Rechenzentren bewältigen die Dublin-Pause von EirGrid

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Kurz vor Weihnachten begann der Betreiber des irischen Stromnetzes – EirGrid – damit, die Rechenzentrumsbetreiber darüber zu informieren bis mindestens 2028 keine Verbindungen zu neuen Einrichtungen im Raum Dublin bereitstellen würde.

Diejenigen, die sich Sorgen um den CO2-Fußabdruck des irischen Rechenzentrumssektors machen, mögen die Nachricht begrüßt haben, aber obwohl die Entscheidung auf ihrem Energieverbrauch beruhte, hatte sie nicht viel mit der Umwelt zu tun.

Rechenzentren machen derzeit etwa 11 % des irischen Stromverbrauchs aus. Der Stromnetzbetreiber EirGrid prognostizierte zuvor, dass dies bis Ende dieses Jahrzehnts auf 23-30 % steigen könnte, aber die Bewerbungen, die seit dieser Vorhersage eingegangen sind, deuten darauf hin, dass dies letztendlich der Fall sein könnte eine konservative Schätzung.

Und was auch immer die tatsächliche Zahl sein mag, eine weitere Herausforderung ist die Tatsache, dass die überwiegende Mehrheit der in Irland betriebenen Rechenzentren – ebenso wie die geplanten – in oder um Dublin angesiedelt sind. Das übt einen unverhältnismäßigen Druck auf nur einen Teil des Netzwerks aus.

Vor diesem Hintergrund hat EirGrid seine Entscheidung Ende letzten Jahres getroffen.

Die Entscheidung wirkt sich nicht auf Zentren aus, in denen Anschlussvereinbarungen bestehen – was bedeutet, dass laufende, aber noch nicht abgeschlossene Projekte fortgesetzt werden können. Aber für andere wirkt die Entscheidung von EirGrid effektiv als regionales Verbot für die nächsten sechs Jahre.

Das markiert einen bedeutenden Politikwechsel – und einen, den viele in der Branche scheinbar übersehen haben.

Dazu gehören auch andere Teile des Staates.

Halbstaatliches Gefecht

Am Tag nachdem die Entscheidung von EirGrid zum ersten Mal in der Sunday Business Post veröffentlicht wurde, kontaktierte Martin Shanahan, CEO von IDA Ireland, seinen EirGrid-Kollegen Mark Foley, um Bedenken hinsichtlich der Richtlinie zu äußern.

Er verließ dieses Gespräch mit dem Eindruck, dass EirGrid tatsächlich von Fall zu Fall neue Anträge für Rechenzentren in Dublin prüfen würde – ein offensichtlicher Rückschritt von ihrem effektiven Verbot.

Nachfolgende Berichte sprachen von einer EirGrid-Kehrwende – sehr zur Erleichterung der Industrie – aber diese Atempause erwies sich als nur von kurzer Dauer. Zu Beginn dieses Jahres bekräftigte EirGrid, dass neue Rechenzentren in Dublin tatsächlich bis 2028 auf eine Verbindung warten müssten, was bedeutet, dass es keine Aufweichung in seiner Haltung gibt.

Es ist nicht klar, was zu dem Missverständnis zwischen Martin Shanahan und Mark Foley geführt hat – aber Quellen in beiden Halbstaaten stehen zu ihrer gemeldeten Interpretation des Gesprächs.

Klar ist, dass das „Werden sie/werden sie nicht“-Element der Geschichte nur zu der Verwirrung und Frustration beigetragen hat, die von denjenigen empfunden wird, die im Rechenzentrumsbereich arbeiten.

Ein geschockter Sektor

Rechenzentrumsbetreiber sagen, dass die Entscheidung von EirGrid ein Blitz aus heiterem Himmel war. Verärgert sind die Unternehmen auch darüber, dass auf die seit längerem prognostizierten Engpässe nicht besser vorbereitet wurde.

Und noch im Dezember hatten sie den Netzbetreiber als Wachstumsförderer ihrer Branche gesehen.

Am 1. Dezember nahm Mark Foley an einer Veranstaltung der Rechenzentrums-Lobbygruppe Host in Irland teil, bei der er sich positiv über das Engagement des Sektors für EirGrid äußerte, das versuchte, eine angemessene Energieversorgung für alle Benutzer im Land sicherzustellen.

Als Teil davon sagte Herr Foley auch, dass Rechenzentren hier weiter wachsen könnten, wenn die Energieerzeugung Teil ihrer Pläne sei – und in diesem Detail liegt die derzeitige Sackgasse.

Ende November hat die Commission for Regulation of Utilities (CRU) veröffentlichte seinen Bericht über Rechenzentren, das den Systembetreibern – nämlich EirGrid und ESB Networks – Anweisungen zum Umgang mit neuen Verbindungsanfragen gab.

Es ging zwar nicht so weit, ein Anschlussverbot vorzuschlagen – stellte aber vier Kriterien dar, die Netzbetreiber bei der Entscheidung über einen Antrag berücksichtigen sollten.

Zunächst wurden die Betreiber angewiesen, den Standort des vorgeschlagenen Rechenzentrumsbewerbers zu berücksichtigen und ob er sich „innerhalb einer eingeschränkten oder nicht eingeschränkten Region“ des Netzes befindet. Betreiber sollten auch die Fähigkeit eines Zentrums berücksichtigen, seinen Netzbedarf zu reduzieren, wenn er dazu aufgefordert wird, beispielsweise während einer Zeit mit übermäßigem Druck auf das System. Auch die Fähigkeit eines Zentrums zur eigenen Energieerzeugung, die es für den eigenen Betrieb nutzen oder sogar ins Netz einspeisen könnte, muss berücksichtigt werden.

Rechenzentrumsbetreiber glaubten, dass diese abschließende Überlegung ihr Wachstum in rasantem Tempo fortsetzen würde.

Die Erzeugung vor Ort ist ein normaler Bestandteil des Rechenzentrumsmodells, da sie den Einrichtungen ein Backup gibt, falls es plötzlich ein Problem mit ihrer Netzverbindung geben sollte.

Allerdings sind diese im Allgemeinen auch recht begrenzt – viele Zentren verlassen sich für ihre Stromredundanz auf Dieselgeneratoren oder vielleicht kleine Solar- oder Windkraftanlagen. Das ermöglicht eine vorübergehende Entlastung des Netzes – kann aber zu Problemen führen, wenn eine Einschränkung Tage oder Wochen andauert.

Unabhängig davon sah EirGrid die Richtung der CRU zum Standort des Rechenzentrums und die entsprechenden Einschränkungen als diejenige an, die seine Haltung gegenüber Dublin diktieren würde.

Das Stromnetz im Großraum Dublin steht bereits unter Druck, was durch Verzögerungen noch verschärft wurde Nord-Süd-Verbindungsleitung und Probleme mit der Menge der Stromerzeugung in der Region.

Hinzu kommen die acht Rechenzentren, die derzeit in der Region gebaut werden. Und mit der Genehmigung der Planung für weitere 30 Zentren in der Region und sieben weiteren beantragten Baugenehmigungen sah der Netzbetreiber eine Grenze erreicht.

Die Industrie hat auch nicht ganz recht, wenn sie sagt, dass EirGrid nie einen Hinweis darauf gegeben hat, dass sie ein solches Moratorium erwägt.

Ein Vorschlag von EirGrid in seiner Konsultation für seine Politik „Shaping Our Electricity Future“ hätte es zur Regierungspolitik gemacht, stark nachgefragte Benutzer – wie Rechenzentren – in der Nähe von Städten im Süden und Westen des Landes unterzubringen; näher an sauberen Energieerzeugern wie Windparks.

Obwohl es am Ende ist abgeschlossenes Dokument verwies auf das Potenzial, Anreize für diese Art der Abkehr von der Ostküste zu schaffen, anstatt sie zu erzwingen.

Habe Server, werde reisen

Theoretisch gibt es wenig Grund, warum ein Rechenzentrum in Dublin gebaut werden muss, im Gegensatz zu jedem anderen Teil des Landes. Die Hauptanforderungen (neben einer zuverlässigen Energieversorgung) sind Industrieflächen und Zugang zu Hochgeschwindigkeitsglasfaser – beides nicht ausschließlich an der Ostküste.

Da sie nach dem Bau nicht viele Mitarbeiter beschäftigen, sind sie auch weniger an große Bevölkerungszentren gebunden als andere Arten von Technologieinvestitionen.

Trotzdem befinden sich im Großraum Dublin 65 der 70 Rechenzentren, die derzeit im Land in Betrieb sind – und viele dieser Betreiber sind möglicherweise jetzt mit dieser Region verbunden.

Das liegt daran, dass Entfernungen zwischen Einrichtungen die Datenübertragung verlangsamen können – und sogar Millisekunden können für große Unternehmen von Bedeutung sein, die jede Sekunde Terabytes an Informationen übertragen. Unternehmen mit bestehenden Zentren ziehen es vielleicht auch vor, auf der anderen Seite der Insel Einrichtungen zu erweitern, anstatt völlig neue Einrichtungen zu bauen – aber das ist ohne die Zustimmung von EirGrid nicht möglich.

Klarheit gesucht

Dies hat in Industrie- und Regierungskreisen Befürchtungen geweckt, dass die Entscheidung von EirGrid dazu führen könnte, dass Investitionen in andere Länder fließen.

Zumindest besteht die Sorge, dass Irlands Ruf als zuverlässiger und berechenbarer Standort für diese Art von Investitionen untergraben wird.

Zumindest im Moment gibt es keine Anzeichen dafür, dass Rechenzentrumsbetreiber bereit sind, ihre irischen Wachstumspläne aufzugeben, aber es wird noch einige Zeit dauern, bis ihre Haltung gegenüber einer „Anywhere But Dublin“-Politik bekannt wird.

In der Zwischenzeit hält die Branche Rat, während sie weitere Klarheit über die jetzt geltenden Regeln und Beschränkungen erhält.

EirGrid hält derzeit Treffen mit wichtigen Akteuren ab, bei denen versucht wird, alle Fragen zu klären, die sich möglicherweise aus seiner Entscheidung ergeben haben. Dazu gehört die Ungewissheit darüber, wo in den nächsten sechs Jahren die Entwicklung von Rechenzentren möglich sein wird.

Es gibt eindeutig eine Appetit in anderen Teilen des Landes auf die Entwicklung von Rechenzentren – die Frage ist nun, ob das mit den Bedürfnissen der Industrie vereinbar ist.

Es gibt auch einige, die noch hoffen, dass ein Rowback vereinbart werden kann – oder sogar durch irgendeine Form von Regierungsintervention herbeigeführt werden kann.

Aber selbst wenn dies nicht der Fall ist, mit derzeit acht Rechenzentren im Bau und 37 weiteren in verschiedenen Planungsstadien ist Dublins Wachstum nicht zum Erliegen gekommen.

Und wenn in sechs Jahren wieder neue Verbindungen möglich sind, wird es am Ende vielleicht gar keine oder nur eine geringe Aktivitätsflaute geben.

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