Mallory Pugh feiert nach einem Treffer gegen die mexikanische Keeperin Cecilia Santiago. (Toni L. Sandys / Die Washington Post)

HARRISON, N.J. – Vor und nach dem Abschiedsspiel der US-amerikanischen Frauenfußballnationalmannschaft am Sonntag verwandelte die Pyrotechnik einen bildschönen Blick in die Red Bull Arena für kurze Zeit in einen verschwommenen Blick.

Und jedes Mal, wenn der Rauch aufstieg, wurde eine klare Perspektive der bestplatzierten Amerikaner sichtbar.

Sie werden als Favoriten nach Frankreich reisen, um die Frauen-Weltmeisterschaft zu gewinnen. Keine großen Favoriten wie in der Vergangenheit, bevor sich der Rest der Welt dem Spiel der Frauen zuwandte. Trotzdem Spitzenreiter.

In ihrem letzten Test vor Beginn des Turniers am 7. Juni haben die Vereinigten Staaten ihre Kräfte gebeugt, stießen auf hartnäckige Hindernisse, die ihre Entschlossenheit in den kommenden Wochen auf die Probe stellen werden, und erzielten zwei späte Tore, um sich mit 3: 0 von Mexiko zurückzuziehen.

"Es ist Spielzeit", sagte Stürmer Carli Lloyd. "Wir freuen uns darauf."

Spät im Spiel riefen die Fans hinter dem Nordende: „Wir wollen den Pokal!“ Und ahmten den Refrain nach, der in den Stanley Cup-hungrigen Hockey-Arenen Nordamerikas zu hören war.

In 90 Minuten, als eine fast ausverkaufte Menge von 26.332 Zuschauern ihre Zustimmung sprengte, zeigten die Amerikaner viele Gründe, warum sie die Fahne des Favoriten nach Übersee tragen werden, um zum ersten Mal seit drei Jahrzehnten außergewöhnlichen Erfolgs aufeinanderfolgende Welttrophäen zu gewinnen.

Auf die Frage, ob die Amerikaner sich für das zu schlagende Team halten, sagte Coach Jill Ellis: „Müssen. . . . Es gibt viele gute Teams, und das ist uns allen bewusst, aber wir möchten das Team sein, das es zu schlagen gilt. Das ist unser Ansatz. Ich glaube nicht, dass Sie in 10 Jahren jemals einen Unterschied zu diesem Team sehen werden, wenn es darum geht, wie sich dieses Programm zu diesem Zeitpunkt entwickelt hat. "

Das Ergebnis des Sonntagsspiels, das letzte von acht Spielen in Folge, stand nie in Frage, wurde aber erst in den letzten 15 Minuten zur Ruhe gesetzt.

Tobin Heath traf früh, und Mallory Pugh (Washington Spirit) und Christen Press erzielten spät ein Tor. Wie überall übertreffende US-Feinde errichtete Mexiko Straßensperren und zwang die Amerikaner, Probleme zu lösen. So wird es in den ersten beiden Gruppenspielen gegen Thailand und Chile und vielleicht auch in anderen Spielen des einmonatigen Wettbewerbs sein.

Am Sonntag gab es viele Möglichkeiten, und die Amerikaner hätten es besser machen sollen. Sie können mit solchen Defiziten gegen geringere Gegner durchkommen, aber in der Ko-Phase der Weltmeisterschaft könnte es sie kosten. Ellis schien nicht besorgt zu sein.

"Es ist noch viel auf dem Tisch", sagte sie, "aber diese Gruppe schafft viel und sie sind sehr mächtig, und mit der Zeit können wir Teams zermürben."

Mit einer Ausnahme bot Ellis eine Vorschau auf die Startaufstellung am 11. Juni gegen Thailand in Reims an. Lindsey Horan, die angreifende Nabe, wurde herausgehalten, um ihre Arbeitsbelastung in Richtung des Turniers zu handhaben. (Sie war unter fünf Auswechselspieler zur Halbzeit.)

Ansonsten haben sich die Amerikaner mit der Ausrichtung auf vier Verteidiger, drei Mittelfeldspieler und drei Stürmer abgefunden, die vor zwei Jahren nach fehlerhaften Experimenten stattfand.

Für diejenigen, die seit der Meisterschaft 2015 in Kanada nicht mehr genau aufgepasst haben, ist Julie Ertz jetzt eine defensive Mittelfeldspielerin anstelle eines Innenverteidigers. Abby Dahlkemper, 26, hat Ertz 'Rolle in der Abwehr übernommen.

Crystal Dunn, ein offensiver Star in der National Women’s Soccer League, ist Linksverteidiger. Die 24-jährige Spirit's Rose Lavelle ist ein Starter im Mittelfeld. Alyssa Naeher, 31, ungetestet in großen Turnieren, ist die Nachfolgerin von Hope Solo im Tor.

Lloyd, 36, und Pugh, 21, sind Super-U-Boote.

Die Amerikaner haben auch die Fähigkeit zur Veränderung. In der zweiten Hälfte wurde Heath, eine Stürmerin, eine Linke und Ertz kehrte zu ihren Wurzeln zurück. Ellis 'Fülle an Optionen ermöglichte eine neue Front des Helden Lloyd, Press (48 internationale Tore) und des aufstrebenden Pugh.

Die Amerikaner gingen in der 11. Minute in Führung, als Heath den schlechten Pass von Torhüterin Cecilia Santiago abfing, mit Verteidiger Rebeca Bernal spielte und einen 15-Yard-Schuss hinterlegte.

Mexiko, das an einem sonnenintensiven Tag nur schwarz war, verfügte nicht über die nötigen Fähigkeiten und das nötige Tempo, um mithalten zu können. Dies hätte ein harter Test für die Mexikaner vor der WM sein müssen, aber überraschenderweise konnten sie sich nicht qualifizieren. Selten wagten sich die Mexikaner in die US-Hälfte.

Santiago machte mit drei sensationellen Paraden in den letzten 10 Minuten der Hälfte wieder gut. Durch die Torlinienfreigabe eines Verteidigers für Lloyd's Angebot zu Beginn der zweiten Runde blieb die Ein-Tor-Marge erhalten.

Die Amerikaner machten sich dann keine Sorgen mehr. Lloyd griff die linke Flanke an und ging hinein, bevor er zu Pugh ging und zum nahen Pfosten rannte. Eine umkämpfte Berührung aus nächster Nähe drückte den Ball über die Schwelle. Mit der Zeit setzte Press den Ball ordentlich oben auf den Kasten und peitschte einen linken Fuß in die untere rechte Ecke.

Und so sind die Amerikaner nach Jahren des Aufbaus, der Einführung neuer Spieler und der Förderung der Gleichberechtigung des Frauenfußballs auf dem Weg nach Europa, um einen weiteren Pokal zu holen.

"Erwartungen sind immer gleich", sagte Stürmerin Megan Rapinoe. "Wir wollen alles gewinnen."

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