Das heftige Weltraumrennen zwischen den USA und der Sowjetunion hatte Peking hinter sich gelassen, das seinen ersten bemannten Weltraumflug 2003 startete, mehr als 40 Jahre nach dem Erfolg der NASA.

Aber in den letzten Jahrzehnten, als China reicher und mächtiger geworden ist, hat sich sein Weltraumprogramm beschleunigt.

Mit Milliarden von Dollar an staatlichen Investitionen hat Peking Weltraumlabors und Satelliten in die Umlaufbahn befördert und sogar als erstes Land einen unbemannten Rover auf die andere Seite des Mondes geschickt.

Private chinesische Unternehmen investieren ebenfalls in Weltraumforschung und -technologie. Der erste erfolgreiche private Raketenstart des Landes findet im Mai 2018 statt.

Noch größere Ambitionen zeichnen sich ab – Peking arbeitet daran, Astronauten zum Mond und schließlich zum Mars zu schicken.

"China ist einfach größer als alle anderen – sie haben mehr Menschen, sie haben mehr Ingenieure, sie haben mehr Wissenschaftler", sagte Blaine Curcio, Gründer des in Hongkong ansässigen Raumfahrtforschungsunternehmens Orbital Gateway Consulting.

"Die Implikation ist, dass sie, wenn sie immer besser werden, wahrscheinlich irgendwann die Führungsmacht werden. Es ist nur eine Frage der Zeit."

"Wir werden auch Satelliten machen"

Zu Beginn des Weltraumrennens in den späten 1950er Jahren erklärte der Gründer der Kommunistischen Partei, Mao Zedong: "Wir werden auch Satelliten bauen."

Es dauerte etwas mehr als 10 Jahre, bis China am 24. April 1970, auf dem Höhepunkt des Chaos der Kulturrevolution, seinen ersten Satelliten, Dongfanghong-1 – The East is Red 1 – startete.

Als die wissenschaftliche Forschung in dieser zerstörerischen Phase litt, stellte Ministerpräsident Zhou Enlai das Weltraumprogramm laut der staatlichen Nachrichtenagentur Xinhua unter den Arm der militärischen Führung, um es zu schützen.

Unterstützt von den Wirtschaftsreformen der 1980er Jahre entwickelte sich Chinas Weltraumprogramm bis zum Start der ersten bemannten Mission im Jahr 2003 ruhig. Seitdem hat China sechs Besatzungen in den Weltraum geschickt und zwei Weltraumlabors in die Erdumlaufbahn gebracht.

Am 8. Dezember hebt eine Long March 3B-Rakete von Xichang in Chinas südwestlicher Provinz Sichuan ab.
Das zweite Weltraumlabor Tiangong 2 – oder Heavenly Palace 2 – sollte am Freitag in einem kontrollierten Abbruch auf die Erde zurückkehren, nachdem es bereits seine geplante Lebensdauer von 2 Jahren überschritten hatte.
Während seiner Betriebszeit leitete er 14 Projekte und ein Team von Astronauten, die an Chinas längstem, 33-tägigen Projekt teilgenommen haben bemannte Weltraummission.
China war 2013 nach den USA und Russland das einzige Drittland, das eine erfolgreiche Mondlandung durchführte, als der Yutu 1-Rover auf der Mondoberfläche auflief.
Sie haben es dieses Jahr besser gemacht, als Yutu 2 auf der anderen Seite des Mondes landete. Ein Erfolg, den der NASA – Administrator Jim Bridenstine als "eine Premiere für die Menschheit und" lobte eine beeindruckende Leistung. "

Der Hauptzweck des Yutu 2-Rovers war die Erforschung eines Gebiets, das zuvor von der Menschheit unberührt war, und die Beantwortung von Fragen, beispielsweise, ob die Pole des Mondes Wasser oder andere Ressourcen haben.

In einer Erklärung der chinesischen Raumfahrtbehörde hieß es, die Landung habe "ein neues Kapitel in der Erforschung des Mondes durch die Menschheit aufgeschlagen".

Es zeigte auch, wie weit die chinesische Raumfahrttechnologie gekommen war.

Milliarden-Dollar-Tech-Rennen

Es gibt keine offiziellen Zahlen zu Chinas Investitionen in die Weltraumforschung, aber das Beratungsunternehmen Euroconsult schätzt, dass es sich für 2019 auf etwa 5,8 Milliarden US-Dollar (40 Millionen Yuan) beläuft.

Dies ist nur etwa ein Viertel des von der NASA Space Agency in den USA angeforderten Budgets von 22,6 Milliarden US-Dollar Für 2020. Trotz der Finanzierungslücke sind Chinas Ambitionen nicht geringer als die des amerikanischen Konkurrenten.
Der Weltraum wurde von der chinesischen Regierung im 13. Fünfjahresplan als Forschungsschwerpunkt herausgestellt, insbesondere für Erkundungen des Weltraums und Raumschiffe im Orbit.
China plant, im nächsten Jahr einen Rover zur Erkundung des Mars zu schicken
Laut chinesischen staatlichen Medien strebt die Regierung den Aufbau zusätzlicher Forschungskapazitäten durch neue Satelliten und Labors sowie die Unterzeichnung von Weltraumerkundungsabkommen mit Partnern wie Pakistan an.
Der Architekt des chinesischen Monderkundungsprogramms, Wu Weiren, sagte im März, dass die chinesische Regierung 2020 eine Mars-Sonde starten werde. Peking plant auch, bis 2022 eine permanente Raumstation zu errichten.
Es gibt sogar vorläufige Pläne, das zweite Land der Welt zu werden, um eine Person auf die Oberfläche des Mondes zu bringen, möglicherweise in den 2030er Jahren.

Das mag ehrgeizig erscheinen, aber der Weltraumberater Curcio sagte, dass China bei seinen Weltraumplänen auf dem richtigen Weg sei. "Wenn Sie sich anschauen, was sie vor 10 Jahren sagten … sie haben diese Ziele ziemlich getroffen", sagte er.

Es ist nicht nur die Regierung, die am Weltraumrennen teilnimmt.

Inspiriert von US-amerikanischen Pionieren wie Elon Musks SpaceX zählt die chinesische Raumfahrtindustrie mittlerweile mehr als 60 Unternehmen. OneSpace startete 2018 als erstes privates Unternehmen in China eine Rakete – die 9 Meter hohe OS-X-Rakete, die von einer Basis im Nordwesten Chinas aus startete – nach nur dreijährigem Betrieb.

"In China gibt es jetzt so guten Boden", sagte Mao Chao, President von OneSpace. "Die Menschen sind positiv und begeistert von der Luft- und Raumfahrt, und die Regierung unterstützt und leitet uns … China wird die US-Luft- und Raumfahrt mit Sicherheit einholen und übertreffen."

China ist nicht der Einzige, der versucht, sein Weltraumprogramm rasch voranzutreiben. Japans Raumfahrtbehörde hat im Rahmen der Erforschung der Entstehung des Sonnensystems erfolgreich Rover auf dem Asteroiden Ryugu gelandet, während Indien kurz davor steht, als viertes Land einen Rover auf dem Mond zu landen.
Aber es sind nur die USA und China, die aktiv versuchen, eine Person in naher Zukunft auf den Mond zu bringen, in Anlehnung an die Rivalität zwischen Moskau und Washington im Kalten Krieg. US-Präsident Donald Trump hat die NASA aufgefordert, bis 2024 eine weitere Mondlandung durchzuführen.

Curcio sagte, dass das chinesische Weltraumprogramm seiner Einschätzung nach in technologischer Hinsicht vielleicht nur 10 bis 15 Jahre hinter den USA zurückgeblieben sei.

"Sie haben ziemlich schnell aufgeholt", sagte er.

James Griffiths von CNN hat zu diesem Artikel beigetragen.

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