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Sind wir auf dem Weg zu einer Welt ohne Schildkröten? | MNN

Sind wir auf dem Weg zu einer Welt ohne Schildkröten? | MNN

Etwa 61 Prozent aller modernen Schildkrötenarten sind entweder vom Aussterben bedroht oder bereits ausgestorben, heißt es in einer neuen, in der Fachzeitschrift BioScience veröffentlichten Studie.

Schildkröten gehören zu den am stärksten bedrohten Tiergruppen auf der Erde, bemerken die Autoren der Studie mehr als Vögel, Säugetiere, Fische oder sogar Amphibien. Doch diese Krise "wird im Allgemeinen nicht erkannt oder sogar ignoriert", fügen sie hinzu und berauben Schildkröten des öffentlichen Bewusstseins, die dazu beitragen könnten, mehr Ressourcen für ihren Überlebenskampf zu mobilisieren.

"Unser Ziel ist es, die Öffentlichkeit über die vielen kritischen ökologischen Rollen zu informieren, die Schildkröten auf globaler Ebene ausüben, und das Bewusstsein für die Not dieser emblematischen Tiere, deren Vorfahren mit den Dinosauriern unterwegs waren", sagt Senior Autor Whit Gibbons, emeritierter Professor für Ökologie an der die Universität von Georgia, in einer Erklärung.

Schildkröten gibt es seit mehr als 200 Millionen Jahren, aber die Eigenschaften, die ihnen halfen, die Dinosaurier zu überdauern, sind zunehmend unzureichend, um sie vor vom Menschen verursachten Gefahren wie Lebensraumverlust, Wilderei, Tierhandel und Klimawandel zu schützen.

"Diese modernen Nachkommen einer alten Linie sind Prüfsteine ​​dafür, wie menschliche Einflüsse den Niedergang so vieler Tiere in der Welt verursachen", fügt Gibbons hinzu. "Wir hoffen, dass alle dazu ermutigt werden, gemeinsame Anstrengungen zu unternehmen, um ihr wohlverdientes Erbe als Teil unserer natürlichen Lebensräume zu bewahren."

Schildkrötenmacht

Kemps ridley Meeresschildkröte, Costa Rica
Eine stark gefährdete Kemp's ridley Meeresschildkröte kommt an, um Eier in Costa Rica zu legen. (Foto: Yuri Cortez / AFP / Getty Images)

Die neue Studie – angeführt von Forschern der University of Georgia, der University of California-Davis, der US Geological Survey und des Tennessee Aquarium Conservation Institute – fasst Ergebnisse aus Dutzenden von früheren Studien zusammen, um die Notlage von Schildkröten aufzuklären Markieren Sie, was auf dem Spiel steht. Dies ist der erste große Überblick über die von Schildkröten bereitgestellten Ökosystemleistungen, die Vergünstigungen wie die Samenverbreitung, die Erhaltung gesunder Nahrungsnetze und die Schaffung von Lebensräumen für andere Arten umfassen.

Ein Grund, warum Schildkröten so einflussreich sind, ist, dass sie Fleischfresser, Pflanzenfresser und Allesfresser sein können, so die Forscher. Sie reichen von Spezialisten, die sich auf wenige Nahrungsquellen konzentrieren, bis hin zu Generalisten, die fast alles essen. Diese verschiedenen Diäten geben vielen Schildkröten eine breite Macht über die Struktur anderer biologischer Gemeinschaften in ihren Lebensräumen, von Meeresschildkröten, die Seegraswiesen und Korallenriffe schützen, bis hin zu Süßwasserschildkröten, die Umweltbedingungen wie den pH-Wert, die Sedimentakkumulation und den Nährstoffeintrag von Teichökosystemen verändern.

Schildkröten helfen auch bei der Verbreitung von Pflanzensamen und sind sogar die Hauptverteiler für bestimmte Arten. Beispielsweise ist die östliche Dosenschildkröte Nordamerikas der einzige bekannte Samenverteiler für eine einheimische Pflanze, die Maikäpfel, und mehrere andere Pflanzensamen keimen nach dem Passieren ihres Verdauungstrakts schneller. Galapagos-Schildkröten bewegen auch große Mengen von Samen über weite Entfernungen, so die Autoren der Studie, die durchschnittlich 464 Samen von 2,8 Pflanzenarten "pro Defäkationsereignis" ausmachen.

östliche Kastenschildkröte in freier Wildbahn
Die östliche Kastenschildkröte, die von der Internationalen Naturschutzunion als "schutzbedürftig" eingestuft wurde, könnte eine wichtige Rolle bei der Verbreitung von Saatgut spielen. (Foto: Christian Puntorno / Shutterstock)

Schildkröten sind auch wertvolle Nahrungsquellen für andere Arten, besonders wenn sie sich in großen Dichten sammeln. Dazu gehören auch die Nistplätze "arribadas" von Meeresschildkröten wie Kemps Ridleys, deren Eier und Jungtiere gelegentlich Bonanza für lokale Raubtiere bieten. Es enthält auch viele weniger berühmte Beispiele wie Teichschieber, die in einigen Lebensräumen bis zu 2.200 Individuen pro Hektar aufweisen können.

Apropos Lebensräume: Einige Schildkröten graben große Höhlen, in denen auch andere Arten leben können. So können beispielsweise Gopherschildkröten im Südosten der USA Höhlen graben, die mehr als 30 Fuß (9 Meter) lang sind. Diese Infrastruktur wird von Hunderten anderer Arten genutzt, von Insekten und Spinnen bis zu Schlangen, Amphibien, Kaninchen, Füchsen und Luchse. Sogar die Erdhügel, die vom Graben übrig geblieben sind, können zum Lebensraum für bestimmte Pflanzen werden und die florale Vielfalt um die Eingänge von Baugruben fördern.

"Die ökologische Bedeutung von Schildkröten, insbesondere Süßwasserschildkröten, wird unterschätzt, und sie werden im Allgemeinen von Ökologen zu wenig erforscht", sagt Josh Ennen, Forscher am Tennessee Aquarium Conservation Institute. "Die alarmierende Geschwindigkeit des Verschwindens von Schildkröten könnte tiefgreifende Auswirkungen auf die Funktionsweise von Ökosystemen und die Struktur biologischer Gemeinschaften auf der ganzen Welt haben."

Langsam und stetig

bestrahlte Schildkröte, Astrochelys radiata
Die bestrahlte Schildkröte von Madagaskar ist aufgrund von Lebensraumverlust und Wildsammlung, sowohl für die Ernährung als auch für den internationalen Wildtierhandel, stark gefährdet. (Foto: Andrzej Grzegorczyk / Shutterstock)

Wie bei der Mehrheit der bedrohten Tierwelt der Erde ist das häufigste Problem der Schildkröten die Zerstörung, Degradation und Fragmentierung ihres natürlichen Lebensraums. Viele Schildkröten werden auch nicht nachhaltig nach Nahrung oder dem internationalen Wildtierhandel gejagt, der sie sowohl als lebende Haustiere als auch für ihre Muscheln anvisiert.

Der Klimawandel ist eine weitere Bedrohung für einige Arten, sowohl wegen seiner Auswirkungen auf die Wetterbedingungen als auch aufgrund der Auswirkungen von Temperaturveränderungen auf Schildkröteneier. Für Arten, die von gemalten Schildkröten bis hin zu Meeresschildkröten reichen, bestimmt die Umgebungstemperatur das Geschlecht der Babyschildkröten in ihren Eiern, wobei kühlere Temperaturen Männchen bevorzugen und wärmere Weibchen eher Weibchen bevorzugen. In einem großen Meeresschildkröten-Brutgebiet in Australiens tropischem Norden zum Beispiel hat die Forschung herausgefunden, dass weibliche Schildkröten jetzt Männchen um mindestens 116 zu 1 übertreffen. Wenn sich mehr Strände aufwärmen und immer weniger männliche Jungtiere produzieren, sagen Forscher, dass dies dazu führen könnte ein Absturz in Meeresschildkrötenpopulationen.

Ein Loggerhead-Jungtier nähert sich dem Meer
Ein Unechte Meeresschildkröte Jungtier nähert sich dem Meer von Assateague Island, vor der Küste von Maryland. (Foto: US-Nationalpark-Service)

Und dann gibt es Plastikverschmutzung. Meeresschildkröten verstopfen häufig ihren Verdauungstrakt, indem sie Plastiktüten essen, die Quallen ähneln, und auch bekannt sind, dass sie Dinge wie Plastikgabeln und Strohhalme aufnehmen oder sich in einer verlassenen Plastikschnur verfangen. Laut einer Studie aus dem Jahr 2018 hat etwa die Hälfte aller Meeresschildkröten auf der Erde irgendwann Plastik gegessen, jüngere Schildkröten häufiger als Erwachsene. Das Essen nur eines Stücks Plastik gibt einer Schildkröte eine ungefähr 22-prozentige Wahrscheinlichkeit zu sterben, die Studie fand, während das Essen von 14 Stücken eine 50-prozentige Wahrscheinlichkeit des Sterbens bedeutet. Sobald eine Schildkröte mehr als 200 Plastikstücke isst, ist der Tod angeblich unvermeidlich.

Da Schildkröten schon so lange da sind, ist es einfach, sie als unbesiegbar zu sehen. Doch ihre Lebensräume verändern sich jetzt schneller, als viele Schildkröten sich anpassen können, hauptsächlich aufgrund menschlicher Aktivitäten, und sechs von zehn Arten sind entweder vom Aussterben bedroht oder sind bereits verschwunden. Wenn wir nicht schnell handeln, um Schildkröten zu schützen, warnen die Autoren der Studie, könnten diese alten Tiere mit überraschender Geschwindigkeit verblassen.

"Wir müssen uns die Zeit nehmen, um Schildkröten, ihre Naturgeschichte und ihre Bedeutung für die Umwelt zu verstehen, oder riskieren, sie an eine neue Realität zu verlieren, wo sie nicht existieren", sagt Co-Autor Mickey Agha, Ph.D. Kandidat in Ökologie an der UC-Davis. "Menschen, die in eine Welt ohne eine große Anzahl langlebiger Reptilien, wie Schildkröten, geboren wurden, werden als eine sich verändernde Basislinie betrachtet, könnten dies als neue Norm akzeptieren."

Sind wir auf dem Weg zu einer Welt ohne Schildkröten?

Laut einer neuen Studie sind sechs von zehn Schildkrötenarten bedroht oder bereits ausgestorben.

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