Home Technik Die Raumsonde der NASA rast in Richtung historischer Vorbeiflug des neuen Jahres

Die Raumsonde der NASA rast in Richtung historischer Vorbeiflug des neuen Jahres

Die NASA ist am Neujahrstag wieder dabei, Geschichte zu schreiben

Ein NASA-Raumschiff rast in Richtung eines historischen Neujahrs-Vorbeiflugs des entferntesten Planetenobjekts, das jemals untersucht wurde, einem gefrorenen Relikt des frühen Sonnensystems, genannt Ultima Thule.


Das unbemannte Raumschiff New Horizons, vier Milliarden Meilen (6.4 Milliarden Kilometer) entfernt, wird am 1. Januar um 12:33 Uhr (0533 GMT) in einer Entfernung von nur 3.500 Kilometern von Ultima Thule vorbeiziehen.

Das ist mehr als dreimal so weit, als New Horizons 2015 zu Pluto kam, als es vom Zwergplaneten getroffen wurde.

Was ist nun dieses seltsame Objekt, das nach einer mythischen, weit nördlich gelegenen Insel in der mittelalterlichen Literatur benannt wurde und eine eigene Rockhymne hat, die vom Queen-Gitarristen Brian May gespielt wird?

"Dies ist wirklich das primitivste Objekt, dem ein Raumfahrzeug jemals begegnet ist", sagte Hal Weaver, Projektwissenschaftler am Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

Relativ klein, wissen Wissenschaftler die genaue Größe nicht genau.

Sie glauben jedoch, dass es ungefähr 100 Mal kleiner ist als Pluto, der einen Durchmesser von fast 1.500 Meilen (2.414 Kilometer) hat.

Ultima Thule befindet sich auch in einem eiskalten Raum, was darauf hindeutet, dass es gut erhalten bleibt.

"Wirklich, es ist ein Überbleibsel aus der Entstehung des Sonnensystems", sagte Weaver.

"Attic" des Sonnensystems

Ultima Thule (ausgesprochen TOO-Lee) liegt im Kuipergürtel, einer riesigen kosmischen Scheibe, die von den Tagen der ersten Planetenbildung übrig geblieben ist.

Astronomen nennen es manchmal "Dachboden" des Sonnensystems.

Wissenschaftler hatten nicht einmal gewusst, dass der Kuipergürtel vor den 1990er Jahren existierte.

Der Kuipergürtel beginnt etwa drei Milliarden Kilometer (4,8 Milliarden Kilometer) hinter der Sonne, vorbei an der Umlaufbahn von Neptun, dem am weitesten von der Sonne entfernten Planeten.

"Es wimmelt buchstäblich mit Milliarden von Kometen, Millionen von Objekten wie Ultima, die als Planetesimale bezeichnet werden, den Bausteinen, aus denen sich Planeten bildeten, und einem winzigen Objekt – einer Handvoll Zwergplaneten, die wie Kontinent so groß sind wie Pluto", sagte Alan Stern, Chefermittler bei New Horizons.

"Es ist für uns in der Planetenwissenschaft wichtig, weil diese Region des Sonnensystems, die so weit von der Sonne entfernt ist, die ursprünglichen Bedingungen vor viereinhalb Milliarden Jahren bewahrt", fügte Stern hinzu.

"Wenn wir also an Ultima vorbeifliegen, werden wir in der Lage sein zu sehen, wie die Dinge am Anfang waren."

Highspeed, enge Begegnung

Die New Horizons-Sonde rast mit 51.000 Kilometer pro Stunde durch den Weltraum und ist fast eine Million Kilometer pro Tag unterwegs.

In diesem Tempo könnte das Raumfahrzeug sofort zerstört werden, wenn es auf ein Stück Reis fällt, das so klein wie ein Reispellet ist.

"Wir wollen das nicht", sagte Stern.

Wenn New Horizon diesen Vorbeiflug überlebt, wird er dies tun, während er hunderte von Bildern von Ultima Thule aufnimmt, in der Hoffnung, seine Form und Geologie zum ersten Mal zu enthüllen.

New Horizons schickte 2015 atemberaubende Bilder von Pluto – einschließlich einer nie zuvor gesehenen Herzform auf der Oberfläche – zurück.

"Diesmal werden wir versuchen, Ultima mit der dreifachen Auflösung, die wir für Pluto hatten, so genau wie möglich abzubilden", sagte Stern.

Aber der Vorbeiflug erfordert eine äußerst präzise Navigation. Viel präziser als je zuvor. Wir könnten es bekommen und wir könnten es auch nicht “, fügte Stern hinzu.

Antworten zu kommen?

Ultima Thule wurde erstmals 2014 vom Hubble-Weltraumteleskop entdeckt.

Wissenschaftler haben im Jahr 2017 herausgefunden, dass Ultima Thule nicht kugelförmig ist, sondern möglicherweise eine längliche Form hat. Es können sogar zwei Objekte sein.

Es projiziert nicht das wiederholte, pulsierende Licht, das Wissenschaftler von einem rotierenden kosmischen Objekt erwarten und rätselhafte Fragen aufwerfen.

Könnte es von kosmischem Staub umgeben sein? Umhüllt von vielen kleinen Monden? Sind Sie so ausgerichtet, dass der Mast dem sich nähernden Raumschiff zugewandt ist?

Die NASA hofft, dass der Vorbeiflug die Antworten aufdecken wird.

Die ersten Bilder werden am Abend des 1. Januar erwartet, die Veröffentlichung ist für den 2. Januar geplant.

Weitere Aufnahmen mit höherer Auflösung sollten folgen.

Obwohl aus dieser Entfernung keine Livebilder möglich sind, plant die NASA, während des Vorbeiflugs online zu übertragen. Dazu gehören ein animiertes Video und Musik des Queen-Gitarristen Brian May, der ein Studium der Astrophysik absolviert hat und ein musikalisches Tribut veröffentlicht.

"Ich wurde von der Idee inspiriert, dass dies die entfernteste ist, die die Hand of Man jemals erreicht hat", sagte May.

Und Stern hofft, dass dies nicht das Ende von New Horizons sein wird, das 2006 auf den Markt kam und von Plutonium angetrieben wird.

"Wir hoffen, ein weiteres KPO (Kuiper Belt Object) jagen zu können und in den 2020er Jahren einen noch weiter entfernten Vorbeiflug zu machen", sagte Stern.


Weitere entdecken:
Die Raumsonde New Horizons nimmt den ultimativen Kurs von Ultima Thule

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