Der vom Aussterben bedrohte Grauer-Gorilla hat in letzter Zeit seine genetische Vielfalt verloren und vermehrt schädliche Mutationen. Zu diesem Schluss kam ein internationales Forscherteam, das elf Genome aus bis vor 100 Jahren gesammelten Ost-Gorilla-Proben sequenzierte und mit Genomen heutiger Individuen verglich. Die Ergebnisse werden jetzt in veröffentlicht Aktuelle Biologie.

Viele Wildtiere sind im letzten Jahrhundert zurückgegangen, und die Wissenschaftler haben seit langem befürchtet, dass dieser Rückgang zu genetischer Diversität, vermehrter Inzucht und einer Anhäufung schädlicher Mutationen geführt hat. Obwohl dies bei bedrohten Arten zu einem noch höheren Aussterberisiko führen könnte, war die Untersuchung der jüngsten Änderungen der genetischen Lebensfähigkeit schwierig. In einer neuen Studie hat ein Team unter der Leitung von Wissenschaftlern der Universität Uppsala und des Schwedischen Naturhistorischen Museums in Museumssammlungen aufbewahrte Exemplare verwendet, um Veränderungen in den östlichen Gorilla-Genomen der letzten 100 Jahre zu analysieren.

"Wir haben festgestellt, dass die genetische Diversität in Grauers Gorilla bereits in wenigen Generationen erheblich zurückgegangen ist", sagt Tom van der Valk, Doktorand an der Uppsala University in Schweden.

Grauers Gorillas gibt es in der Demokratischen Republik Kongo und sind in den letzten Jahrzehnten aufgrund von Wilderei und Zerstörung des Lebensraums um 80 Prozent zurückgegangen. Die Ergebnisse des Vergleichs von historischen und modernen Genomen zeigen, dass dieser Rückgang zu vermehrter Inzucht und einem Verlust an genetischer Variation geführt hat. Dies bedeutet wiederum, dass Grauers Gorillas wahrscheinlich weniger an zukünftige Krankheitsausbrüche und Veränderungen in ihrer Umgebung angepasst werden können. Darüber hinaus identifizierten die Wissenschaftler mehrere Mutationen, die wahrscheinlich schädlich sind und in den letzten 4 bis 5 Generationen aufgrund des Bevölkerungsrückgangs häufiger geworden sind. In dem eng verwandten Berggorilla entdeckten die Wissenschaftler jedoch keine signifikanten genetischen Veränderungen, was darauf schließen lässt, dass ihre genetische Lebensfähigkeit in den letzten 100 Jahren stabil geblieben ist.

"Diese jüngste Zunahme schädlicher Mutationen unterstreicht wirklich die Notwendigkeit, den fortschreitenden Bevölkerungsrückgang in Grauers Gorillas umzukehren", sagt Love Dalén vom Schwedischen Naturhistorischen Museum.

Einige der potenziell schädlichen Mutationen, deren Häufigkeit erhöht wurde, wurden in Genen gefunden, die die Krankheitsresistenz und die männliche Fertilität beeinflussen. Darüber hinaus identifizierten die Forscher Mutationen, die zu Funktionsverlust bei Genen führen, die mit der Entwicklung von Fingern und Zehen zusammenhängen, was wahrscheinlich erklärt, warum heutige Gorillas manchmal Ziffern verschmelzen.

"Unsere Studie zeigt, dass historische Museumsstücke eine einzigartige Ressource für die Überwachung der jüngsten Veränderungen des genetischen Status bedrohter Arten darstellen", sagt Katerina Guschanski von der Universität Uppsala.

Interessanterweise liegt der Grund, warum Grauers Gorillas stärker betroffen waren als Berggorillas, in ihrer tieferen Geschichte. Während Grauers Gorillas vor 5.000 bis 10.000 Jahren einen erheblichen Anstieg verzeichneten, sind Berggorillas seit mehreren tausend Jahren selten. Diese langfristig geringe Population hat möglicherweise die natürliche Auslese ermöglicht, um schädliche Mutationen zu entfernen, bevor die Zahl der Berggorillas im 20. Jahrhundert zu sinken begann.

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