SEC verhängt Geldstrafe von 100 Millionen US-Dollar gegen Ernst & Young wegen Betrugs durch Wirtschaftsprüfer

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Hunderte Wirtschaftsprüfer des Wirtschaftsprüfungsriesen Ernst & Young haben bei Ethiktests betrogen, die sie absolvieren mussten, um ihre Berufslizenzen zu erhalten oder aufrechtzuerhalten, und das Unternehmen hat Bundesbehörden, die die Angelegenheit untersuchen, Beweise für das Fehlverhalten vorenthalten, so die Securities and Exchange Commission.

Als Reaktion darauf verhängt die SEC eine Geldstrafe von 100 Millionen US-Dollar gegen das Unternehmen, die höchste, die jemals gegen eine Wirtschaftsprüfungsgesellschaft, die Agentur, verhängt wurde angekündigt Dienstag.

„Diese Aktion beinhaltet Vertrauensbrüche von Gatekeepern innerhalb des Gatekeepers, der mit der Prüfung vieler öffentlicher Unternehmen unseres Landes betraut ist“, sagte Gurbir Grewal, SEC-Durchsetzungsdirektor, in einer Erklärung. „Es ist einfach empörend, dass genau die Profis, die dafür verantwortlich sind, Kundenbetrug aufzudecken, ausgerechnet bei Ethikprüfungen geschummelt haben.“

In einer Erklärung gab Ernst & Young die Vorwürfe der SEC zu und sagte, dass es die Strafe der Agentur einhält.

„Wir haben in der Vergangenheit wiederholt und konsequent Schritte unternommen, um unsere Kultur der Compliance, Ethik und Integrität zu stärken“, sagte Suzanne Bouhia, eine Sprecherin des Unternehmens, in einer E-Mail. „Wir werden weiterhin umfangreiche Maßnahmen ergreifen, einschließlich Disziplinarmaßnahmen, Schulungen, Überwachung und Kommunikation, die unser Engagement in Zukunft weiter stärken werden.“

Die Agentur gefunden dass ab 2017 49 Berufstätige von Ernst & Young Antworten auf Ethikprüfungen austauschten oder erhielten, die sie bestehen mussten, um als zertifizierte Wirtschaftsprüfer zugelassen zu werden. Hunderte weitere betrogen bei Kursen, die sie belegen mussten, um ihr Ansehen bei staatlichen Aufsichtsbehörden zu wahren, während andere, die selbst nicht teilnahmen, dazu beitrugen, das Verhalten zu erleichtern, sagte die SEC.

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Die Leiter der Firma vertuschten die Aktivität dann und meldeten sie nicht der SEC, nachdem die Agentur Ernst & Young nach eingegangenen Beschwerden gefragt hatte und das Unternehmen eine interne Untersuchung eingeleitet hatte, die das Fehlverhalten bestätigte, so die SEC. Die rekordverdächtige Strafe – doppelt so viel wie die 50-Millionen-Dollar-Rechnung, die mit KPMG konkurriert bezahlte die Agentur im Jahr 2019 über seinen Betrugsskandal – spiegelt zum Teil die Schwere der Entscheidung der Firma wider, bei der Untersuchung nicht zu kooperieren, sagte ein SEC-Beamter gegenüber Reportern.

In seiner Erklärung sagte Grewal, es sei „ebenso schockierend, dass Ernst & Young unsere Untersuchung dieses Fehlverhaltens behindert hat. Diese Aktion sollte als klare Botschaft dienen, dass die SEC keine Integritätsfehler durch unabhängige Prüfer tolerieren wird, die das leichtere Unrecht dem schwereren Recht vorziehen.“

Über die Strafe hinaus zwingt die SEC Ernst & Young, zwei unabhängige Berater einzustellen, einen, um die Ethik- und Integritätsrichtlinien des Unternehmens zu überprüfen, und den anderen, um das Versäumnis zu untersuchen, seine eigenen Ergebnisse offenzulegen.

Die Episode ist nicht das erste Mal, dass Wirtschaftsprüfer von Ernst & Young beim Schummeln erwischt wurden. Von 2012 bis 2015 ergab eine interne Unternehmensuntersuchung, dass über 200 Firmenangestellte einen Softwarefehler in der Testplattform des Unternehmens ausgenutzt haben, um bei Prüfungen zu schummeln, sagte die SEC.

Damals ergriff das Unternehmen Disziplinarmaßnahmen gegen diese Mitarbeiter und warnte seine Belegschaft davor, solche Abkürzungen zu nehmen. „Unsere Reaktion auf dieses inakzeptable Verhalten in der Vergangenheit war gründlich, umfassend und effektiv“, sagte Bouhia.

Sie sagte, die neuen Anforderungen, die die SEC dem Unternehmen auferlegt, „werden die Schritte verstärken, die wir in den Jahren seit diesen Situationen bereits unternommen haben“.

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Ernst & Young ist die drittgrößte Wirtschaftsprüfungsgesellschaft der Welt und meldete im letzten Geschäftsjahr, das im Juni 2021 endete, einen weltweiten Umsatz von 40 Milliarden US-Dollar.

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