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Jeder, so scheint es, möchte jetzt auf den Mond gehen.

Im Januar landete Chang'e-4, ein chinesisches Roboter-Raumschiff mit einem kleinen Rover, als erster auf der anderen Seite des Mondes. Indien will Chandrayaan-2 in diesem Monat starten, seinen ersten Versuch, die Mondoberfläche zu erreichen. Sogar eine kleine israelische gemeinnützige Organisation, SpaceIL, versuchte dieses Jahr, ein kleines Landeroboter dorthin zu schicken, aber es stürzte ab.

In den kommenden Jahrzehnten könnten Stiefel, die Besucher aus diesen und anderen Ländern tragen, dem Mondstaub Abdrücke verleihen. China nähert sich langsam und stetig und erwartet die erste Ankunft seiner Astronauten in etwa einem Vierteljahrhundert in der Zukunft. Die Europäische Weltraumorganisation hat ein Konzept für ein internationales „Monddorf“ ausgearbeitet, das für die Zeit um 2050 geplant ist. Russland hat auch Pläne beschrieben, bis 2030 Astronauten zum Mond zu schicken, obwohl viele bezweifeln, dass es sich die Kosten leisten kann.

In den Vereinigten Staaten, die gesendet haben 24 Astronauten Von 1968 bis 1972 verschieben sich die Prioritäten in Richtung Mond, je nach den Launen des Kongresses und der Präsidenten. Aber die NASA wurde im Februar plötzlich dazu gedrängt, ihr Tempo zu beschleunigen, als Vizepräsident Mike Pence das Ziel verkündete, die Amerikaner bis 2024 wieder auf den Mond zu bringen, vier Jahre vor dem vorherigen Zeitplan.

"Die NASA ist hoch motiviert", sagte Jim Bridenstine, ehemaliger Kongressabgeordneter und Marinepilot von Oklahoma, der von Präsident Trump als Administrator der Agentur ausgewählt wurde. "Wir haben jetzt eine sehr klare Richtung."

Für Indien würde das Erreichen des Mondes seine technologischen Fortschritte hervorheben. China würde sich als Weltmacht abseits des Planeten etablieren. Für die Vereinigten Staaten und die NASA ist der Mond jetzt ein offensichtlicher Stopp auf dem Weg zum Mars.

Die Faszination für den himmlischen Begleiter der Erde beschränkt sich nicht nur auf Nationalstaaten. Eine Schar von Unternehmen hat sich in der Hoffnung aufgestellt, NASA-Verträge zu gewinnen, um Experimente und Instrumente auf den Mond zu bringen. Blue Origin, die von Jeff Bezos, Gründer und Geschäftsführer von Amazon, gegründete Raketenfirma, entwickelt ein großes Landegerät, das an die NASA verkauft werden soll, um Fracht und Astronauten auf den Mond zu bringen.

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Drei Jahrzehnte nach dem Ende des Apollo-Programms haben sich nur wenige Gedanken über den Mond gemacht. Die Vereinigten Staaten hatten schlagenin der Sowjetunion im Mondrennen. Nach Apollo 17 der letzte Besuch der NASA Astronauten 1972 schickten die Sowjets ein paar weitere Roboter-Raumschiffe zum Mond, aber bald verloren sie auch das Interesse an weiteren Erkundungen.

In jenen Jahren konzentrierte sich die NASA darauf, Raumfähren und dann die Internationale Raumstation zu bauen. Die Entdeckungsroboter gingen weiter hinaus und erkundeten den Mars, den Asteroidengürtel und die Außenwelten des Sonnensystems.

Herr Bridenstine sagt, einer der Hauptgründe für die Beschleunigung der Rückkehr zum Mond sei, die Wahrscheinlichkeit zu verringern, dass Politiker ihre Meinung ändern. Eine Landung 2024 würde gegen Ende der zweiten Amtszeit von Herrn Trumps Präsidentschaft stattfinden, wenn er im nächsten Jahr die Wiederwahl gewinnt.

“Ich finde es traurig, dass wir seit 1972 nicht mehr auf dem Mond waren “, sagte Bridenstine. „In der Vergangenheit wurden Anstrengungen unternommen. Sie sind nie zustande gekommen. "

Die NASA hat das Neumondprogramm Artemis nach Apollos Schwester in der griechischen Mythologie benannt. Seine erste Mission wäre ein crewloser Test des Space Launch Systems, einer großen Rakete, die sich bereits in der Entwicklung befindet. Es ist für Ende 2020 geplant, obwohl viele erwarten, dass der Start bis 2021 verrutschen wird.

Der zweite Flug – der erste mit Astronauten an Bord – würde 2022 um den Mond fliegen, aber nicht landen.

Beim dritten Flug im Jahr 2024 fuhren die Astronauten zuerst zu Gateway, einem Außenposten in der Umlaufbahn um den Mond, und brachten von dort ein weiteres Raumschiff zur Mondoberfläche, irgendwo in der Nähe seines Südpols.

Herr Bridenstine, der von anderen NASA-Beamten bestätigt wurde, sagte wiederholt, dass Artemis die „erste Frau und den nächsten Mann“ zum Mond bringen würde.

Ein vorrangiger Anstoß für eine Mondflucht? Die Entdeckung, dass es dort Wasser gibt, besonders tief im Eis in polaren Kratern, in denen die Sonne niemals scheint.

Dies ist eine potenziell unschätzbare Trinkwasserquelle für zukünftige Astronauten, die den Mond besuchen, aber auch für Wasser, das in Wasserstoff und Sauerstoff zerlegt werden kann.

Der Sauerstoff könnte atmungsaktive Luft liefern; Sauerstoff und Wasserstoff könnten auch als Raketentreibstoff verwendet werden. So könnte der Mond oder eine Tankstelle in der Umlaufbahn um den Mond als Stopp für Raumfahrzeuge dienen, um ihre Panzer aufzufüllen, bevor sie in das Sonnensystem aufbrechen.

"Wenn wir das schaffen, wird das Gateway zu einem Tanklager", sagte Bridenstine.

Ein wichtiger Wendepunkt für die Wiederbelebung des Interesses am Mond war 1998 Lunar Prospector, ein kleiner, billiger NASA-Orbiter. Alan S. Binder, ein Planetologe, der bei Lockheed Martin gearbeitet hat, hat Lunar Prospector konzipiert, um Anzeichen von Wassereis in den beschatteten Kratern zu verfolgen und um zu demonstrieren, wie Weltraummissionen zu günstigen Kellerpreisen durchgeführt werden können.

Dr. Binder hoffte zunächst, dass ein gemeinnütziger Milliardär die Rechnung übernehmen würde. Am Ende gewann Lunar Prospector einen Wettbewerb der NASA für Low-Cost-Missionen. Er erinnerte sich, dass sich viele seiner Kollegen darüber nicht freuten. "Meine Gemeinde war irgendwie verärgert, dass die NASA eine Mondmission ausgewählt hat", sagte er. "Ein Teil davon ist, dass das Sonnensystem viele, viele, viele äußerst interessante Orte hat."

Als diese Verwaltungen ins Wanken gerieten, hatten Unternehmer begonnen, über mögliche Unternehmungen auf dem Mond nachzudenken.

2007 kündigte die X Prize Foundation einen von Google finanzierten Hauptpreis in Höhe von 20 Millionen US-Dollar an, der an das erste private Team vergeben wird, das einen Roboterlander auf den Mond setzen kann.

Die teilnehmenden Teams fanden die Herausforderung finanziell und technisch viel schwieriger als erwartet. Auch nach mehrmaliger Fristverlängerung lief der Preis im vergangenen Jahr ohne Gewinner aus.

Aber während kein Unternehmen den Jackpot beanspruchen konnte, haben viele den Mond nicht als Geschäftsmöglichkeit aufgegeben.

Die Rendite des Mondes könnte Helium-3 beinhalten, das aus dem Mondboden gewonnen wurde und möglicherweise ein Brennstoff für zukünftige Fusionsreaktoren ist, obwohl praktische Fusionsreaktoren noch Jahrzehnte entfernt sind.

Es könnte eine Öffnung für Unternehmen geben, die versenden würden die Asche der Lieben zum Mond als Denkmal. Und einige private Unternehmen könnten Nutzlasten für die wissenschaftliche Forschung mitführen. Zum Beispiel könnte die andere Seite des Mondes ideal für optische und Radioteleskope sein, da sie dort keinen irdischen Störungen ausgesetzt wären.

Mit diesen potenziellen Unternehmen könnte der Lunar X-Preis ein Erfolg werden, obwohl es keinen Gewinner gab.

In der Vergangenheit hätte die NASA ein eigenes Raumschiff entworfen und gestartet, um diese Aufgaben zu erfüllen. Die Agentur hatte diesen Weg mit Resource Prospector beschritten, einem Rover, der einen Hof in den Boden bohrte und Substanzen wie Wasserstoff, Helium, Stickstoff, Kohlendioxid und Wasser extrahierte.

Aber im vergangenen Jahr hat die NASA Resource Prospector gekündigt, und sie wird stattdessen Handelsunternehmen dafür bezahlen, dass sie ihre Nutzlasten dorthin bringen. Viele der Unternehmen sind entweder ehemalige Konkurrenten des Google Lunar X-Preises oder Unternehmen, die die von diesen Teams entwickelte Technologie nutzen.

In diesem Sinne ist dieses Programm, das als Commercial Lunar Payload Services (CLPS) bezeichnet wird, eher ein Nachkomme von Lunar Prospector als von Apollo.

Astrobotic aus Pittsburgh startete als eines der Teams, das den Lunar X-Preis gewinnen wollte, schied jedoch aus, als es feststellte, dass die Deadline nicht eingehalten werden konnte. Aber Astrobotic entwickelte sich weiter und glaubte, dass es dennoch ein profitables Geschäft finden würde, das Nutzlasten zum Mond liefert.

Es verkaufte die Hälfte des Nutzlastraums auf seinem ersten Lander, der im Jahr 2021 starten soll. Dann gab die NASA im Mai bekannt, dass sie den verbleibenden Raum kaufen würde.

John Thornton, Chief Executive von Astrobotic, räumte ein, dass Mondunternehmer in der Vergangenheit zu optimistisch waren und dass die Größe des potenziellen Marktes ungewiss blieb.

"Sie werden auf dem Weg einige Fehlstarts haben", sagte Mr. Thornton. „Ich denke, das ist die Zeit. Diese ist der echte mit der NASA als Vorreiter. “

Er sagte voraus, dass es bis Mitte des nächsten Jahrzehnts ein stetiges, aber nicht sehr großes Geschäft geben würde, insgesamt ein paar Missionen pro Jahr.

"Verglichen mit dem, wo wir waren, ist das ein gewaltiger Sprung nach vorne", sagte Thornton.

Die Bemühungen der NASA, bis 2024 den Mond zu erreichen, hängen davon ab, ob der Kongress sie finanziert. Die NASA hat weitere 1,6 Milliarden US-Dollar für das Geschäftsjahr 2020 beantragt, und Bridenstine sagte gegenüber CNN im vergangenen Monat dass der beschleunigte Zeitplan kosten könnte insgesamt 20 bis 30 Milliarden US-Dollar, was die Sorge aufkommen lässt, dass das Geld von anderen Teilen der NASA abgezweigt werden könnte, um Artemis zu bezahlen.

Mr. Bridenstine sagt jetzt, dass der Preis möglicherweise nicht so hoch ist. "Ich denke, es könnte weit weniger als 20 Milliarden Dollar sein", sagte er. "Ich sage das, weil viele unserer Geschäftspartner bereit sind, ihr eigenes Geld in sie zu stecken."

Ohne die Unterstützung sowohl der Republikaner als auch der Demokraten könnte das Mondprogramm erneut ins Stocken geraten, sagte er.

"Mein Ziel ist es, sicherzustellen, dass wir ein sehr ausgewogenes Portfolio haben und keine politischen Landminen in Angriff nehmen, was die Geschichte der Agentur war", sagte Bridenstine. "Meiner Meinung nach sollte es parteiübergreifend und unpolitisch sein."

Dies könnte während der Präsidentschaft von Herrn Trump eine schwierige Aufgabe sein. Nur wenige Kongressmitglieder haben sich als begeisterte Unterstützer hervorgetan. Einige, insbesondere Demokraten im Repräsentantenhaus, waren skeptisch.

Letzten Monat schien der Präsident die Pläne seiner eigenen Regierung zu untergraben, indem er auf Twitter sagte, dass die NASA nicht darüber sprechen sollte, zum Mond zu gehen.

Herr Bridenstine hat seitdem mehr über den Mars gesprochen und betont, wie ein Gang zum Mond die NASA auf die weit entfernte Reise vorbereiten würde.

"Ich habe persönlich mit ihm gesprochen, und wir hatten ein gutes Gespräch", sagte Herr Bridenstine. „Er möchte, dass wir darüber sprechen, zum Mars zu gehen, was natürlich das Ziel ist. Und er versteht, dass wir zum Mond gehen müssen, um zum Mars zu gelangen. Aber auf jeden Fall möchte er, dass wir über den Mars sprechen, denn das ist es, was die Vorstellungskraft des amerikanischen Volkes und der Welt anregt. "

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