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Fernes Sonnenobservatorium bleibt nach mysteriöser Evakuierung geschlossen Wissenschaft

Das Richard B. Dunn Sonnenteleskop, das Herzstück des Sunspot Solar Observatory in New Mexico, ist seit dem 6. September geschlossen, und niemand hat gesagt warum.

Efrain Padro / Alamy Stock Foto

Von Adam Mann

Niemand ist sich ziemlich sicher, was im Sonnenflecken-Sonnenobservatorium in New Mexico vor sich geht, das am 6. September aufgrund von Berichten einer FBI-Sonde schnell und mysteriös evakuiert wurde und bleibt geschlossen. Der Leiter der Bergbaustadt, der Verband der Universitäten für Astronomieforschung (AURA), hat heute eine Erklärung veröffentlicht, in der es heißt, die Beobachtungsstelle werde "aufgrund eines anhaltenden Sicherheitsrisikos bis auf weiteres geschlossen bleiben".

Nach der Schließung sagte Otero County Sheriff Benny House der Alamogordo tägliche Nachrichten: "Das FBI war da oben. Was ihr Zweck war, wird niemand sagen. "Angestellte der Einrichtung sind ebenfalls im Dunkeln. "Wir haben absolut keine Ahnung, was vor sich geht", sagt Alisdair Davey, ein Data Center Wissenschaftler am National Solar Observatory (NSO). "Wie in wirklich nichts, was an sich schon komisch ist." Nachrichten, die bei der FBI-Außenstelle in Albuquerque hinterlassen wurden, wurden nicht zurückgegeben.

AURA verwaltet die Website für NSO, eine von der National Science Foundation finanzierte Gruppe. Die New Mexico State Universität (NMSU) in Las Cruces leitet das Konsortium, einschließlich NSO und anderen Universitäten, das das Dunn-Sonnenteleskop der Sternwarte betreibt, das routinemäßige Beobachtungen der Sonne durch Wissenschaftler auf der ganzen Welt durchführt.

Alle Gebäude auf dem Gelände wurden stillgelegt und die rund zwölf Mitarbeiter wurden nach Hause geschickt, sagt James McAteer, Sunspot-Direktor und NMSU-Astronom in Las Cruces. Er sagt, dass Abschaltungsereignisse nicht ungewöhnlich sind, weil abgelegene Berghütten aufgrund von Abwasserlecks, Stromleitungen oder Schneestürmen geschlossen werden können. Aber das Apache Point Observatory, das etwas tiefer auf demselben Berg liegt, bleibt offen.

Der US-amerikanische Postdienst (USPS), der ein kleines Büro am gleichen Standort wie Sunspot hat, der hauptsächlich Postlieferungen für das Observatorium abwickelt, wurde ebenfalls geschlossen, obwohl Sprecher des Büros sagen, dass die Post geschlossen wurde, ist nebensächlich. "Was dort passiert, hat nichts mit uns zu tun", sagt Rod Spurgeon, der USPS-Sprecher für das Gebiet von New Mexico. Spurgeon spielte die Idee herunter, dass der Vorfall irgendeine Art von biologischer Gefährdung oder Bioterror sein könnte. "Ich habe nichts dergleichen gehört", sagt er. Liz Davis, ein Informationsoffizier beim US Postal Inspection Service, der die Strafverfolgung für die USPS koordiniert, bestätigt, dass es "keine kriminellen Aktivitäten gibt, mit denen sich der Postkontrolldienst befassen würde".

Das Sonnenflecken-Observatorium am Sacramento Peak überblickt die Holloman Air Force Base und ein Beobachter könnte möglicherweise auf die White Sands Missile Test Range der US Army sehen. Das hat Fragen über mögliche Spionage aufgeworfen. "New Mexico ist ein Zentrum der nationalen Sicherheitsforschung, und aus diesem Grund war es auch ein bedeutender Ort für ausländische Spionage", sagt Steven Aftergood, Direktor des Federation of American Scientists 'Project on Government Secrecy. "Spione gehen dorthin, wo die Geheimnisse sind, und in New Mexico gibt es viele Geheimnisse."

Aber Aftergood sagt, ein Sonnenobservatorium sei vielleicht nicht der beste Ort, um solche Aktivitäten durchzuführen. "Ich kann mir vorstellen, dass die meisten oder alle Sensoren nach oben gerichtet sind." Er fragt sich, ob jemand im Sonnenfleck-Observatorium versehentlich einen klassifizierten Satelliten oder eine Übertragung entdeckt hat, die das Abschalten ausgelöst hat.

Das könnte auch erklären, warum die Anlage so lange geschlossen ist, sagt Aftergood. Es könnte Zeit brauchen, alle relevanten Mitarbeiter zu interviewen, sie dazu zu bringen, Geheimhaltungsvereinbarungen zu unterschreiben und Hintergrunduntersuchungen durchzuführen, um sicherzustellen, dass sie keine ausländischen Agenten sind.

Während die eigentliche Natur des Sicherheitsproblems ungelöst bleibt, treibt die Engstirnigkeit der Behörden nur mehr Interesse. "Das Geheimnis ist faszinierender als das, was die ultimative Erklärung wahrscheinlich ist", sagt Aftergood.

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