Pepper Rodgers passte nie in die Form eines Fußballtrainers und versuchte es nicht. Das machte ihn großartig.

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Als Rodgers am Donnerstag im Alter von 88 Jahren an den Folgen eines Sturzes in seinem Haus in Reston starb, verlor der Fußball einen freien Geist und einen Innovator, der die Karriere von Quarterback Bobby Douglas mitgestaltete, unter anderem John Riggins und Reggie White andere und die Trainerkarrieren von Steve Spurrier, Terry Donahue, John Cooper und anderen.

Rodgers passte nie in die Form des stereotypen Fußballtrainers und machte sich nicht die Mühe, es zu versuchen. Er war kein allwissender Autokrat mit hochgezogener Paranoia. Und er sah Reporter nicht als Gegner an. Er gehörte zu den ersten Trainern, die Fernsehkameras an der Seitenlinie und Journalistinnen in der Umkleidekabine unterstützten. Was die Spieler angeht, so setzte er alle Personen ein, die notwendig waren, um ihr Bestes zu geben – zu gleichen Teilen Cheerleader, Alchemist, Komiker und Evangelist.

Bei einem Spiel an der Seitenlinie während seines Stints als Trainer der USFL Memphis Showboats brüllte Rodgers mit voller Stimme gegen seinen Kader: „Wir werden dieses Spiel irgendwie gewinnen!“ Ich weiß nicht wie! Aber irgendwie machen wir das! „

Er war auch ein geschickter Matchmaker, der das erreichte, was Daniel Snyder allein nicht konnte: Er lockte Spurrier, den er beim Gewinn der Heisman Trophy in Florida half und später seiner aufstrebenden Trainerkarriere Auftrieb gab, 2002 in die NFL, um die Führung zu übernehmen Washington Redskins.

Spurriers Profifußball-Amtszeit endete zwei Spielzeiten später mit einem Rekord von 12 bis 20. Rodgers, den Snyder 2001 zum Vizepräsidenten der Redskins für Fußballoperationen ernannt hatte, reiste bald darauf ab.

Aber sein Kalender blieb voll. Mit seiner Frau Janet Lake Livingston, einer Malerin, deren Aufbrausen zu seiner passte, war Rodgers ein begeisterter Tennisspieler, spielte gerne Golf und wurde häufig an Universitäten im ganzen Land ausgezeichnet, zuletzt in die Eröffnungsklasse der Sugar Bowl Hall of Fame von 2018 aufgenommen.

Ich traf Rodgers 1990, als ich über das Derby des Expansionsteams der NFL berichtete, das letztendlich auf Baltimore hinauslief. Charlotte; Jacksonville, Fla.; Memphis; und St. Louis wetteifern um zwei Teams. Rodgers war der Frontmann für das Angebot in Memphis, unterstützt von Fred Smith, CEO von Federal Express. Für Reporter, die über den jahrelangen Prozess berichteten, war es ein mühsamer und notwendiger Teil der Arbeit, die Treffen der NFL-Besitzer in Hotellobbys abzustecken. Aber es gab nie eine langweilige Absteckung, als Rodgers in der Halle arbeitete.

Drei Jahrzehnte später ist jede Erinnerung mit einem Lachen verbunden, wie zum Beispiel der Zeit, als Rodgers witzelte, dass Jacksonville kein NFL-Team verdient habe, weil niemand jemals einen Song über Jacksonville geschrieben habe.

Der geborene Performer Rodgers war in den 1930er Jahren ein 5-jähriger Star bei der Kiddie Revue im alten Fox Theatre in Atlanta. Er tanzte und sang in seinem winzigen Anzug und Zylinder, als das Land aus der Weltwirtschaftskrise hervorging.

Als Stipendiat bei Georgia Tech führte er das Ramblin-Wrack 1952 zu einer ungeschlagenen Saison. Er warf einen Touchdown-Pass und schoss ein Field Goal bei einem 24: 7-Sieg von Sugar Bowl gegen Mississippi. Im nächsten Jahr wurde er zum Sugar Bowl MVP ernannt und warf drei Touchdown-Pässe in West Virginia, um seine College-Karriere zu beenden.

Er wurde 1954 in der 25. Runde der NFL von den Baltimore Colts eingezogen und entschied sich stattdessen, sein Studium zu beenden und sich bei der Luftwaffe anzumelden, um F-105-Jets zu fliegen. Dann kamen Assistenz-Coaching-Stationen bei der Air Force; Florida, wo er Spurriers Quarterback-Trainer war; und UCLA. Kansas gab ihm seinen ersten Job als Cheftrainer, und die UCLA rief nicht lange nach der Big Eight-Co-Meisterschaft von Jayhawks und dem Auftritt von Orange Bowl an, um die Saison 1968 zu beenden.

Rodgers ‚Wishbone-Offensive und seine weit offene Persönlichkeit spielten in Westwood eine gute Rolle. Rodgers sprach seine Bruins vor einem Spiel gegen Stanford an und sagte: „Männer, der Rest Ihres Lebens wird der Stanford-Mann den besten Job haben, das meiste Geld verdienen und die schönsten Frauen heiraten. Dies ist deine letzte Chance, ihn auf den Arsch zu schlagen! “

Während er an der Westküste war, umwarb Rodgers einen Hollywoodstar, indem er Livingston, eine ehemalige Schauspielerin, heiratete und einen anderen in UCLA-Quarterback Mark Harmon betreute. Aber er hatte keinen Sinn für Täuschung oder Pomp, fuhr 1974 für seinen ersten Tag als Trainer von Georgia Tech auf einer Harley und trug eine neue Dauerwelle.

Obwohl ein natürlicher Schnitt, war selbstironischer Humor seine Stärke. In einem Interview mit der Los Angeles Times aus dem Jahr 2018 über seine Trainerleistungen sagte Rodgers: „Ich habe alles bewiesen, was ein Mann im Coaching beweisen kann. Ich habe bewiesen, dass ich mit guten Spielern gewinnen kann. [and] Ich habe bewiesen, dass ich mit schlechten nicht umgehen kann. „

Von Kindheit an nannte Rodgers seine Eltern beim Vornamen Franklin und Louise. Später bestand er darauf, dass seine Enkelkinder dasselbe taten und ihn Pfeffer nannten. Für Generationen von Fußballspielern und Trainerassistenten war er Trainer Pepper – oder „Peppah“, wie er es aussprach.

Er hatte eine Rolodex von Fußballgrößen zur Hand und überprüfte oft seine ehemaligen Spieler und Trainerkollegen. Er checkte auch bei Reportern ein. Immer wenn ich in einer langen Geschichte festgefahren war und Schwierigkeiten hatte, fertig zu werden, klingelte mein Handy irgendwann.

„Fräulein Liz … “Würde er anfangen. „Ich habe deine nicht gesehen byline in letzter Zeit!“

Ich war mir nie ganz sicher, ob er dachte, ich sei gefeuert worden oder schwer krank geworden. Aber ich vermute, es war nur der Trainer in Coach Peppah, der mir auf seine Weise sagte, ich solle von der Bank aufstehen und anfangen zu schreiben.

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