Die Chancen, Leben auf dem Mond zu finden, sind plötzlich in den Himmel geschossen. Anstatt außerirdischen Mondlingen auszuweichen, kamen die fraglichen Wesen von der Erde und wurden über die Landschaft verschüttet, als ein Raumschiff auf die Oberfläche prallte.

Die israelische Beresheet-Sonde sollte der erste private Lander sein, der auf dem Mond landet. Und alles lief reibungslos, bis die Einsatzleiter im April den Kontakt verloren, als das Roboterfahrzeug seinen Weg nach unten fand. Abgesehen von der Technologie, die bei dem Absturz verloren ging, hatte Beresheet eine ungewöhnliche Ladung: ein paar tausend winzige Tardigraden, die härtesten Tiere der Erde.

Nun, die Organisation hinter der Reise der Tardigraden, die US-amerikanische Arch Mission Foundation, deren Ziel es ist, ein Backup für die Erde zu finden, hat gesagt, dass die Organismen die Kollision gut abgewehrt haben könnten. "Unsere Nutzlast könnte das einzige Überlebende dieser Mission sein", sagte Nova Spivack, Gründerin der Organisation, gegenüber Wired.

Tardigraden faszinieren Wissenschaftler seit ihrer Entdeckung im 18. Jahrhundert durch den deutschen Zoologen und Pfarrer Johann August Ephraim Goeze. Die millimeterlangen Tiere, die nach ihrer bevorzugten Umgebung und Nahrung manchmal als Wasserbären oder Moosferkel bezeichnet werden, ähneln fröhlichen achtbeinigen Maden mit deutlich sphinkterartigen Gesichtern.

Aber es ist nicht ihre Erscheinung, die ihren Namen gemacht hat. Tardigraden gelten als die härtesten Tiere der Erde. Sie wurden auf Berggipfeln, in sengenden Wüsten und in subglazialen Seen in der Antarktis gefunden. In seinem Buch The Hidden Powers of Animals behauptete Dr. Karl Shuker, die Tiere hätten es überlebt, in flüssigem Helium eingefroren und bei 149 ° C gekocht zu werden.

Das Geheimnis der Tardigrade ist die Fähigkeit, sich in eine kernähnliche Schote zu verwandeln, fast das gesamte Wasser auszuscheiden und den Stoffwechsel zu beeinträchtigen. In diesem Zustand können sich die Tiere hocken und Bedingungen überleben, die normalerweise schnell tödlich wären. 2007 entdeckten Wissenschaftler, dass inaktive Tardigraden so zäh sind, dass sie die starke Strahlung und das kalte Vakuum der Raumfahrt überstehen.

Und so kam es, dass es wahrscheinlich Leben auf dem Mond gibt. Lukasz Kaczmarek, Tardigrade-Experte und Astrobiologe an der Adam-Mickiewicz-Universität in Posen, sagte, die Tiere hätten die Bruchlandung gut überstanden. "Tardigraden können einem Druck standhalten, der mit dem vergleichbar ist, der entsteht, wenn Asteroiden auf die Erde treffen. Ein kleiner Absturz wie dieser ist für sie also nichts", sagte er. Die Tiere könnten möglicherweise jahrelang auf dem Mond überleben, fügte er hinzu.

Dehydrierte Tardigraden wurden nach Jahren in einem inaktiven Zustand wiederbelebt, indem sie in Wasser getaucht wurden. Nach der Rehydratation werden die Tiere wieder aktiv und füttern und vermehren sich wie gewohnt. Es ist jedoch unwahrscheinlich, dass dies bei jenen passiert, die im Weltraum verloren gehen. "Sie können den Mond nicht besiedeln, weil es keine Atmosphäre und kein flüssiges Wasser gibt", sagte Kaczmarek. „Aber es könnte möglich sein, sie zurück auf die Erde zu bringen und dann das Wasser hinzuzufügen. Sie sollten auferstehen. “

Kaczmarek untersucht, ob der Alterungsprozess selbst in schlafenden Tardigraden zum Stillstand kommt, und zwar anhand eines Dornröschenmodells. Er sagte, es scheint, dass eine Tardigrade, die einen Monat alt ist, mit demselben biologischen Alter entsteht, wenn sie ein Jahrzehnt später wiederbelebt wird. "Es ist wirklich erstaunlich", sagte er. "Es kann sein, dass wir dies in Zukunft nutzen können, wenn wir Missionen auf verschiedenen Planeten planen, weil wir jung sein müssen, wenn wir dort ankommen."

Philippe Reekie, Astrobiologe und Doktorand an der Universität von Edinburgh, war sich einig, dass es keinen Grund zu der Annahme gibt, dass dehydrierte Tardigraden auf dem Mond nicht überleben würden. "Ich würde mir vorstellen, dass sie einige Zeit überleben würden", sagte er. "Das Hauptproblem mit dem Mond ist das Vakuum und die hohe Strahlung, aber Tardigraden überleben nachweislich diese Bedingungen."

Er warnte jedoch davor, dass die Tardigraden möglicherweise ihr Ende erreicht hätten, wenn sie sich beim Aufprall in einem aktiven Zustand befänden. "In ihrem normalen Zustand können Sie sie ziemlich leicht töten", sagte er. "Wir haben versehentlich Lasten durch Zufall getötet, weil wir sie zu schnell extremer Kälte ausgesetzt haben."

Da der Mond als leblos gilt, wird das Amt der NASA für Planetenschutz bei Missionen, bei denen irdische Organismen auf seine Oberfläche gelangen, nicht missbilligt. Immerhin haben die Apollo-Astronauten in den 96 Säcken mit menschlichem Abfall, die auf eine zukünftige Reinigung des Mondes warten, ihre eigenen Mikroben zurückgelassen. Hätte das Raumschiff seine lebende Fracht auf dem Mars verschüttet, könnte die Geschichte ganz anders aussehen.

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