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Sonde der Europäischen Weltraumorganisation zum Abfangen eines Kometen

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Grafik: Es kann wenig Warnung von einem sehr entfernten Besucher geben

Die Europäische Weltraumorganisation soll eine weitere Mission für einen Kometen starten.

Nach der äußerst erfolgreichen Begegnung von Rosetta mit dem eisigen Dirtball 67P / Churyumov-Gerasimenko im Jahr 2014 haben die Verantwortlichen nun ein neues Unternehmen ausgewählt, das im Jahr 2028 starten wird.

Es heißt Comet Interceptor und zielt darauf ab, ein Objekt zu fangen und zu untersuchen, das von den Außenbereichen des Sonnensystems in die Sonne gelangt ist.

Wissenschaftlich wird es vom britischen Mullard Space Science Laboratory geleitet.

Dr. Geraint Jones, der dem Forschungszentrum des University College in London angeschlossen ist, ist der leitende Ermittler.

Das Konzept ist eine Drei-in-Eins-Sonde: ein Mutterschiff und zwei kleinere Tochterfahrzeuge. Sie werden sich in der Nähe des Kometen trennen, um verschiedene, sich jedoch ergänzende Studien durchzuführen.

Die Kosten für Esa werden voraussichtlich etwa 150 Mio. Euro betragen. Wie üblich stellen die einzelnen Mitgliedstaaten die Instrumente zur Verfügung und decken diese Registerkarte ab.

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ESA / ROSETTA / NAVCAM

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Rosetta verbrachte zwei Jahre bei Comet 67P und machte Tausende von Fotos

Interceptor wurde am Mittwoch vom Wissenschaftsprogramm-Komitee der Agentur als Teil der neuen F-Klasse-Serie ausgewählt – "F" steht für schnell. Der Aufruf zur Einreichung von Ideen ging erst vor einem Jahr aus.

Es wird nun eine Phase der Durchführbarkeitsbewertung mit der Industrie geben, bevor der Ausschuss erneut zusammentritt, um das Konzept förmlich "anzunehmen". An diesem Punkt wird die Mission zum echten Geschäft.

Die Sonde soll auf dieselbe Rakete wie das Weltraumteleskop Ariel von Esa abgefeuert werden, wenn es Ende des nächsten Jahrzehnts hochgeht. Dieses Observatorium wird nicht die volle Leistung seiner Trägerrakete nutzen, und daher sind Reservemasse und -volumen verfügbar, um etwas zusätzliches zu tun.

Und es ist Ariels Reiseziel, das Interceptor zu einer attraktiven Perspektive macht.

Das Teleskop soll an einem "Gravitations-Sweetspot" etwa 1,5 Millionen Kilometer von der Erde entfernt positioniert werden. Dies ist eine ideale Position, um entfernte Sterne und ihre Planeten zu untersuchen – aber es ist auch ein schnell reagierender "Parkbucht" für jede neue Mission, die ein Ziel der Gelegenheit sucht.

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ESA / STFC RAL Raumfahrt / UCL / Europlanet-Wissenschaftsbüro

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Kunstwerk: Das Weltraumteleskop Ariel wird Planeten um andere Sterne untersuchen

Die Art der Kometen, nach denen Interceptor sucht, tendiert dazu, wenig über ihre Ankunft im inneren Sonnensystem zu berichten – vielleicht nur einige Monate.

Das ist nicht genug Zeit, um ein Raumschiff zu planen, zu bauen und zu starten. Sie müssen schon da draußen sein und auf den Anruf warten.

Dies wird Interceptor tun. Es wird am Sweetspot sitzen und sich auf Himmelsmessungen verlassen, um ein geeignetes Ziel zu finden. Wenn dieses Objekt identifiziert ist, fährt die Sonde los, um es zu treffen.

Die Begegnung wird sich sehr von der von Rosetta bei 67P unterscheiden. Der Abfangjäger umkreist den Kometen nicht. es wird einfach vorbeifliegen – hoffentlich nicht zu schnell.

Interceptor wird auch nicht versuchen, die Landung von Rosettas kleinem Roboter Philae zu wiederholen.

Stattdessen wird es die Aufgabe dieser Tochter sein, zu prüfen, ob sie dem Kometen ein Stück näher kommen können als dem Mutterschiff, um detailliertere Informationen zu erhalten.

"Das Hauptraumschiff hat den Antrieb, die Hochleistungsantenne, um mit der Erde zu sprechen, und einige Instrumente darauf. Das geht relativ weit vom Kometen weg, ungefähr 1.000 km stromaufwärts vom Kern des Objekts. Und dann setzen wir zwei aus Cubesat-artige Sonden, die viel näher kommen und die Beobachtungen mit hohem Risiko und hohem Ertrag durchführen ", sagte der stellvertretende PI Dr. Colin Snodgrass von der University of Edinburgh gegenüber BBC News.

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LSST

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Artwork: Das kommende LSST wird nach potenziellen Zielen suchen

Die Kometen, auf die Weltraumsonden bisher aktiv gestoßen sind, waren die wiederkehrenden Besucher – diejenigen, die alle paar Jahre auf einer Reise um die Sonne hin und her schlurfen.

Und weil sie mehrfach unserem Stern nahe gekommen sind, haben sie sich durch Hitze, Partikelbeschuss und sogar zahlreiche Stöße mit anderen Körpern chemisch verändert.

Im Gegensatz dazu sind die Kometen, die aus der sogenannten Oort-Wolke kommen – einem Band aus eisigem Material, das sich mehrere hundert Milliarden Kilometer von der Sonne entfernt befindet – unberührt. Und wenn man es aus nächster Nähe sieht, sollte man den Wissenschaftlern völlig neue Einblicke in die Bedingungen geben, die zu Beginn des Sonnensystems existierten, und möglicherweise sogar aus einer früheren Zeit.

Das Risiko für Interceptor besteht darin, dass es längere Zeit nicht benutzt werden kann. Der Oort Cloud-Komet muss genau die richtige Flugbahn für die Esa-Mission haben. Eine gute Auswahl von Kandidaten wird zwangsläufig außerhalb der Reichweite des Antriebssystems der Sonde liegen.

Positiv zu vermerken ist, dass bald neue erdgestützte Observatorien wie das Large Synoptic Survey Telescope (LSST) online gehen werden. Es wird erwartet, dass diese die Empfindlichkeit haben, viel mehr Objekte zu finden, die sich über den Himmel bewegen.

"Ja, es besteht die Gefahr, dass wir dort mit nichts wirklich Passendem sitzen", räumte Prof. Mark McCaughrean ein, Esas leitender Berater für Wissenschaft und Forschung. "Aber am Ende würden Sie es auf etwas richten und es gibt einige bereits identifizierte Backup-Ziele."

Dies wären eher diese "Kurzzeit" -Kometen. Eines heißt 73P / Schwassmann-Wachmann, was in den 1980er Jahren für die europäische Giotto-Sonde in Betracht gezogen wurde. Giotto flog schließlich am Kometen Halley vorbei.

Der Start 2028 wird für britische Wissenschaftler ein ziemlicher Anlass sein. Sie werden ihre europäischen Partner bei beiden Missionen anführen – Ariel und Comet Interceptor, die auf der Rakete sitzen.

Chris Lee, der Leiter der Wissenschaftsprogramme der britischen Weltraumbehörde, sagte: "Ich freue mich, dass unsere akademische Gemeinschaft Esa mit einer Vision beeindruckt hat, was eine kleine, schnelle Wissenschaftsmission bieten kann.

"1986 war die von Großbritannien angeführte Mission zum Halleyschen Kometen die erste, die einen Kometenkern beobachtete, und in jüngerer Zeit nahmen britische Wissenschaftler an einer weiteren legendären europäischen Kometenmission teil, Rosetta. Jetzt werden unsere Wissenschaftler auf diesem beeindruckenden Erbe aufbauen, indem sie versuchen, ihn zu besuchen zum ersten Mal ein makelloser Komet und erfahre mehr über die Ursprünge unseres Sonnensystems. "

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