(Reuters) – Direkte Beobachtungen mit einem NASA-Weltraumteleskop haben zum ersten Mal die atmosphärische Leere einer felsigen, erdgroßen Welt jenseits unseres eigenen Sonnensystems aufgedeckt, die den häufigsten Sternentyp in der Galaxie umkreist Montag.

Die Konzeption eines Künstlers zeigt das Spitzer-Weltraumteleskop der NASA, wie es am 1. Oktober 2016 mit seiner Mission "Beyond" beginnt. NASA / JPL-Caltech / T. Pyle (IPAC) / Handout über REUTERS

Die in der Fachzeitschrift Nature veröffentlichte Studie zeigt auch, dass die Oberfläche des fernen Planeten wahrscheinlich dem kargen Äußeren des Erdmondes oder des Merkurs ähnelt, der möglicherweise mit dunklem Vulkangestein bedeckt ist.

Der Planet liegt etwa 48,6 Lichtjahre von der Erde entfernt und ist einer von mehr als 4.000 sogenannten Exoplaneten, die in den letzten zwei Jahrzehnten in unserer Heimatgalaxie, der Milchstraße, um ferne Sterne kreisen.

Bekannt als LHS 3844b, befindet sich dieser Exoplanet in einer engen Umlaufbahn – eine Umdrehung alle 11 Stunden – um einen kleinen, relativ kühlen Stern namens Roter Zwerg, der am weitesten verbreitete und langlebigste Typ Stern in der Galaxie.

Der Mangel an Atmosphäre auf dem Planeten beruht wahrscheinlich auf der intensiven Strahlung seines Mutterroten Zwergs, der, obwohl er für Sternmaßstäbe schwach ist, auch viel ultraviolettes Licht aussendet, heißt es in der Studie.

Die Studie wird wahrscheinlich zu einer Debatte unter Astronomen darüber beitragen, ob sich die Suche nach lebenserhaltenden Bedingungen außerhalb unseres Sonnensystems auf Exoplaneten um rote Zwerge konzentrieren sollte – die 75% aller Sterne in der Milchstraße ausmachen – oder auf weniger verbreitete, größere, heißere Sterne ähneln eher unserer eigenen Sonne.

Die wichtigste Erkenntnis ist, dass es wahrscheinlich kaum oder gar keine Atmosphäre besitzt – eine Schlussfolgerung, die durch die Messung der Temperaturdifferenz zwischen der Seite des Planeten, die ständig seinem Stern zugewandt ist, und der kühleren, dunklen Seite, die von ihm abgewandt ist.

Eine vernachlässigbare Wärmemenge, die zwischen den beiden Seiten transportiert wird, weist auf einen Mangel an Winden hin, die andernfalls vorhanden wären, um die Wärme auf den Planeten zu übertragen.

"Der Temperaturkontrast auf diesem Planeten ist ungefähr so ​​groß wie er nur sein kann", sagte die Forscherin Laura Kreidberg vom Harvard-Smithsonian Center für Astrophysik in Cambridge, Massachusetts. Sie ist Hauptautorin der Studie.

Eine ähnliche Analyse wurde zuvor durchgeführt, um festzustellen, dass ein anderer Exoplanet, 55 Cancri e, etwa doppelt so groß wie die Erde und zur Hälfte mit geschmolzener Lava bedeckt, wahrscheinlich eine Atmosphäre besitzt, die dicker als die der Erde ist. Dieser Exoplanet umkreist im Gegensatz zu LHS 3844b einen sonnenähnlichen Stern.

Der Planet in der neuesten Studie wurde letztes Jahr von NASAs neu gestartetem Transiting Exoplanet Survey Satellite entdeckt, einem umlaufenden Teleskop, das entfernte Welten durch periodisches Erkennen ausfindig macht und in das Licht eintaucht, das von ihren Elternsternen aus beobachtet wird, wenn ein Objekt vor ihnen vorbeigeht.

Es waren jedoch die Beobachtungen, die mit einem anderen umlaufenden Instrument, dem Spitzer-Weltraumteleskop, durchgeführt wurden, das Infrarotlicht direkt von einem Exoplaneten erfassen kann, und die neue Erkenntnisse über seine Eigenschaften lieferten.

Berichterstattung von Steve Gorman in Los Angeles; Schnitt von Bill Tarrant und Lisa Shumaker

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