieren konnte. Der ungleichmäßige Abstand der Wachstumsringe lässt darauf schließen, dass junge T. rexes auf die Menge der verfügbaren Ressourcen reagierten, schnell wuchsen, wenn es reichlich Futter gab, und das Wachstum insgesamt aufhielten, wenn die Zeiten knapp waren.

Auf diese Weise könnte T. rexes viele verschiedene Größen haben und „im Alter eine unterschiedliche Rolle im Ökosystem spielen“, sagte Lawrence M. Witmer, Professor für Anatomie und Paläontologie am Heritage College der Osteopathischen Medizin der Ohio University, der dies auch nicht tat an der Studie beteiligt.

T. Rex Babys könnten junge Pflanzenfresser und andere kleine Kreaturen essen. Jugendliche wie Jane und Petey haben mittelgroße Beute gefangen. Und Erwachsene verzehrten sich an erwachsenen Pflanzenfressern.

"Dieser Einblick in das Familienleben von T. rex ist wirklich aufregend", sagte Dr. Witmer, beruhigt und sicher 66 Millionen Jahre später.

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