CHris Hughton war selten versucht, seine Hand zu übertreiben, und als er Ende Dezember mit einer kleinen Ansammlung von Journalisten sprach, bemühte er sich, sicherzustellen, dass niemand anders sich selbst überholte. Brighton hatte Everton zu Recht mit 1: 0 besiegt und 11 Punkte Vorsprung auf die Abstiegszone, ein Sieg von der oberen Hälfte entfernt, aber sein Manager fühlte sich vorsichtig. "Wir sind auf einem Niveau, auf dem wir es uns nicht leisten können, nach oben zu schauen", sagte er. „Es wäre schön, irgendwann anders zu denken, aber in unserem weiteren Verlauf denke ich, dass wir das noch tun müssen [look at it] dieser Weg."

Das Problem für Hughton war, dass seine Zahlmeister weniger geneigt waren. Am Sonntagnachmittag, bevor er das Match gegen Manchester City überwachte, hatte es Gemurmel gegeben, dass sein Kopf auf dem Block sein könnte, und obwohl der Zeitpunkt von Brightons Ankündigung zügig war, war die Tatsache, dass er entlassen wurde, kein Schock. Die bemerkenswerten Leistungen gegen Arsenal und Tottenham in den letzten Wochen sowie die knappe Niederlage gegen City im FA Cup-Halbfinale konnten nicht verbergen, dass ihre Form nach der Überwindung von Marco Silvas Mannschaft größtenteils entsetzlich war. Brighton war mit der Nase getaucht, und obwohl niemand von ihnen verlangt hatte, dass sie die Scheinwerfer bedrohen, gab es ein wachsendes Gefühl, dass Hughtons natürlicher Konservatismus sie zurückhielt.

Der Vorsitzende von Brighton, Tony Bloom, erklärte seine Entscheidung mit drei Siegen aus den letzten 23 Top-Spielen, die zwei Punkte Vorsprung auf den Absteiger Cardiff brachten. Er bezog sich aber auch auf „die Aufführungen in dieser Zeit“, und es war ein deutlicher Hinweis darauf, wo die größten Probleme lagen.

Brightons torloses Unentschieden bei Wolves im letzten Monat war für sich genommen ein ordentliches Ergebnis und wurde angesichts der Bedeutung für den mittlerweile angespannten Kampf gegen den Drop von deren Unterstützung als solches gelobt. Aber die Hohnreden der Heimfans – "Wie siehst du dir das jede Woche an?", War derjenige, der auffiel – erzählten eine Geschichte. Aus Fairnessgründen war eine solch mürrische Nachhutaktion, bei der Brighton keinen Schuss aufs Tor schoss, nicht repräsentativ für Hughtons viereinhalbjährige Amtszeit. Der Ansatz wurde jedoch als notwendig erachtet, da Brighton in den letzten fünf Spielen kein Tor erzielt hatte und in den Auswärtsspielen gegen Southampton, Bournemouth und Cardiff acht Gegentore ohne Gegentor kassierte. Ihr Angriff war schlichtweg zum Erliegen gekommen, und es gab kaum Anzeichen dafür, dass Hughton ihn wiederbeleben konnte.

Es gab Vorschläge, dass Trainingsübungen die Verteidigung in dem Maße priorisierten, in dem sich die Angreifer von Brighton entfremdet fühlten. In der Saison 2017/18, als sie zum ersten Mal in der Premier League waren, nachdem Hughton sie von der Meisterschaft geführt hatte, war ihre beste Offensivarbeit eher auf den Gegenangriff mit Flügelspielern zurückzuführen – normalerweise zwei von Anthony Knockaert, Solly March und José Izquierdo – die Munition lieferten für Glenn Murray. Sie verzeichneten einen Ballbesitz von durchschnittlich 42,8%, der jedoch dieses Mal auf 41,4% zurückging, während die Anzahl ihrer Schüsse, abgeschlossenen Pässe und Pässe im letzten Drittel ebenfalls sank. Tatsächlich hatten sie in dieser Saison weniger Versuche als alle anderen außer Burnley und belegten aufgrund der erwarteten Tore den 18. Platz. Brighton hatte sich nicht weiterentwickelt; Die Chancen standen einfach nicht gut und für einen Sportwetten-Experten wie Bloom war es ein unhaltbarer Trend.

Wer Hughton ersetzt, wird voraussichtlich eine Mannschaft bilden, die Spiele – zumindest gegen die von ihnen wahrgenommenen Gleichen – kontrollieren und die Angriffsressourcen von Brighton neu konfigurieren kann. Versuche, die Frontlinie aufzufrischen, haben nicht funktioniert. Die Rekordunterzeichnung, Alireza Jahanbakhsh, wurde früher in der Saison durch eine Verletzung behindert und muss noch ein Tor erzielen. Florin Andone hat nicht genug getan, um den 35-jährigen Murray zu verdrängen. und ein kurzes Aufblitzen in der Zwischensaison von Jürgen Locadia, einem ansonsten äußerst enttäuschenden Auftritt des PSV Eindhoven im Januar 2018, war nur von kurzer Dauer. Zusammen kosten die drei 36 Millionen Pfund, und Brighton, dessen Budget das drittniedrigste der Division war, ist nicht in der Lage, solche Summen auf die leichte Schulter zu nehmen.

Die quälende Sorge unter den Anhängern, von denen viele annahmen, dass es Zeit für Hughton war, abzureisen, während er ihn ausnahmsweise in Ehren hielt, wird sein, dass der Verein sich zu einer Weggabelung gezwungen hat. Für jeden Southampton, dessen Ersetzung von Nigel Adkins durch Maurico Pochettino im Jahr 2013 Aufsehen erregte, sich jedoch als transformativ erwies, gibt es das Ikarus-ähnliche Beispiel für den ungeduldigen, umstrittenen Fulham dieser Saison. Es ist auch nicht einfach, einen proaktiveren Stil durchzusetzen, wenn die ersten sechs Spieler routinemäßig mit dem Staubsauger über den Ball streichen.

Brighton möchte jedoch nicht wie Manchester City oder sogar Brendan Rodgers 'Leicester sein. Sie hoffen, dass ein ausdrucksstärkerer Ausblick ihre Zukunft auf höchstem Niveau unterstützen wird, und es ist einfach bedauerlich, dass Hughton, ein durchaus anständiger Mann und ein guter Manager, jetzt zu einem Kollateralschaden wird. Im Februar berief Brighton den ehemaligen technischen Direktor des FA, Dan Ashworth, in eine ähnliche Position. "Meine Aufgabe ist es, den Manager der ersten Mannschaft so lange wie möglich in einem Job zu halten", sagte er zu der Zeit. Drei Monate später fragt man sich, ob er von Hughton oder seinem Nachfolger sprach.

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